Foto: Getty Images

Miras el parte meteorológico, ves que hay un 70% de probabilidad de lluvia y decides cancelar la visita a la playa. No cae ni una gota en el resto del día y acabas pensando que el meteorólogo es un cretino. En realidad, lo que ha pasado es que el porcentaje de probabilidad de lluvia es una medida más compleja de lo que parece.

Vaya por delante que decir que hay una probabilidad de lluvia del 50% no significa que igual llueve o igual no. Tampoco significa que vaya a llover el 50% del d√≠a, o sobre el 50% del territorio designado para esa previsi√≥n. Por √ļltimo no significa que el 50% de los meteor√≥logos consultados crean que va a llover, ni mucho menos es una manera de de cubrirse las espaldas y acertar pase lo que pase.

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El parte meteorol√≥gico es el resultado de un mont√≥n de ecuaciones de din√°mica de fluidos y termodin√°mica que no son precisamente sencillas. Esas ecuaciones parten de los datos que generan los sat√©lites o las estaciones meteorol√≥gicas para generar un modelo matem√°tico que trata de reproducir el estado de la atm√≥sfera en un momento dado. El meteor√≥logo divide un territorio en celdas, recopila los datos actuales para cada una, hace sus c√°lculos y saca la ‚Äúfoto‚ÄĚ del clima que va a hacer en cada una de ellas.

Mapas con la probabilidad de lluvia de la Agencia Estatal de Meteorología. A la izquierda, la probabilidad de que llueva más de 0,5mm. A la derecha, la probabilidad de que llueva más de 10mm. Foto: AEMET

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El problema es que esa ‚Äúfoto‚ÄĚ solo es v√°lida para las condiciones del momento en el que se sac√≥. En cuanto pasan unas horas, todo se ha movido y la predicci√≥n resultante podr√≠a ser completamente distinta. Es, por reducirlo muy burdamente, como si sacas una foto a un autom√≥vil en marcha desde lo alto de un edificio. Es f√°cil mirar la foto y predecir en que punto de la calle estar√° ese autom√≥vil 10 segundos despu√©s por su posici√≥n actual, pero ya no lo es tanto predecir su posici√≥n pasados 10 minutos. Puede seguir recto, girar varias calles, o estamparse contra un √°rbol.

Con un umbral de tiempo de 5 o 6 horas, y si nos atenemos a un área reducida, la exactitud de la predicción meteorológica es tremenda, pero ya no lo es tanto cuando hablamos un viernes del tiempo que creemos que hará el domingo en toda una comunidad autónoma.

Ejemplo de mapa de diagnóstico. Foto: AEMET

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Cualquier peque√Īo cambio puede llevar el modelo matem√°tico en una u otra direcci√≥n, as√≠ que el meteor√≥logo introduce peque√Īas variaciones en los par√°metros para tratar de analizar todos los resultados posibles. Tambi√©n es muy com√ļn comparar el modelo resultante con los modelos anteriores iguales para esa misma zona. En el caso de la Agencia Estatal de Meteorolog√≠a (AEMET):

El método de predicción por conjuntos (EPS) del Centro Europeo de Predicción a Medio Plazo (CEPMP/ECMWF) calcula, para cada alcance de predicción, 51 predicciones diferentes, basadas en 51 análisis iniciales, uno de ellos sin perturbar y 50 ligeramente perturbados. Con ello se pretende captar las posibles evoluciones que pueda llegar a tener la atmósfera.

Imaginemos, en definitiva que de 100 resultados calculados con diferentes par√°metros o pertenecientes al registro climatol√≥gico de esa zona ha llovido en 50 de ellos. Entonces la probabilidad de lluvia es del 50%. ¬ŅNo?

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Pues no.

Muchos sistemas de predicci√≥n introducen una variable m√°s, que es la del territorio. Una regi√≥n, por peque√Īa que sea no es como el plato de una ducha que se moja al 100% cuando abrimos el grifo. Hay zonas en las que llueve, y zonas en las que no, incluso en el √°rea de una sola ciudad. El Servicio Meteorol√≥gico Nacional de Estados Unidos lo explica as√≠:

Qu√© significa un porcentaje de precipitaci√≥n del 40% ¬ŅSignifica que va a llover el 40% del d√≠a? ¬ŅEn el 40% del territorio?

La probabilidad de Precipitación (PoP por sus siglas en inglés) describe la posibilidad de que ocurra una precipitación en cualquier punto de un área dada. Matemáticamente la PoP se define así:

PoP = C x A donde ‚ÄúC‚ÄĚ = la confianza de que la precipitaci√≥n ocurrir√° en alg√ļn lugar de esa zona y ‚ÄúA‚ÄĚ = el porcentaje del √°rea que recibir√° esa precipitaci√≥n si es que llega a producirse

Si el meteor√≥logo supiera con absoluta certeza que va a llover (confianza del 100%) a√ļn tendr√≠a que multiplicar esa variable por el porcentaje del territorio que va a recibir esa precipitaci√≥n. En otras palabras, si solo fuera a llover en el 40% del territorio, la probabilidad de precipitaci√≥n es del 40% aunque sea absolutamente seguro que vaya a llover. PoP = 100 x 0,4

Sin embargo, la mayor parte del tiempo, el meteorólogo expresa una combinación del grado de confianza en que va a llover y el porcentaje del área afectada. Si el meteorólogo cree que hay un 50% de posibilidades de que llueva y espera que, si esa lluvia llega a producirse, lo haga sobre el 80% del territorio, la Probabilidad de Precipitación será del 40% ( PoP = 50 x 0,8)

En este caso, la manera correcta de interpretar la previsi√≥n es que hay un 40% de posibilidades de que llueva en alg√ļn punto de la regi√≥n para la que se da la previsi√≥n.

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Mapa de previsión de lluvias en Estados Unidos. Foto: NWS Houston

No hay que olvidar que la confianza de precipitaci√≥n es el dato del que habl√°bamos al principio. En otras palabras. El famoso porcentaje de precipitaci√≥n del 40% equivale a decir que, bajo las condiciones actuales, llovi√≥ la mitad de las veces en ocho de cada diez lugares de la regi√≥n. En Espa√Īa, AEMET trata de ofrecer el porcentaje de precipitaci√≥n para cada lugar, pero cuanto m√°s extensa el √°rea, m√°s inexacta es la cifra.

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La meteorología es una ciencia exacta, pero es imposible que la respuesta a una ecuación sea la misma si cambiamos una variable. Por eso el parte meteorológico usa porcentajes y posibilidades. La decisión final de llevar paraguas es solo nuestra. [vía Servicio Meteorológico Nacional de Estados Unidos, AEMET, Curiosidad científica y Ciencia Xplora]


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