En toda su historia, la humanidad no ha encontrado nunca la mínima evidencia de que existe vida extraterrestre, pese a las altísimas posibilidades de que exista. Esta contradicción es lo que se conoce popularmente como la Paradoja de Fermi. Una nueva teoría está intentando resolver dicha particularidad con un enfoque diferente.

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Afirma en concreto que los planetas habitables son, efectivamente, bastante comunes en nuestra galaxia, pero la vida que aparece en ellos se desvanece r√°pidamente. Una soluci√≥n que se cita a menudo para la Paradoja de Fermi (es decir, la falta de evidencia de que nuestra galaxia ha sido colonizada por una civilizaci√≥n extraterrestre), es la hip√≥tesis del Gran Filtro. Elaborada por Robin Hanson de la Universidad George Mason, la teor√≠a sugiere que hay alg√ļn tipo de obst√°culo c√≥smico desconocido que previene que la vida se desarrolle pasada una cierta etapa. El problema: no estamos del todo seguro de que este Gran Filtro exista siquiera, y si lo hace, qu√© aspecto o estructura tiene.

Algunos astrobi√≥logos miran al pasado de nuestro planeta para se√Īalar la existencia de tres posibles puntos de filtro: la aparici√≥n de mol√©culas con capacidad de reproducirse, vida unicelular simple y vida unicelular compleja. Si probamos que cualquiera de estos pasos cr√≠ticos en la evoluci√≥n es cierto, ser√≠a una gran noticia, porque implicar√≠a que el Gran Filtro ya ha quedado atr√°s para nosotros. Por otra parte, otros m√°s pesimistas, temen que el Gran Filtro est√© todav√≠a por delante de nosotros, un evento que probablemente venga en forma de cat√°strofe autoinflingida.

Un nuevo estudio de la Universidad Nacional de Australia, elaborado por los astrobi√≥logos Adita Chopra y Charley Lineweaver, apunta a otra nueva posibilidad. Afirman que la vida existe durante un breve periodo de tiempo en otros planetas, pero se extingue r√°pidamente. Los investigadores lo llaman ‚Äúla hip√≥tesis del cuello de botella de Gaia‚ÄĚ.

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Apuntan a Marte y Venus como posibles ejemplos. Ambos planetas pueden haber sido habitables en el pasado, pero ambos fallaron al tratar de estabilizar un entorno que cambiaba rápidamente. Hoy, Marte es un páramo helado y Venus es un hervidero. Aquí en la Tierra, en cambio, la vida jugó un papel fundamental estabilizando el clima del planeta. Tal y como explican los investigadores:

‚ÄúSi la vida emerge en un planeta, solo en muy raras ocasiones lo hace lo suficientemente r√°pido para regular los gases invernaderos y el albedo, manteniendo por tanto la superficie del planeta compatible con la existencia de agua l√≠quida y con la habitabilidad.‚ÄĚ

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La presencia del cuello de botella de Gaia, por tanto, sugiere que la extinci√≥n es el ‚Äúmodo c√≥smico por defecto‚ÄĚ para la vida que emerge en la superficie de planetas rocosos aislados en el universo y que dichos planetas ‚Äúnecesitan estar habitados para ser habitables‚ÄĚ, parad√≥jicamente.

Credit: Chopra & Lineweaver, 2016/Astrobiology.

‚ÄúEl misterio de por qu√© no hemos encontrado todav√≠a signos de vida alien√≠gena tiene poco que ver con la probabilidad del origen de la vida y la inteligencia como tal y mucho con lo raro que es que una nueva forma de vida emerja r√°pidamente para regular los ciclos de feedback en las superficies planetarias‚ÄĚ afirma Lineweaver.

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Es una teor√≠a intrigante, pero para que satisfaga las demandas de la hip√≥tesis del Gran Filtro, necesita ser completamente universal. No queda claro, no de manera inmediata al menos, del trabajo de Chopra y Lineweaver si la regulaci√≥n de Gaia deber√≠a ser as√≠ de rara en otros mundos, o c√≥mo de poco frecuente es realmente el proceso. Dado que existen, probablemente, decenas de millones de planetas potencialmente habitables en nuestra galaxia, y dado que la galaxia ha sido capaz de ser habitada durante 5 o 6 mil millones de a√Īos, ese cuello de botella tiene que ser de proporciones absurdamente grandes.

Robin Hanson comparte este sentimiento. Tal y como explica a Gizmodo en un email:

La idea b√°sica es bastante plausible entendi√©ndolo como un Gran Filtro. Pero el Gran Filtro tal y como est√° explicado debe ser enorme, y este estudio no concreta por qu√© deber√≠amos esperar que el filtro sea tan grande. As√≠ que s√≠, podemos a√Īadirlo a nuestra larga lista de teor√≠as y filtros, pero no tenemos motivos claros para considerar que sea LA causa detr√°s.

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Del mismo modo, el astr√≥nomo Milan ńÜirkovińá del Departamento de la Universidad de Novias en Serbia y Montenegro explica sus dudas sobre el mismo. Tal y como cuenta, la premisa b√°sica se predica bajo una visi√≥n bastante antropoc√©ntrica de la vida en el universo:

Todo lo que plantea el estudio es demasiado antropocéntrico, tanto como todas las demás hipótesis en ese sentido. Para pasar de la conclusión de que los planetas que se parecen extremadamente a la Tierra son muy raros a que es la razón por que la no percibimos extraterrestres, necesitamos el paso en el que probamos que cualquier vida extraterrestre avanzada debería evolucionar bajo unos parámetros como los que tiene la Tierra. Y esa prueba no va a llegar pronto. Creo que es un error considerarla siquiera como hipótesis. La convergencia evolutiva suele ser a menudo un sinsentido con bases religiosas. No he visto, por ejemplo, ninguna razón remotamente aceptable acerca de por qué la vida marina no pudo haber evolucionado hasta alcanzar un grado de inteligencia y de civilización similar. Y eso que los hábitats marinos son mucho menos susceptibles al cambio y la alteración que los de Tierra.

Dicho eso, esta posible solución a la Paradoja de Fermi puede de hecho llegar a ser evaluada:

‚ÄúUna predicci√≥n intrigante de la hip√≥tesis del cuello de botella de Gaia es que la amplia mayor√≠a de f√≥siles en el universo ser√°n de formas de vida microbianas ya extintas, no de especies multicelulares como dinosaurios o humanoides, las cuales requieren a√Īos de vida para evolucionar‚ÄĚ precisa Lineweaver.

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¬ŅDe verdad vamos a buscar pistas en exoplanetas lejanos? Que cuenten con nosotros entonces. [Fuentes: Astrobiology, Australian National University]

Imagen: ESA

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