Imagen: Universidad de Edimburgo / NASA

Si has estado atento a la actualidad de la semana sabrás que los polos magnéticos están a punto de invertirse. El polo norte pasará a estar en el Sur. El Sol y los rayos cósmicos nos freirán a nosotros y a nuestros móviles, y volveremos todos a la edad media, pero con cáncer. Que pases un buen día.

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Ninguna de estas predicciones es cierta

No, los polos que caracterizan el campo magn√©tico de nuestro planeta no est√°n a punto de invertirse ma√Īana, ni pasado, ni dentro de d√©cadas. Cuando ocurra no vamos a morir v√≠ctimas de un bombardeo de rayos c√≥smicos ni vamos a regresar a la edad media despu√©s de que nuestras redes el√©ctricas ardan en un justiciero pulso electromagn√©tico.

La inversión del campo magnético terrestre es algo que ya ha ocurrido antes varias veces. Lo sabemos porque el proceso deja una huella imborrable en las rocas. También sabemos que cuando vuelva a ocurrir se producirán algunos fenómenos interesantes, pero nada de las proporciones bíblicas que describen algunos medios. Pero entonces...

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Partículas cargadas moviéndose entre los cinturones de Van Allen (Se practica un corte para que se vea mejor). GIF: NASA

¬ŅPor qu√© de repente se est√° hablando de ello?

La noticia de que el Campo magn√©tico terrestre puede sufrir una inversi√≥n con efectos catastr√≥ficos tiene su origen en un art√≠culo titulado El campo magn√©tico est√° girando. Los polos podr√≠an invertirse. Esto podr√≠a ponerse muy feo publicado en Undark por Alana Mitchell. Ese articulo es a su vez una rese√Īa de un libro titulado El im√°n giratorio: La fuerza electromagn√©tica que ha creado el mundo moderno... y que podr√≠a destruirlo. El libro lo firma... ¬°Sorpresa!... Alana Mitchell.

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Una periodista dando bombo a su libro en un art√≠culo no es nada necesariamente malo, pero ya hace sospechar que el texto de su rese√Īa no va a ser muy cr√≠tico con el ensayo, y quiz√° deber√≠a porque est√° plagado de errores.

Para empeorar, Nature public√≥ una rese√Īa bastante positiva de la obra, pero eso no equivale ni mucho menos a que las conclusiones del libro hayan sido validadas por cient√≠ficos. De hecho, Nature explica en la rese√Īa que el libro tiene un buen valor desde el punto de vista hist√≥rico y que narra de manera √°gil y entretenida las vidas de personas muy interesantes siempre y cuando no tomemos muy en serio la parte cient√≠fica y especialmente la de corte fatalista.

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¬ŅQu√© es eso de que los polos se invierten?

La Tierra est√° envuelta en un notable campo magn√©tico dipolar que se origina en el n√ļcleo de nuestro planeta. Ese campo magn√©tico no es est√°tico, se mueve a medida que el n√ļcleo fluye. Durante algunos per√≠odos geol√≥gicos, el campo se invierte y el norte magn√©tico pasa a estar en el sur y viceversa. Esto no es algo que pase de la noche a la ma√Īana. Estamos hablando de un proceso geol√≥gico que puede durar cientos de a√Īos o incluso miles.

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El principal problema de que se inviertan los polos magnéticos es que, durante un tiempo, la intensidad del campo magnético que protege nuestro planeta de la radiación solar variaría más de lo normal.

¬ŅQu√© pasar√≠a si se invierten?

