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Por qué algunos de los 'efectos secundarios' de tu vacuna podrían ser simplemente placebo

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Un trabajador de la salud que recibió la vacuna Pfizer-BioNtech covid-19 en el Jackson Memorial Hospital el 15 de diciembre de 2020, en Miami, Florida.
Un trabajador de la salud que recibió la vacuna Pfizer-BioNtech covid-19 en el Jackson Memorial Hospital el 15 de diciembre de 2020, en Miami, Florida.
Foto: Joe Raedle (Getty Images)

Millones de estadounidenses se vacunan contra el covid-19 en promedio todos los días en estos momentos, y aunque muchas personas han compartido con orgullo su estado de vacunación en las redes sociales, otros describirán sus efectos secundarios leves pero definitivamente notables justo después como una insignia de honor, ya sea como dolor en el brazo o fatiga similar a la gripe. Pero no todos los síntomas posteriores a la vacunación se deben necesariamente a la vacuna; algunos podrían ser causados ​​por el gemelo malvado del efecto placebo.

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Solo para aclararlo desde el principio, no hay nada de malo en experimentar efectos secundarios después de la vacunación, sin importar el motivo. En todo caso, estos efectos secundarios a menudo son una indicación de que el sistema inmunológico del cuerpo se pone en marcha, ya que está aprendiendo a reconocer cómo se ve el coronavirus después de obtener un plano de su apariencia a partir de la vacuna (generalmente su proteína de pico, que el virus usa para infectar células). Esta respuesta inmune es lo que tiende a explicar síntomas como fiebre, fatiga y dolor general durante uno o dos días después de recibir una vacuna. Generalmente, pero no siempre.

Echemos un vistazo a los datos de los ensayos clínicos de la vacuna de ARNm de dos dosis desarrollada por Pfizer y BioNTech, la primera en llegar al público estadounidense en diciembre pasado. Los datos, basados ​​en más de 30.000 voluntarios, muestran que es una vacuna segura y eficaz, pero no libre de efectos secundarios. Aproximadamente el 84% tuvo reacciones en el lugar de la inyección como dolor o picazón en la semana después de tomar una dosis; El 63% experimentó fatiga; El 55% experimentó dolores de cabeza.

Al observar solo esas cifras, tiene sentido que la mayoría de las personas que reciben la vacuna sientan algo. Pero sorprendentemente, en el mismo ensayo, una parte considerable de las personas que recibieron la inyección de placebo también experimentaron algunos de estos síntomas. Después de la primera inyección de placebo, aproximadamente un tercio de las personas informaron haber experimentado fatiga y aproximadamente un tercio experimentó dolor de cabeza. Cerca del 12% de los que recibieron placebo también experimentaron diarrea después de la primera inyección, más que el grupo vacunado después de cualquiera de las dosis. Como recordatorio, las personas que tomaron el placebo solo recibieron una inyección de solución salina, también conocida como sal y agua.

Ahora, algunas de estas personas que recibieron la inyección de placebo podrían haber experimentado fatiga, dolores de cabeza o diarrea ese día sin importar qué, incluso si no hubieran estado en el ensayo, un tema que Gizmodo ha cubierto recientemente. Desafortunadamente, estas son dolencias muy comunes, causadas por muchas cosas diferentes. Pero es posible que algunos solo los hayan experimentado debido a algo que llamamos el “efecto nocebo”. Así como nuestras expectativas positivas pueden hacernos sentir mejor después de tomar un nuevo tratamiento potencial, al menos por un tiempo, nuestras expectativas negativas pueden hacer lo contrario y hacernos sentir mal. En Twitter, algunos incluso han admitido sentirse peor después de tomar el placebo que después de tomar la dosis real más tarde.

Existe una tendencia a descartar el efecto placebo / nocebo como simplemente un producto de la mente. Pero cada sensación que experimentamos se procesa en última instancia en la mente, por lo que en realidad no dice mucho. A veces, esta sensación se remonta a una causa estrictamente física y, a veces, es más complicado. El estrés que una persona puede sentir por tomar una vacuna recientemente desarrollada, o incluso por tomar una vacuna en general, si odia las agujas, definitivamente podría ser suficiente para provocar un dolor de cabeza o desgastarlas hasta el punto de fatiga.

Nada de esto es inusual en lo más mínimo, es solo la naturaleza humana. Y aunque no hace falta decirlo, el origen del dolor de una persona, nocebo o no, no disminuye la necesidad de reconocer ese dolor y tratar de remediarlo si es posible. Pero el efecto placebo / nocebo es una de las muchas razones por las que necesitamos una investigación cuidadosamente planificada, como ensayos clínicos controlados, para comprender mejor el mundo que nos rodea. Eso es especialmente importante para tratar de averiguar los posibles beneficios y riesgos de cualquier nuevo medicamento o vacuna. Afortunadamente, en el caso de la vacuna Pfizer / BioNTech y otras similares, sus beneficios para mantenernos a salvo de enfermedades graves y la muerte son cada vez más claros, especialmente en países donde la vacunación es alta. 

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Así que adelante, vacúnate lo antes posible. Solo ten en cuenta que tu aturdimiento posterior a la inyección podría no deberse a la causa más obvia.