En el a√Īo 1973 abri√≥ el que fue el hotel m√°s grande del mundo, tanto, que se anunciaba como una arquitectura con m√°s metros cuadrados que el Empire State Building. Siete a√Īos m√°s tarde, la asombrosa edificaci√≥n iba a sufrir uno de los mayores infiernos en la historia de Estados Unidos.

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21 de noviembre de 1980. El inspector jefe del condado de Clark (Nevada) recibe una llamada en la ma√Īana. Veinte minutos m√°s tarde el hombre se encuentra en el exterior de lo que el d√≠a anterior era uno de los casinos m√°s emblem√°ticos de Las Vegas: el MGM Grand Hotel and Casino, o para ser m√°s precisos, las cenizas del que fue el hotel m√°s grande del mundo.

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A duras penas y con la ayuda de los bomberos, el inspector y su equipo se adentran en el interior e inician el temible ascenso por cada uno de los 26 pisos que disponía el hotel. A medida que pasan por las plantas se dan cuenta de que el fuego apenas había pasado de la segunda planta, por tanto, a mayor altura los clientes debían estar a salvo.

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Sin embargo, cuando el equipo de investigaci√≥n se encuentra en los √ļltimos pisos, no da cr√©dito a lo que ven. A esa altura nadie habr√≠a siquiera sentido el aumento de la temperatura.

Entonces, ¬Ņpor qu√© estaban rodeados de cad√°veres?

M√°s grande (y m√°s barato)

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Para los investigadores que examinaron el hotel en los d√≠as posteriores a la tragedia, la distribuci√≥n de los cuerpos, mucho m√°s que su n√ļmero, fue lo m√°s desconcertante de todo. Las habitaciones de los clientes comenzaban en la quinta planta, y las escaleras de los bomberos hab√≠an llegado hasta las ventanas de la novena. Por encima de eso, la vida de las v√≠ctimas deber√≠a haber dependido principalmente de su ingenio.

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La l√≥gica sugerir√≠a una distribuci√≥n que favorezca los pisos m√°s bajos y m√°s altos, cerca de los puntos de escape en las calles y en el techo de arriba, en cambio, solo una persona entre los pisos 5 y 18 hab√≠a muerto. Por encima de eso, el n√ļmero de muertos aumentaba dr√°sticamente, alcanzando un m√°ximo de 14 cuerpos en el piso 23. Incluso en los dos pisos superiores, a solo unos pasos del √°tico, murieron m√°s de ocho personas.

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Sin saber por donde empezar muy bien, el Departamento de Bomberos solicit√≥ asistencia tanto de la Administraci√≥n de Incendios de Estados Unidos como de la Asociaci√≥n Nacional de Protecci√≥n contra Incendios. Deb√≠an averiguar exactamente qu√© hab√≠a sucedido, desde el momento en que comenz√≥ el incendio, hasta que la √ļltima v√≠ctima muri√≥ por complicaciones casi una semana despu√©s.

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Al menos el origen del fuego era fácil de identificar: había comenzado dentro de la pared de un establecimiento 24 horas que servía comida justo al otro lado de la sala de exposición principal. Al parecer, un tiempo después de la construcción original del hotel, se había instalado una nueva vitrina de pastelería refrigerada, y las tuberías de cobre de su compresor habían pasado por la misma sección de pared que el conducto eléctrico de la habitación.

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Ahí estaba la primera pista. No había dudas de que aquella elección fue una mala idea, aunque no tenía por qué ser el origen destructivo que tuvo finalmente el incendio.

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No obstante, dicha máquina se había asegurado de forma incorrecta, de hecho, los análisis posteriores indicaron que vibró levemente desde el día en que se instaló. Con el tiempo, estas vibraciones provocaron que las tuberías se desplazaran hacia los lados hasta que tocaron el conducto de aluminio que, casualidad, también se había instalado de forma incorrecta sin cable a tierra.

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El cobre consumi√≥ el aluminio en un proceso conocido como corrosi√≥n galv√°nica, el mismo proceso electroqu√≠mico que permite que las bater√≠as funcionen. Esa vibraci√≥n continua luego se desgasta a trav√©s del aislamiento del cable. El proceso tom√≥ varios a√Īos, pero el cobre finalmente entr√≥ en contacto directo con el mal personificado: los cables electrificados, calentando as√≠ las tuber√≠as ‚Äúhasta el punto de metal ardiendo‚ÄĚ, seg√ļn el informe oficial del equipo de investigaci√≥n.