Vaya por delante que es imposible predecir a ciencia cierta todos y cada uno de los efectos que tendría una inversión en los polos magnéticos. Sin embargo, se pueden deducir algunos de ellos:

  • Las br√ļjulas pasar√≠an a se√Īalar el sur en vez de el Norte. Tambi√©n es posible que se√Īalen a puntos completamente aleatorios. Todo depende de d√≥nde est√© el norte magn√©tico.
  • Algunas especies migratorias que usan el campo magn√©tico terrestre para guiarse podr√≠an perderse o cambiar de costumbres.
  • Las redes GPS probablemente dejar√≠an de funcionar.
  • Las auroras boreales comenzar√≠an a verse en lugares donde hoy no son comunes.
  • Algunas regiones recibir√≠an mayores dosis de radiaci√≥n ultravioleta. No hablamos de personas envueltas en llamas corriendo por la calle en plan Sodoma y Gomorra, sino de tener que ponerte protecci√≥n solar en la piel. La misma crema que hoy solo usas en verano.
  • Las redes de sat√©lites podr√≠an sufrir cortes e interferencias debido a la mayor incidencia de part√≠culas cargadas provenientes del Sol.
  • Las redes el√©ctricas podr√≠an experimenta alg√ļn apag√≥n espor√°dico o da√Īos en algunas instalaciones si el descenso en la intensidad del campo magn√©tico coincide con un periodo de mayor actividad solar o una llamarada potente dirigida a la Tierra.

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¬ŅQu√© NO va a pasar si se invierten

Inversión del campo magnético del Sol, entre 1997 y 2013. GIF: NASA

El hecho de que nuestro campo magn√©tico var√≠e en intensidad no significa en ning√ļn caso que vaya a desaparecer o a apagarse por completo. Los registros geol√≥gicos confirman que el campo magn√©tico se ha desplazado, pero nunca se ha apagado. Incluso en el hipot√©tico caso de que desapareciera completamente, la vida en la Tierra no lo har√≠a de forma inmediata ni mucho menos. El campo magn√©tico no es lo √ļnico que nos protege del Sol. La atm√≥sfera es otro escudo. La ausencia de campo magn√©tico ir√≠a erosionando esa atm√≥sfera y probablemente nuestro querido y maltratado planeta acabar√≠a como Marte... en un plazo de unos cuantos millones de a√Īos.

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La lista de errores de El imán giratorio es larga, pero en esencia parece confundir los efectos de una inversión en el campo magnético con los que provocaría un pulso electromagnético como los que tienen lugar tras una explosión nuclear, unido a una especie de bombardeo masivo de rayos cósmicos que poco menos que arrasaría ciertas regiones. Nada que ver. Estas son algunas de las cosas que no ocurrirán:

  • Extinciones masivas: Como explican en la NASA, no existe ning√ļn registro geol√≥gico en el que coincida una inversi√≥n de los polos magn√©ticos con una extinci√≥n masiva. Ni uno.
  • Bombardeo masivo de ciertas regiones con rayos c√≥smicos y part√≠culas solares: Lo √ļnico de lo que nos protege el campo magn√©tico terrestre es de la radiaci√≥n solar (ver arriba). Los rayos c√≥smicos ya nos bombardean cada d√≠a y aqu√≠ estamos. Lo peor de los rayos c√≥smicos lo bloquea la atmosfera, no el campo magn√©tico.
  • Las particulas de radiaci√≥n solar destruir√°n nuestros sat√©lites: No. Es posible que produzcan interferencias y reinicios, pero el da√Īo no ser√° permanente.
  • Las part√≠culas de radiaci√≥n solar destrozar√°n las redes el√©ctricas y nos quedaremos sin luz permanentemente: No. Durante d√©cadas, los efectos de una tormenta solar masiva como la del Evento Carrington se han sobrevalorado. Para empezar, una tormenta solar no es un pulso electromagn√©tico o EMP. Es probable que haya apagones, pero solo los equipos sujetos a redes el√©ctricas muy largas acumular√≠an la suficiente energ√≠a como para sufrir da√Īo permanente. Ni de lejos suficiente para devolvernos a la edad media.
  • Las part√≠culas de radiaci√≥n solar destruir√°n tus dispositivos electr√≥nicos: De nuevo, no. En el peor y m√°s extremo de los casos es posible que los forzaran a reiniciarse. Nada que no est√© haciendo ya el fabricante de tu smartphone cada dos por tres.

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[vía National Geographic, NASA, Science 20 y Phys.org]