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Un día, en un futuro no muy lejano, la Tierra estará más caliente. De hecho, ya se pone muy caliente, pero esto es solo el comienzo. Con el calor cada vez más insoportable, hay una cosa segura: los aparatos de aire acondicionado nos salvarán a todos.

¬ŅCorrecto? Bueno, no del todo.

Un nuevo estudio publicado recientemente en PLOS Medicine nos recuerda que las vidas se perder√°n en otros lugares siempre que los aires acondicionados extraigan su energ√≠a del petr√≥leo, el gas o el carb√≥n. ¬ŅPor qu√©? Culpa a la contaminaci√≥n del aire: nuestra adicci√≥n a los combustibles sucios arroja part√≠culas y ozono al aire. La producci√≥n de electricidad ya es la segunda mayor fuente de emisiones de gases de efecto invernadero en Estados Unidos, y como nuestros aires acondicionados consumen m√°s de ella, obtenemos m√°s emisiones.

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Los autores creen que su estudio es el primero en estimar cu√°ntas personas pueden morir debido a una mayor dependencia del aire acondicionado a medida que aumentan las temperaturas. ¬ŅLa conclusi√≥n? El aumento de la contaminaci√≥n del aire podr√≠a provocar un promedio de 654 muertes m√°s por a√Īo solo en Estados Unidos, y 315 muertes adicionales por ozono a mediados de este siglo. Seg√ļn el estudio, esto podr√≠a equivaler a un gasto anual de 9 mil millones de d√≥lares en la econom√≠a.

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Estas son solo estimaciones basadas en modelos, pero hay una gran incertidumbre en ellas. El análisis es una exploración preventiva de cómo nuestra dependencia del petróleo, el gas y el carbón se volverá más letal a medida que aceleramos nuestra demanda de energía para enfriar edificios enteros para evitar el estrés por calor.

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‚ÄúEl aire acondicionado salva vidas de las olas de calor‚ÄĚ, cuenta Jonathan Patz, coautor del estudio que dirige el Instituto de Salud Global de la Universidad de Wisconsin-Madison, a Earther. ‚ÄúPero si la electricidad para operar los aparatos de aire requieren centrales el√©ctricas de carb√≥n, entonces tenemos un problema‚ÄĚ.

Los investigadores de la Universidad de Wisconsin-Madison analizaron c√≥mo el cambio clim√°tico afectar√≠a la contaminaci√≥n del aire y, a su vez, la salud humana antes de centrar su atenci√≥n en c√≥mo el aire acondicionado empeorar√° las cosas. El modelo avanza r√°pidamente hacia ‚Äúel escenario m√°s realista‚ÄĚ para nuestro sistema energ√©tico, como lo expres√≥ Patz en el a√Īo 2069. Aqu√≠, nuestros edificios no han cambiado mucho (en t√©rminos de estructura y eficiencia energ√©tica), y nuestro sistema de electricidad ha hecho la transici√≥n hacia un mayor uso de gas natural y el retiro de algunas plantas de energ√≠a nuclear. El equipo trabaj√≥ cuidadosamente para producir un futuro que parece m√°s realista dada la energ√≠a actual y las tendencias de construcci√≥n.

Sin embargo, los investigadores solo pudieron usar datos de temperatura de un solo mes, julio, y basaron un verano de tres meses en eso.

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Los hallazgos no pretenden asustar a las personas para que no disfruten de sus d√≠as de verano o para avergonzarlos de usar sus aires acondicionados. Son realmente para resaltar que estos impactos potenciales son una posibilidad. Un cambio hacia las energ√≠as renovables y los edificios mejor aislados har√≠a la producci√≥n de energ√≠a 1) m√°s limpia y 2) m√°s eficiente. Afortunadamente, la energ√≠a solar y las renovables est√°n ganando en todo el mundo, incluso si el gobierno federal intenta frustrar su √©xito. ‚ÄúLlegar a la energ√≠a limpia puede suceder bastante r√°pido‚ÄĚ, dijo Patz.

Los veranos son cada vez más cálidos, y necesitaremos aire más fresco, especialmente para que nuestros jóvenes estudiantes se concentren durante las horas escolares, y para los enfermos y los ancianos. Pero el uso de aire acondicionado no debe ser un acto descuidado, no cuando algunas personas mueren por la contaminación del aire que crean, y especialmente cuando estas personas tienen más probabilidades de ser aquellas con bajos ingresos.

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Eso puede cambiar. Tenlo esto en cuenta la próxima vez que enciendas tu sistema de enfriamiento y lo subas a los topes.