En el año 1973 abrió el que fue el hotel más grande del mundo, tanto, que se anunciaba como una arquitectura con más metros cuadrados que el Empire State Building. Siete años más tarde, la asombrosa edificación iba a sufrir uno de los mayores infiernos en la historia de Estados Unidos.

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21 de noviembre de 1980. El inspector jefe del condado de Clark (Nevada) recibe una llamada en la mañana. Veinte minutos más tarde el hombre se encuentra en el exterior de lo que el día anterior era uno de los casinos más emblemáticos de Las Vegas: el MGM Grand Hotel and Casino, o para ser más precisos, las cenizas del que fue el hotel más grande del mundo.

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A duras penas y con la ayuda de los bomberos, el inspector y su equipo se adentran en el interior e inician el temible ascenso por cada uno de los 26 pisos que disponía el hotel. A medida que pasan por las plantas se dan cuenta de que el fuego apenas había pasado de la segunda planta, por tanto, a mayor altura los clientes debían estar a salvo.

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Sin embargo, cuando el equipo de investigación se encuentra en los últimos pisos, no da crédito a lo que ven. A esa altura nadie habría siquiera sentido el aumento de la temperatura.

Entonces, ¿por qué estaban rodeados de cadáveres?

Más grande (y más barato)

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Para los investigadores que examinaron el hotel en los días posteriores a la tragedia, la distribución de los cuerpos, mucho más que su número, fue lo más desconcertante de todo. Las habitaciones de los clientes comenzaban en la quinta planta, y las escaleras de los bomberos habían llegado hasta las ventanas de la novena. Por encima de eso, la vida de las víctimas debería haber dependido principalmente de su ingenio.

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La lógica sugeriría una distribución que favorezca los pisos más bajos y más altos, cerca de los puntos de escape en las calles y en el techo de arriba, en cambio, solo una persona entre los pisos 5 y 18 había muerto. Por encima de eso, el número de muertos aumentaba drásticamente, alcanzando un máximo de 14 cuerpos en el piso 23. Incluso en los dos pisos superiores, a solo unos pasos del ático, murieron más de ocho personas.

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Sin saber por donde empezar muy bien, el Departamento de Bomberos solicitó asistencia tanto de la Administración de Incendios de Estados Unidos como de la Asociación Nacional de Protección contra Incendios. Debían averiguar exactamente qué había sucedido, desde el momento en que comenzó el incendio, hasta que la última víctima murió por complicaciones casi una semana después.

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Al menos el origen del fuego era fácil de identificar: había comenzado dentro de la pared de un establecimiento 24 horas que servía comida justo al otro lado de la sala de exposición principal. Al parecer, un tiempo después de la construcción original del hotel, se había instalado una nueva vitrina de pastelería refrigerada, y las tuberías de cobre de su compresor habían pasado por la misma sección de pared que el conducto eléctrico de la habitación.

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Ahí estaba la primera pista. No había dudas de que aquella elección fue una mala idea, aunque no tenía por qué ser el origen destructivo que tuvo finalmente el incendio.

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No obstante, dicha máquina se había asegurado de forma incorrecta, de hecho, los análisis posteriores indicaron que vibró levemente desde el día en que se instaló. Con el tiempo, estas vibraciones provocaron que las tuberías se desplazaran hacia los lados hasta que tocaron el conducto de aluminio que, casualidad, también se había instalado de forma incorrecta sin cable a tierra.

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El cobre consumió el aluminio en un proceso conocido como corrosión galvánica, el mismo proceso electroquímico que permite que las baterías funcionen. Esa vibración continua luego se desgasta a través del aislamiento del cable. El proceso tomó varios años, pero el cobre finalmente entró en contacto directo con el mal personificado: los cables electrificados, calentando así las tuberías “hasta el punto de metal ardiendo”, según el informe oficial del equipo de investigación.

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Con un mínimo de oxígeno dentro de la pared, el fuego ardió y se extendió por un período de tiempo desconocido. El restaurante contiguo no era un 24 horas, y si el destino hubiera enviado las llamas en esa dirección, los rociadores las habrían apagado rápidamente sin causar daños graves. En cambio, el fuego se abrió paso justo antes de las 7 am en una época donde el 24 horas comenzó a cerrar por la noche por la falta de negocio.

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No había nadie cuando comenzó el incendio.

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Unos quince minutos más tarde, un empleado del hotel pasó por un atajo a través del restaurante vacío y se horrorizó al descubrir “una hilera de llamas que iban desde la parte superior del mostrador hasta el techo”. Para colmo de males, el 24 horas no tenía extintor.

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Para cuando aparecieron los primeros empleados para ayudar, las llamas habían llegado a las tejas del techo, las cuales estaban unidas con un adhesivo especialmente inflamable que el código de construcción de Nevada había prohibido su uso comercial tres años antes.

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El fuego comenzó a extenderse por encima de las cabezas de estos empleados tan rápido que huyeron de vuelta al casino, golpeando las puertas dobles detrás de ellos y gritando a todos los que estaban a su paso que huyeran de la zona.

Habían pasado menos de seis minutos desde que el primer empleado descubrió el incendio.

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Las puertas cerradas ralentizaron las llamas durante unos momentos críticos en el vestíbulo, entre los restaurantes y el casino, pero el tiempo adicional se cobró un precio. El fuego que viaja a lo largo de un piso u otro mobiliario interior generalmente se esparce en un camino predecible de un elemento a otro, dependiendo del combustible disponible para consumir: por ejemplo, una mesa al lado de un sofá no se quema hasta que la mayor parte del sofá esté encendida.

