Por qué podríamos tener un serio problema de aire acondicionado en muy poco tiempo

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Un día, en un futuro no muy lejano, la Tierra estará más caliente. De hecho, ya se pone muy caliente, pero esto es solo el comienzo. Con el calor cada vez más insoportable, hay una cosa segura: los aparatos de aire acondicionado nos salvarán a todos.

¿Correcto? Bueno, no del todo.

Un nuevo estudio publicado recientemente en PLOS Medicine nos recuerda que las vidas se perderán en otros lugares siempre que los aires acondicionados extraigan su energía del petróleo, el gas o el carbón. ¿Por qué? Culpa a la contaminación del aire: nuestra adicción a los combustibles sucios arroja partículas y ozono al aire. La producción de electricidad ya es la segunda mayor fuente de emisiones de gases de efecto invernadero en Estados Unidos, y como nuestros aires acondicionados consumen más de ella, obtenemos más emisiones.

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Los autores creen que su estudio es el primero en estimar cuántas personas pueden morir debido a una mayor dependencia del aire acondicionado a medida que aumentan las temperaturas. ¿La conclusión? El aumento de la contaminación del aire podría provocar un promedio de 654 muertes más por año solo en Estados Unidos, y 315 muertes adicionales por ozono a mediados de este siglo. Según el estudio, esto podría equivaler a un gasto anual de 9 mil millones de dólares en la economía.

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Estas son solo estimaciones basadas en modelos, pero hay una gran incertidumbre en ellas. El análisis es una exploración preventiva de cómo nuestra dependencia del petróleo, el gas y el carbón se volverá más letal a medida que aceleramos nuestra demanda de energía para enfriar edificios enteros para evitar el estrés por calor.

El aire acondicionado salva vidas de las olas de calor”, cuenta Jonathan Patz, coautor del estudio que dirige el Instituto de Salud Global de la Universidad de Wisconsin-Madison, a Earther. “Pero si la electricidad para operar los aparatos de aire requieren centrales eléctricas de carbón, entonces tenemos un problema”.

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Los investigadores de la Universidad de Wisconsin-Madison analizaron cómo el cambio climático afectaría la contaminación del aire y, a su vez, la salud humana antes de centrar su atención en cómo el aire acondicionado empeorará las cosas. El modelo avanza rápidamente hacia “el escenario más realista” para nuestro sistema energético, como lo expresó Patz en el año 2069. Aquí, nuestros edificios no han cambiado mucho (en términos de estructura y eficiencia energética), y nuestro sistema de electricidad ha hecho la transición hacia un mayor uso de gas natural y el retiro de algunas plantas de energía nuclear. El equipo trabajó cuidadosamente para producir un futuro que parece más realista dada la energía actual y las tendencias de construcción.

Sin embargo, los investigadores solo pudieron usar datos de temperatura de un solo mes, julio, y basaron un verano de tres meses en eso.

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Los hallazgos no pretenden asustar a las personas para que no disfruten de sus días de verano o para avergonzarlos de usar sus aires acondicionados. Son realmente para resaltar que estos impactos potenciales son una posibilidad. Un cambio hacia las energías renovables y los edificios mejor aislados haría la producción de energía 1) más limpia y 2) más eficiente. Afortunadamente, la energía solar y las renovables están ganando en todo el mundo, incluso si el gobierno federal intenta frustrar su éxito. “Llegar a la energía limpia puede suceder bastante rápido”, dijo Patz.

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Los veranos son cada vez más cálidos, y necesitaremos aire más fresco, especialmente para que nuestros jóvenes estudiantes se concentren durante las horas escolares, y para los enfermos y los ancianos. Pero el uso de aire acondicionado no debe ser un acto descuidado, no cuando algunas personas mueren por la contaminación del aire que crean, y especialmente cuando estas personas tienen más probabilidades de ser aquellas con bajos ingresos.

Eso puede cambiar. Tenlo esto en cuenta la próxima vez que enciendas tu sistema de enfriamiento y lo subas a los topes.

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