Image: Wikimedia Commons

Las tortugas son un s√≠mbolo de longevidad. Normalmente, las marinas pueden vivir m√°s de un siglo, e incluso si hacemos caso a los estudios, han existido en el planeta ejemplares que sobrepasaron con mucho los 200 a√Īos en el planeta. ¬ŅC√≥mo demonios lo hacen? Esto es lo que sabe la ciencia.

La tortuga m√°s antigua conocida, una tortuga gigante de las Seychelles llamada Jonathan, tiene actualmente 186 a√Īos. Las tortugas de Gal√°pagos han producido ejemplares sanos y viables despu√©s de cumplir 80 a√Īos. Incluso las especies m√°s peque√Īas pueden vivir normalmente durante al menos medio siglo. ¬ŅPor qu√©?

Advertisement

Aunque la mayoría de los estudios no están 100% seguros de cómo son capaces de vivir tanto tiempo, una gran parte parece claro a qué se debe: cómo reducen y previenen el desgaste del cuerpo. En la mayoría de las especies, incluida la nuestra, las probabilidades de morir aumentan a medida que envejecemos.

La raz√≥n es sencilla: nuestros cuerpos simplemente se deterioran con el tiempo. Al igual que cualquier m√°quina, las piezas se desgastan lentamente y eso conduce a alg√ļn tipo de fallo final. No es el caso en las tortugas, o al menos, no siempre. De hecho, en algunas, ser viejo significa tener menos probabilidades de estirar la pata.

Advertisement

Esta habilidad para mantenerse vivas y tener cr√≠as en perfecto estado (a pesar de ser mayores) se llama senescencia insignificante. Y aunque algunos de los detalles a√ļn no est√°n del todo claros, parece que lo logran gracias a una notable tolerancia al estr√©s oxidativo, es decir, al da√Īo a las c√©lulas que ocurre debido a especies reactivas de ox√≠geno (o EOR): una familia de compuestos que contienen ox√≠geno y les gusta interactuar con otras mol√©culas.

Image: Jonathan (izquierda) en 1886 (Wikimedia Commons)

Los estudios parecen estar de acuerdo en que la acumulaci√≥n de este da√Īo, especialmente en las neuronas y las c√©lulas inmunes, conduce al envejecimiento. Sin embargo, hay que puntualizar que las especies de ox√≠geno reactivo no son el mal personificado: se producen todo el tiempo, como en el proceso de quema de calor√≠as que convierte los alimentos en combustible celular.

Advertisement

Por tanto, la clave no es deshacerse de ellas, sino mantenerlas bajo control. Y aqu√≠ entra la ‚Äúmagia‚ÄĚ de las tortugas, ya que una de las formas en que regulan las especies de ox√≠geno reactivo es produciendo menos de ellas. Tienen un metabolismo lento, lo que significa que necesitan menos calor√≠as que otros animales de tama√Īo similar.

Image: Wikimedia Commons

No s√≥lo eso. Tambi√©n ayuda que sean animales poiquilot√©rmicos, es decir, que sus cuerpos pueden funcionar en un amplio rango de temperaturas. De esta forma, no est√°n tan estresadas ‚Äč‚Äčpor las temperaturas fr√≠as o calientes como lo estamos los humanos, y menos estr√©s significa menos EOR.

Advertisement

Adem√°s, tambi√©n tienen formas de administrar las EOR que producen. Dado que estos compuestos pueden da√Īar los tel√≥meros, las capas protectoras del ADN que se acortan cada vez que una c√©lula se divide, las tortugas producen gran cantidad de la enzima telomerasa, lo que ayuda a prevenir ese acortamiento.

Image: Wikimedia Commons

A su vez, esto ayuda a mantener sus c√©lulas m√°s sanas durante m√°s tiempo, lo que reduce sus probabilidades de desarrollar c√°ncer u otras enfermedades. Ah, y producen una gran cantidad de antioxidantes y prote√≠nas que combaten el da√Īo celular.

Advertisement

Todos estos rasgos en conjunto parecen indicar que las tortugas tienen una serie de cualidades y adaptaciones perfectas para una vida longeva y saludable, pero los bi√≥logos apuntan otro dato: pueden sobrevivir sin ox√≠geno. Muchas tortugas pueden pasar semanas sin respirar, un truco de lo m√°s √ļtil si quieres pasar el invierno en un estanque helado.

Image: Wikimedia Commons

¬ŅC√≥mo? Las tortugas tienen formas muy especiales de mantener vivos los tejidos importantes durante ese tiempo, por ejemplo, con el cierre de circuitos neuronales hambrientos de ox√≠geno. Tambi√©n tienen que lidiar con el estallido de la producci√≥n de EOR que ocurre cuando finalmente salen en busca de aire y los niveles de ox√≠geno aumentan r√°pidamente, que es donde precisamente entran en juego esos antioxidantes y prote√≠nas que curan las c√©lulas.

Advertisement

Visto así, su longevidad podría ser un efecto secundario, uno que algunos investigadores esperan traducir en el futuro en vidas más largas, quizás incluso indefinidas para los humanos.

Al menos ya sabemos algo que pod√≠amos intuir: uno de los secretos de la inmortalidad parece pasar por ‚Äúhibernar‚ÄĚ nuestra fuente de vida: el ox√≠geno. [SciShow]