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Con un m√≠nimo de ox√≠geno dentro de la pared, el fuego ardi√≥ y se extendi√≥ por un per√≠odo de tiempo desconocido. El restaurante contiguo no era un 24 horas, y si el destino hubiera enviado las llamas en esa direcci√≥n, los rociadores las habr√≠an apagado r√°pidamente sin causar da√Īos graves. En cambio, el fuego se abri√≥ paso justo antes de las 7 am en una √©poca donde el 24 horas comenz√≥ a cerrar por la noche por la falta de negocio.

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No había nadie cuando comenzó el incendio.

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Unos quince minutos m√°s tarde, un empleado del hotel pas√≥ por un atajo a trav√©s del restaurante vac√≠o y se horroriz√≥ al descubrir ‚Äúuna hilera de llamas que iban desde la parte superior del mostrador hasta el techo‚ÄĚ. Para colmo de males, el 24 horas no ten√≠a extintor.

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Para cuando aparecieron los primeros empleados para ayudar, las llamas hab√≠an llegado a las tejas del techo, las cuales estaban unidas con un adhesivo especialmente inflamable que el c√≥digo de construcci√≥n de Nevada hab√≠a prohibido su uso comercial tres a√Īos antes.

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El fuego comenzó a extenderse por encima de las cabezas de estos empleados tan rápido que huyeron de vuelta al casino, golpeando las puertas dobles detrás de ellos y gritando a todos los que estaban a su paso que huyeran de la zona.

Habían pasado menos de seis minutos desde que el primer empleado descubrió el incendio.

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Las puertas cerradas ralentizaron las llamas durante unos momentos críticos en el vestíbulo, entre los restaurantes y el casino, pero el tiempo adicional se cobró un precio. El fuego que viaja a lo largo de un piso u otro mobiliario interior generalmente se esparce en un camino predecible de un elemento a otro, dependiendo del combustible disponible para consumir: por ejemplo, una mesa al lado de un sofá no se quema hasta que la mayor parte del sofá esté encendida.

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Sin embargo, el fuego en el techo o en la pared superior se quema más uniformemente debido a la superficie (uniforme), y por lo general las llamas no son lo suficientemente grandes como para llegar a los elementos inflamables que hay a continuación.

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En cambio, la temperatura de la habitaci√≥n aumenta constantemente hasta que se produce un fen√≥meno conocido como ‚Äúdescarga disruptiva‚ÄĚ, cuando todo el material combustible a lo largo del suelo alcanza su punto de ignici√≥n espont√°nea en el mismo momento.

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¬ŅQu√© ocurri√≥? Que en el vest√≠bulo peque√Īo pero lujosamente amueblado, la explosi√≥n resultante explot√≥ por completo en las puertas del casino, inundando la habitaci√≥n con ox√≠geno fresco y extendiendo la bola de fuego hacia el sal√≥n. Siguiendo con las desgracias, las baldosas del techo se hab√≠an unido con el mismo adhesivo altamente inflamable.

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De esta forma, aquellos que a√ļn no hab√≠an escuchado los gritos de evacuaci√≥n, murieron instant√°neamente.

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Afortunadamente, los bomberos llegaron a la escena a tan solo dos minutos de la primera llamada. En menos de una hora, el incendio estaba bajo control. Sin embargo, para los clientes que a√ļn se encontraban dentro del hotel la pesadilla estaba lejos de terminar.

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Ocurre que, contrariamente a los c√≥digos de construcci√≥n, las puertas del ascensor no se hab√≠an sellado herm√©ticamente en ning√ļn nivel del hotel, por lo que a veces se quedaba un espacio abierto. Las olas de calor que se acercaban a los 5.500 C ingresaron a los interiores del ascensor.

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En cuestión de minutos, los cables de acero inoxidable se derritieron, cayendo en picado sobre los ascensores y el sótano. Si alguno de los clientes que estaba en los ascensores sobrevivió a la caída, su suerte no fue la mejor; momentos más tarde, los contrapesos, que ya no estaban sujetos a nada, también cayeron y aplastaron lo que había debajo.

