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Descubren una nueva especie de tortuga. Tiene esta cara

Ilustración para el artículo titulado
Foto: Mitgaard (Senckenberg)

Un equipo internacional de científicos ha descrito una nueva especie de tortuga a partir de un extenso análisis genético. La Chelus orinocensis es la segunda especie conocida de tortuga matamata, un animal extraño y poco agraciado.

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La especie recién descrita habita en las cuencas de los ríos Negro y Orinoco, mientras que la especie conocida como Chelus fimbriata vive en la cuenca del río Amazonas. Los investigadores usaron 75 muestras de ADN para demostrar que las dos poblaciones estaban genéticamente diferenciadas.

Según el estudio, las dos especies se separaron hace 12 millones de años, durante el Mioceno tardío. En este periodo, la antigua cuenca del Amazonas-Orinoco comenzó a separarse en dos ríos, y numerosas especies, separadas físicamente, comenzaron a divergir también genéticamente.

“Varios estudios han señalado que las tortugas matamata del río Orinoco se ven diferentes a las de la cuenca del Amazonas”, explica en un comunicado de prensa el herpetólogo Uwe Fritz. “En base a esta observación, decidimos observar más de cerca la composición genética de estos animales”.

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Las tortugas matamata se caracterizan por su cuello largo y aplanado, su cabeza triangular y llena de protuberancias, su hocico alargado y tubular, y su caparazón con salientes en sierra. Gracias a este aspecto extraño consiguen mimetizarse con las piedras en el lodo, donde esperan pacientemente a sus presas, que se tragan de una pieza abriendo de repente sus grandes bocas.

Aunque se vendan con frecuencia en el mercado negro, las tortugas matamata no están en peligro de extinción. Sin embargo, la división del género en dos especies ha tenido un impacto negativo en su conservación, ya que la población de cada especie es más pequeña de lo que se suponía.

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