Image: La supercentenaria Gertrude Weaver en su 116 cumplea√Īos (AP)

A lo largo de nuestra vida vamos tomando conciencia de un hecho que hasta hace muy poco no tenía réplica: cuánto mayores nos hacemos, más cerca estamos del final. Sin embargo, una nueva y polémica investigación sugiere que en realidad no existe un límite para la vida humana.

Jeanne Louise Calment vivi√≥ 122 a√Īos y 164 d√≠as, la edad verificada m√°s antigua de cualquier persona jam√°s vista. Calment muri√≥ en 1997 en Arles, Francia, donde pas√≥ gran parte de su impresionante y extensa vida. Nadie (m√°s)¬†ha vivido m√°s de 120 a√Īos.

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Quiz√°s por ello existe un consenso mayoritario entre los investigadores en aceptar el denominado como Modelo de Mortalidad de Gompertz, una propuesta que se ha mantenido en gran medida intacta desde que se document√≥ por primera vez hace casi 200 a√Īos.

La idea naci√≥ en 1825, cuando el matem√°tico brit√°nico Benjamin Gompertz not√≥ una extra√Īa peculiaridad sobre el envejecimiento humano y la mortalidad. Nuestro riesgo de morir, observ√≥, aumenta exponencialmente a medida que envejecemos. Bajo el modelo de Gompertz, las probabilidades de morir se duplican cada ocho a√Īos. Esa parece ser la regla para las personas de 30 a 80 a√Īos.

Image: Barack Obama reuni√©ndose con Richard A. Overton. En ese momento, Overton ten√≠a 107 a√Īos. Hoy tiene 112 a√Īos, el m√°s longevo de Estados Unidos (White House)

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Pero como el propio Gompertz admitió, simplemente no hay datos suficientes para demostrar que esta tendencia sea válida para el mayor de los ancianos.

Las investigaciones publicadas en los √ļltimos 10 a√Īos contin√ļan afirmando el modelo de Gompertz, incluido un estudio del a√Īo pasado que mostraba que los supercentenarios, las personas que viven 110 a√Īos o m√°s, todav√≠a experimentan tasas aceleradas de mortalidad a lo largo del tiempo.

Frente a esta corriente tambi√©n, en los √ļltimos a√Īos algunos han comenzado a cuestionar el paradigma de Gompertzian, sugiriendo que las mesetas de mortalidad, en las que las tasas de mortalidad disminuyen e incluso se detienen, existen tanto para los humanos como para los animales m√°s all√° de cierta edad.

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De hecho, ahora hay un debate activo entre los expertos en envejecimiento sobre si las tasas de mortalidad contin√ļan aceler√°ndose y/o aumentando exponencialmente a una edad extrema, o si finalmente se estancan.

Image: Gr√°fico que muestra las probabilidades de muerte (peligro) por edad (a√Īos), con la meseta (que se muestra en naranja) despu√©s de los 105 a√Īos (E. Barbi et al., 2018/Science)

Gr√°fico que muestra las probabilidades de muerte (peligro) por edad (a√Īos), con la meseta (que se muestra en naranja) despu√©s de los 105 a√Īos.As√≠ llegamos a la publicaci√≥n que ha lanzado hace unas horas en Science. Seg√ļn el autor del estudio Kenneth Wachter, profesor em√©rito de demograf√≠a y estad√≠stica de la Universidad de California en Berkeley:

El objetivo era resolver una controversia sobre si la mortalidad humana tiene la misma forma que la mortalidad en muchas otras especies. Se ha encontrado que las tasas de mortalidad se estabilizan en animales de laboratorio, como las moscas mediterr√°neas de la fruta y los gusanos nematodos. Creemos que lo hemos solucionado.

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El equipo de Wachter cuenta en su trabajo que las tasas de mortalidad se aceleran hasta los 80 a√Īos, se desaceleran, y luego se estabilizan entre las edades de 105 a 110. El modelo de Gompertz, en esta vista, termina en una l√≠nea plana.

Dicho de otra forma, el estudio habla de la aceleraci√≥n de las tasas de mortalidad, no las probabilidades en s√≠ mismas. Esas todav√≠a no son buenas. Solo 2 de cada 100.000 mujeres viven hasta los 110 a√Īos, y para los hombres, las posibilidades de convertirse en supercentenarios son de 2 cada mill√≥n.