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Otro de los ascensores no cay√≥, pero sus cuatro ocupantes murieron de asfixia despu√©s de que se quedara atascado en el piso 20. La operaci√≥n normal habr√≠a requerido que los vagones de los ascensores abrieran sus puertas y dejen de funcionar tan pronto como una alarma de incendios se activara en el edificio, pero los detectores de humo supuestamente ‚Äúescondidos‚ÄĚ dentro del sistema de ventilaci√≥n nunca se llegaron a instalar.

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Además, la alarma principal podría activarse desde la oficina de seguridad, pero ninguno de los dos empleados de turno lo hizo antes de acudir en ayuda para evacuar a los clientes.

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De hecho, la mayoría de los clientes todavía estaban arriba, sin darse cuenta del caos que se estaba produciendo muchos metros más abajo. Algunos murieron mientras dormían porque las unidades de los sistemas de ventilación funcionaban de forma continua, bombeando así humo desde el pasillo.

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Dise√Īados para ser ventilados en un eje de aire vertical que conduce al exterior, las unidades en el Casino se hab√≠an conectado a fuentes de aire interior por razones desconocidas. Otros clientes se despertaron con los gritos o las sirenas en la calle, pero descubrieron que los pasillos ya estaban intransitables.

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De las seis escaleras de emergencia, los materiales supuestamente resistentes al fuego fallaron en cuatro, y el humo fluyó libremente casi tan pronto como comenzó el incendio.

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Además, todas las puertas que conducían a las escaleras estaban configuradas para cerrarse automáticamente desde el interior. Con la planta baja inaccesible, muchos evacuados se encontraron atrapados, obligados a huir hacia arriba por tramos de escaleras en un espeso humo antes de llegar a la seguridad del techo.

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Hubo un detalle que delat√≥ el fallo m√°s terrible en la construcci√≥n del hotel. Los sistemas de ventilaci√≥n comercial requieren ‚Äúcortafuegos‚ÄĚ a intervalos regulares: se trata de un panel de metal grande que se mantiene abierto por una pieza que tiene un punto bajo de fusi√≥n, de esta forma, se rompe al calor del fuego y cierra la trampilla para evitar que el humo circule en el sistema de ventilaci√≥n.

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Y sí, en el MGM Grand Hotel, todos los cortafuegos contra incendios en los niveles inferiores se habían instalado de forma incorrecta, y los que estaban sobre el casino en particular los habían atornillado trabajadores que no conocían su propósito.

Las piezas se derritieron, pero los cortafuegos permanecieron abiertos.

As√≠, una vez que el humo hab√≠a pasado a trav√©s de la red de conductos, entr√≥ en un gran espacio vac√≠o de circulaci√≥n conocido como plenum de aire. O para ser m√°s exactos, deber√≠a haber estado vac√≠o: el plenum sobre el casino conten√≠a cientos de metros de cableado el√©ctrico, as√≠ como varias tuber√≠as de desag√ľe. En lugar del PVC tradicional, se hicieron de otro tipo de pl√°stico conocido como ABS, menos costoso y m√°s f√°cil de instalar, pero produc√≠a gas de cianuro cuando se quemaba.

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El aislamiento del cable también se derritió para producir sus propios gases tóxicos. En la parte superior del plenum, dos juntas sísmicas actuaban como chimeneas para derivar el humo hacia los pisos superiores.

Un combo mortal.

Image: Bally’s Las Vegas (Wikimedia Commons)

El 21 de noviembre de 1980 solo murieron 18 personas por la explosión inicial. El resto de los 85 fallecidos fueron víctimas de atajos y materiales baratos, de una planificación increíblemente deficiente.

Hoy, el conocido como el ‚Äúincendio del MGM Grand‚ÄĚ se cuenta como el peor desastre en la historia de Nevada, y el segundo peor incendio de hotel en la historia moderna de Estados Unidos (tras el incendio en el Hotel Winecoff con 119 fallecidos).

Lo ocurrido supuso una importante revisi√≥n de los c√≥digos de construcci√≥n y las normas de seguridad. Hoy, sobre los cimientos del MGM Grand Hotel se encuentra el Bally¬īs Las Vegas, con una construcci√≥n que nada tiene que ver a la que enterr√≥ a tantas personas. El incendio hotelero m√°s mort√≠fero del pa√≠s desde la d√©cada de 1940. [Wikipedia, Firehouse, Legacy, Ranker, VegasSeven]