El sistema de defensa antimisiles Peacekeeper. Foto: Wikimedia Commons.

Durante una audiencia el pasado mes de octubre, expertos en defensa alertaron al congreso de Estados Unidos que una bomba EMP procedente de Corea del Norte pod√≠a acabar con el 90% de los habitantes del pa√≠s en un a√Īo. ¬ŅQu√© es una bomba EMP? y lo que es m√°s importante ¬Ņrealmente es tan devastadora?

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¬ŅQu√© es un EMP?

EMP son las siglas (en inglés) de pulso electromagnético. Se trata de un pulso corto de radiación electromagnética. Este tipo de pulso puede proceder de diferentes fuentes como nuestro propio Sol. En este caso, sin embargo, hablamos de un pulso electromagnético proveniente de la detonación de una bomba nucleara gran altitud.

Cuando una bomba atómica explota en el aire sobre un lugar, genera tres pulsos electromagnéticos: E1, E2, y E3. E1 es un pulso de rayos gamma que colisionan con la atmósfera a 32.000 metros y se transforma en una lluvia de electrones que son repelidos por el campo magnético terrestre.

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Interpretación artística de una detonación atmosférica. Captura: YouTube.

E2 es un pulso de neutrones de alta energ√≠a que salen disparados en todas direcciones, y el pulso E3 se produce por al tema√Īo de la bola de fuego nuclear y como afecta al campo magn√©tico terrestre. El doctor en f√≠sica nuclear Yousaff Butt explica que los pulsos afectan a cualquier cosa que tengan en su l√≠nea de visi√≥n. En otras palabras, una detonaci√≥n a 96 kil√≥metros de altura (60 millas) afectar√≠a a un √°rea circular con un radio de 1.126 kil√≥metros a nivel del suelo (700 millas). Paradojicamente, hay una zona segura directamente bajo la detonaci√≥n que no se ve afectada gracias al campo magn√©tico terrestre.

¬ŅQu√© puede hacer un EMP?

Las bombas EMP no causan bajas directamente. La detonaci√≥n tiene lugar demasiado lejos como para alcanzar a las personas en tierra. Su peligrosidad procede del hecho de que interfiere, neutraliza y da√Īa equipamiento electr√≥nico.

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Eso puede significar cosas como un apagón eléctrico, automóviles y aviones que dejan de funcionar, sistemas informáticos que se vuelven locos y hasta la pérdida de sistemas de respaldo de emergencia en instalaciones como hospitales. Suena terrorífico y no hay duda de que los EMP son una amenaza, pero en realidad es una tecnología que nunca se ha probado lo suficiente, y la cultura popular se ha encargado de exagerar sus efectos hasta el extremo.

Imagen real de una prueba nuclear atmosf√©rica realizada en los a√Īos 60. Imagen: Topic

Gracias al Dr. Butt sabemos a ciencia cierta que los diferentes tipos de pulso de una bomba EMP afectan a los sistemas el√©ctricos de diferente manera. E1 interfiere con las antenas, los cables de transmisi√≥n, los equipos dentro de edificios, circuitos integrados, sensores, sistemas de comunicaciones, sistemas de protecci√≥n y computadoras. El efecto de E2 es como el de un rayo. Afecta a lineas de alta tensi√≥n, torres de telecomunicaciones y a las antenas de los aviones. En este sentido es menos da√Īino proque sus efectos son similares a los de un fen√≥meno natural que ya conocemos y para el que muchos dispositivos est√°n preparados ya.

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Por √ļltimo, E3 afecta a los cables de alta tensi√≥n y a los de comunicaciones de larga distancia, incluso a los submarinos. Esto podr√≠a sembrar el caos en el suministro el√©ctrico. La mayor parte de los da√Īos proceden de E1 y E3.

En teoría, los generadores de emergencia serían capaces de seguir proporcionando corriente a la mayor parte de lugares, pero se trata todo de pura especulación. Una bomba EMP podría ser devastadora para la civilización actual o un mero inconveniente técnico temporal.

¬ŅDeber√≠a preocuparme?

