Los meteoritos son la amenaza proveniente del espacio m√°s asentada en la cultura popular, pero no es ni mucho menos la √ļnica. En lo alto de la lista de fen√≥menos c√≥smicos reales (y peligrosos) que podr√≠an alcanzar nuestro planeta est√°n los brotes de rayos gamma. ¬ŅQu√© pasar√≠a si uno de estos rayos c√≥smicos alcanzara la Tierra?

Kurzgesagt ha elaborado uno de sus estupendos v√≠deos animados (bajo estas l√≠neas) explicando qu√© son los brotes de rayos gamma y c√≥mo afectar√≠a el impacto directo de uno de ellos a nuestro planeta. En pocas palabras, si recibi√©ramos la radiaci√≥n de uno de estos brotes, la vida compleja en el planeta ser√≠a aniquilada por completo. De hecho, se piensa que uno de estos brotes fue el responsable de la extinci√≥n masiva del Ordov√≠cico-Sil√ļrico, que acab√≥ con pr√°cticamente todos los peque√Īos organismos marinos hace alrededor de 450 millones de a√Īos.

Sabemos qu√© son peligrosos pero, ¬ŅQu√© son? Los brotes de rayos gamma (gamma ray bursts o GRB) son destellos extremadamente focalizados de rayos gamma de alta energ√≠a. Se trata de los fen√≥menos electromagn√©ticos m√°s luminosos del universo, y suelen producirse cuando una estrella masiva estalla en una supernova o hipernova. Tambi√©n se cree que se producen cuando dos estrellas de neutrones se fusionan y colapsan. En ambos casos se genera un agujero negro que emite haces de rayos gamma.

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Brote de rayos gamma GRB 970508 detectado en 1997

Estos haces viajan grandes distancias, pero afortunadamente ninguno de ellos ha ocurrido en las proximidades de nuestra galaxia, y los que han tenido lugar cerca no apuntaban hacia nuestro Sistema Solar. Si lo hicieran, la primera consecuencia es que la radiación sería absorbida por la atmósfera causando una fotólisis del nitrogeno y la destrucción de la práctica totalidad de la capa de ozono. Si la radiación del propio brote no nos mata (dependería de su duración), probablemente el Sol se encargaría de esterilizar el planeta sin la capa de ozono para protegernos.

Afortunadamente, los brotes de rayos gamma suceden de forma muy espor√°dica. Su frecuencia en una galaxia del tama√Īo de la V√≠a L√°ctea es de uno cada 100.000 a un mill√≥n de a√Īos. Se cree adem√°s que la elevada metalicidad de nuestra galaxia hace menos probables esos eventos. Sin embargo, una reciente interpretaci√≥n de la paradoja de Fermi explica que los BRG podr√≠an ser responsables, en parte, de la extinci√≥n de la vida en otros planetas. [Kurzgesagt v√≠a The Next Web]