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Sin embargo, el fuego en el techo o en la pared superior se quema más uniformemente debido a la superficie (uniforme), y por lo general las llamas no son lo suficientemente grandes como para llegar a los elementos inflamables que hay a continuación.

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En cambio, la temperatura de la habitación aumenta constantemente hasta que se produce un fenómeno conocido como “descarga disruptiva”, cuando todo el material combustible a lo largo del suelo alcanza su punto de ignición espontánea en el mismo momento.

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¿Qué ocurrió? Que en el vestíbulo pequeño pero lujosamente amueblado, la explosión resultante explotó por completo en las puertas del casino, inundando la habitación con oxígeno fresco y extendiendo la bola de fuego hacia el salón. Siguiendo con las desgracias, las baldosas del techo se habían unido con el mismo adhesivo altamente inflamable.

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De esta forma, aquellos que aún no habían escuchado los gritos de evacuación, murieron instantáneamente.

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Afortunadamente, los bomberos llegaron a la escena a tan solo dos minutos de la primera llamada. En menos de una hora, el incendio estaba bajo control. Sin embargo, para los clientes que aún se encontraban dentro del hotel la pesadilla estaba lejos de terminar.

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Ocurre que, contrariamente a los códigos de construcción, las puertas del ascensor no se habían sellado herméticamente en ningún nivel del hotel, por lo que a veces se quedaba un espacio abierto. Las olas de calor que se acercaban a los 5.500 C ingresaron a los interiores del ascensor.

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En cuestión de minutos, los cables de acero inoxidable se derritieron, cayendo en picado sobre los ascensores y el sótano. Si alguno de los clientes que estaba en los ascensores sobrevivió a la caída, su suerte no fue la mejor; momentos más tarde, los contrapesos, que ya no estaban sujetos a nada, también cayeron y aplastaron lo que había debajo.

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Otro de los ascensores no cayó, pero sus cuatro ocupantes murieron de asfixia después de que se quedara atascado en el piso 20. La operación normal habría requerido que los vagones de los ascensores abrieran sus puertas y dejen de funcionar tan pronto como una alarma de incendios se activara en el edificio, pero los detectores de humo supuestamente “escondidos” dentro del sistema de ventilación nunca se llegaron a instalar.

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Además, la alarma principal podría activarse desde la oficina de seguridad, pero ninguno de los dos empleados de turno lo hizo antes de acudir en ayuda para evacuar a los clientes.

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De hecho, la mayoría de los clientes todavía estaban arriba, sin darse cuenta del caos que se estaba produciendo muchos metros más abajo. Algunos murieron mientras dormían porque las unidades de los sistemas de ventilación funcionaban de forma continua, bombeando así humo desde el pasillo.

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Diseñados para ser ventilados en un eje de aire vertical que conduce al exterior, las unidades en el Casino se habían conectado a fuentes de aire interior por razones desconocidas. Otros clientes se despertaron con los gritos o las sirenas en la calle, pero descubrieron que los pasillos ya estaban intransitables.

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De las seis escaleras de emergencia, los materiales supuestamente resistentes al fuego fallaron en cuatro, y el humo fluyó libremente casi tan pronto como comenzó el incendio.

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Además, todas las puertas que conducían a las escaleras estaban configuradas para cerrarse automáticamente desde el interior. Con la planta baja inaccesible, muchos evacuados se encontraron atrapados, obligados a huir hacia arriba por tramos de escaleras en un espeso humo antes de llegar a la seguridad del techo.

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Hubo un detalle que delató el fallo más terrible en la construcción del hotel. Los sistemas de ventilación comercial requieren “cortafuegos” a intervalos regulares: se trata de un panel de metal grande que se mantiene abierto por una pieza que tiene un punto bajo de fusión, de esta forma, se rompe al calor del fuego y cierra la trampilla para evitar que el humo circule en el sistema de ventilación.

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Y sí, en el MGM Grand Hotel, todos los cortafuegos contra incendios en los niveles inferiores se habían instalado de forma incorrecta, y los que estaban sobre el casino en particular los habían atornillado trabajadores que no conocían su propósito.

Las piezas se derritieron, pero los cortafuegos permanecieron abiertos.

Así, una vez que el humo había pasado a través de la red de conductos, entró en un gran espacio vacío de circulación conocido como plenum de aire. O para ser más exactos, debería haber estado vacío: el plenum sobre el casino contenía cientos de metros de cableado eléctrico, así como varias tuberías de desagüe. En lugar del PVC tradicional, se hicieron de otro tipo de plástico conocido como ABS, menos costoso y más fácil de instalar, pero producía gas de cianuro cuando se quemaba.

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El aislamiento del cable también se derritió para producir sus propios gases tóxicos. En la parte superior del plenum, dos juntas sísmicas actuaban como chimeneas para derivar el humo hacia los pisos superiores.

Un combo mortal.

El 21 de noviembre de 1980 solo murieron 18 personas por la explosión inicial. El resto de los 85 fallecidos fueron víctimas de atajos y materiales baratos, de una planificación increíblemente deficiente.

Hoy, el conocido como el “incendio del MGM Grand” se cuenta como el peor desastre en la historia de Nevada, y el segundo peor incendio de hotel en la historia moderna de Estados Unidos (tras el incendio en el Hotel Winecoff con 119 fallecidos).

Lo ocurrido supuso una importante revisión de los códigos de construcción y las normas de seguridad. Hoy, sobre los cimientos del MGM Grand Hotel se encuentra el Bally´s Las Vegas, con una construcción que nada tiene que ver a la que enterró a tantas personas. El incendio hotelero más mortífero del país desde la década de 1940. [Wikipedia, Firehouse, Legacy, Ranker, VegasSeven]