La cuestión es que un ataque tipo EMP sobre estados Unidos por parte de Corea del Norte es incluso más probable que un ataque directo mediante misil balístico intercontinental (ICBM) convencional. La razón es que una bomba EMP requiere mucha menos precisión para ser efectiva. Solo necesita detonar sobre alguna parte del país. Además, un ICBM a gran altitud es mucho más difícil de neutralizar que uno lanzado desde el suelo. El sistema Ground-based Midcourse Defense missile system (GMD) es capaz de llegar al espacio, pero otros como THAAD o Aegis lo tienen más difícil.

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Pero, de nuevo, el problema es que no se sabe a ciencia cierta cu√°l ser√≠a ele efecto de una bomba EMP y muchos de ellos se han exagerado. En 1962, el programa Starfish Prime deton√≥ una bomba de 1,4 megatones a 400 kil√≥metros (250 millas) de altura sobre el Oc√©ano Pac√≠fico y caus√≥ bastante conmoci√≥n. El pulso electromagn√©tico lleg√≥ hasta Hawai, a 1.450 kil√≥metros, da√Īando algunos equipos telef√≥nicos, haciendo parpadear los sem√°foros, e incluso interfiriendo con las puertas de algunos garajes, que comenzaron a abrirse y cerrarse solas. No hubo apagones, las l√≠neas de tel√©fono siguieron funcionando y ni siquiera se interrumpieron las comunicaciones por radio.

En otro experimento, una comisión encargada de estudiar los EMP probó los efectos de diferentes pulsos electromagnéticos sobre 37 automóviles y 18 camiones en un laboratorio. Jeffrey Lewis, de Foreign Policy, explica:

Los agoreros del EMP aseguran que un ataque as√≠ resultar√≠a en aviones cayendo del cielo, autom√≥viles atascados en las autopistas, apagones generalizados y comida pudri√©ndose en los frigor√≠ficos. Sin embargo, los resultados de laboratorio son muy modestos. de los 55 veh√≠culos expuestos a pulsos EMP, seis tuvieron que reiniciarse con el pulso m√°s potente. Un pu√Īado m√°s mostr√≥ fallos menores en su electr√≥nica del tipo de iconos parpadeando en el salpicadero. el resto ni se inmut√≥.

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En otras palabras, que la afirmaci√≥n de que una sola bomba EMP pueda acabar con el 90% de los habitantes de Estados Unidos es una completa basura. De hecho, y como bien apunta Kyle Mizokami en Popular Mechanics, resulta que la fuente de ese dato concreto es una cita del congresista Roscoe Bartlett describiendo una novela de ciencia ficci√≥n que hab√≠a le√≠do titulada One Second After. No se trata de ning√ļn dato real. Barlett se obsesion√≥ tanto con la idea de quedarse sin energ√≠a que se fue a vivir al campo y no usa tecnolog√≠a. No es una fuente de informaci√≥n muy fiable que digamos.

La detonación de Starfish Prime, vista desde Honolulu, a más de 1.000 kilómetros. Foto: Wikimedia Commons.

Lo cierto es que nadie sabe a ciencia cierta lo que una bomba EMP podr√≠a hacer, o como de potente tiene que ser esa bomba para que realmente surta alg√ļn efecto. Incluso aunque Corea del Norte quisiera atacarnos, es poco probable que tenga en su poder un artefacto capaz de mandarnos a la edad de piedra, y no es de esas maniobras en las que tengan una segunda oportunidad.

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Dicho esto, tambi√©n es cierto que Estados Unidos es vulnerable a este tipo de ataque. El 30 de septiembre de este a√Īo, la administraci√≥n Trump cerr√≥ la comisi√≥n encargada de estudiar la amenaza derivada de nu pulso electromagn√©tico despu√©s de que estuviera investigando 16 a√Īos. Miembros de esa comisi√≥n como los doctores William R. Graham y Peter Vincent Pry han solicitado que se revoque la decisi√≥n sin √©xito. Ambos sugieren que la infraestructura del pa√≠s no est√° preparada para un pulso EMP y creen que las agencias de inteligencia de Estados Unidos han subestimado las capacidades nucleares de Corea del Norte.

Es posible protegernos de un ataque EMP, pero el coste de un escudo as√≠ ser√≠a de miles de millones de d√≥lares y llevar√≠a a√Īos hacerlo realidad. Por ahora basta con saber que al menos, una bomba EMP no matar√≠a el 90% de los habitantes.