Image: Fredie Blom, el hombre m√°s viejo del planeta (BBC)

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Seg√ļn el estudio, a los 105 a√Īos de edad las probabilidades de sobrevivir a tu cumplea√Īos n√ļmero 106 est√°n en el 50%. Y lo mismo ocurre a los 107, y otra vez a los 108, 109 y 110.

Otra de las autoras del trabajo, Elisabetta Barbi, de la Universidad Sapienza de Roma, junt√≥ a expertos en el Instituto Nacional de Estad√≠stica de Italia y rastre√≥ a personas del pa√≠s nacidos entre 1896 y 1910 que viv√≠an hasta los 105 a√Īos o m√°s. Los datos incluyeron a casi 4.000 personas, de las cuales 3.373 eran mujeres y 463 hombres.

Para el estad√≠stico Holger Rootzen, de la Universidad Tecnol√≥gica de Chalmers en Suecia, el resultado es un ‚Äúan√°lisis muy cuidadoso y certero‚ÄĚ que revela una meseta de mortalidad entre las edades de 105 y 110.¬†

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Utilizando datos de longevidad similares de Jap√≥n y pa√≠ses occidentales recopilados por el Instituto Max Planck de Investigaci√≥n Demogr√°fica, Rootzen ya hab√≠a rechazado la noci√≥n de un l√≠mite estricto para la vida humana en una investigaci√≥n publicada el a√Īo pasado. El investigador predijo que ser√≠a posible en el pr√≥ximo cuarto de siglo que alguien alcanzase la edad de 128 a√Īos.

Illustration: Sam Woolley/Gizmodo

En el a√Īo 2016, los investigadores del Colegio de Medicina Albert Einstein argumentaron en Nature, sobre la base de datos de longevidad de 40 pa√≠ses, para un l√≠mite m√°ximo de alrededor de 115. En su opini√≥n, la vida de Calment de la que habl√°bamos al comienzo fue un golpe de suerte.

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Sin embargo, para Brandon Milholland, quien tambi√©n trabaj√≥ en el estudio de Nature, es ‚Äúaltamente improbable‚ÄĚ que las curvas de mortalidad se nivelaran tan repentinamente. Milholland critica tanto el √ļltimo trabajo como la ley de Gompertz argumentando que hay ‚Äúm√°s de esas dos opciones‚ÄĚ y que la formulaci√≥n de Gompertz debe terminar.

Dicho esto, el n√ļmero de los muy ancianos est√° creciendo. En Italia, por ejemplo, cuatro personas nacidas en 1896 vivieron hasta 105 o m√°s. M√°s de 600 personas nacidas en 1910 vivieron tanto tiempo, ‚Äúy entre 1896 y 1910, la mortalidad infantil en Italia disminuy√≥‚ÄĚ, explica en el trabajo Wachter.

Screenshot: Jeanne Louise Calment (YouTube)

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No s√≥lo eso, en d√©cadas posteriores el rango entre 80 y 90 a√Īos tambi√©n mejor√≥ y acogi√≥ a m√°s personas en los rangos centenarios. Seg√ļn Rootzen:

Cuando entendamos las interacciones entre nuestro patrimonio genómico y todos estos otros factores prácticos bien estudiados como la nutrición y el comportamiento, vamos a entender por qué las personas pueden hacer que este progreso llegue a los 80 y 90 y ampliarlo. Las recomendaciones sobre el estilo de vida: haces ejercicio, comes esto o aquello, son bastante efectivas a edades más tempranas, pero no parecen jugar un papel a edades más avanzadas.

Algo de raz√≥n deben tener en esto √ļltimo. Como dec√≠amos hace poco, el que puede convertirse en el hombre m√°s longevo del planeta lleva fumando toda la v√≠a (aunque dice que ha llegado la hora de dejarlo). De hecho, la propia Calment dijo que fum√≥ dos cigarros al d√≠a hasta que cumpli√≥ 119 a√Īos, y que solo entonces abandon√≥ el h√°bito, aunque lo hizo porque ya no pod√≠a ver lo suficientemente bien como para encend√©rselo. [Gizmodo, Science, Washington Post]