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Una 'anomalía climática' empeoró la Primera Guerra Mundial y la pandemia de gripe de 1918

Un soldado canadiense en Passchendaele, destacando las deplorables condiciones durante la batalla.
Un soldado canadiense en Passchendaele, destacando las deplorables condiciones durante la batalla.
Imagen: Canadian Great War Centre

Una “anomalía climática” que se produce una vez en un siglo exacerbó las terribles condiciones a lo largo del frente occidental en Europa durante la Primera Guerra Mundial, según una nueva investigación. Este clima inusual también puede haber amplificado, y posiblemente incluso iniciado, la catastrófica pandemia de gripe de 1918-19, exponiendo una amenaza subestimada que representa el cambio climático.

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Una nueva investigación publicada en GeoHealth describe el impacto de una anomalía climática de seis años en la Primera Guerra Mundial y la pandemia de influenza de 1918-19. El clima inusual, que ocurrió entre 1914 y 1919, incluyó lluvias torrenciales y temperaturas particularmente frías, empeorando aún más la situación, según el estudio, dirigido por el científico e historiador climático Alexander More de la Universidad de Harvard.

Que ese clima extraordinariamente terrible empeoró la guerra y la pandemia es totalmente plausible, pero la nueva investigación también propone, aunque especulativamente, que la anomalía climática provocó que la pandemia comenzara por alterar el comportamiento migratorio de los patos, notorios portadores del H1N1, un tipo de virus de influenza.

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La Primera Guerra Mundial es famosa por sus terribles condiciones ambientales, particularmente a lo largo del frente occidental, que se extendía desde las playas del Canal de la Mancha hasta las montañas suizas. Los soldados que lucharon en Francia y Bélgica lucharon a través de las incesantes lluvias y el clima inusualmente frío, particularmente en las batallas de Verdun, Somme y Passchendaele.

Soldados australianos pasando por Chateau Wood, Bélgica, en octubre de 1917.
Soldados australianos pasando por Chateau Wood, Bélgica, en octubre de 1917.
Imagen: Wikimedia Commons
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Los bombardeos constantes de ambos lados crearon vastas tierras baldías, y cuando llegaron las lluvias, estos campos torturados se convirtieron en peligrosos pantanos. Los soldados atrapados en agujeros de barro a menudo necesitaban ayuda para escapar, pero algunos no tuvieron tanta suerte. Al relatar su experiencia en Passchendaele en 1918, el veterano canadiense George Peakes dijo, “muchos hombres heridos se deslizaron por esos agujeros de obús y se habrían ahogado o asfixiado por el barro pegajoso”. No se puede subestimar el papel del barro a lo largo del frente occidental, ya que creó condiciones peligrosas, redujo la movilidad de soldados y caballos, dificultó el movimiento de equipos como la artillería y disminuyó la calidad de vida en general.

De hecho, la lluvia excesiva hacía intolerable la vida en las trincheras. Los soldados, parados durante días en el agua, no podían mantener los pies secos, lo que resultaba en pies de trinchera, que es el término que todavía se usa hoy para describir esta dolorosa condición. Al mismo tiempo, las condiciones de frío inusuales contribuyeron a las erupciones por congelación y a un mayor deterioro de la salud de los soldados.

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A medida que la guerra estaba llegando a su fin, se estaba produciendo una terrible pandemia. La pandemia de H1N1 de 1918-19 a menudo se conoce como la “gripe española”, que es grosera para los estándares modernos y también inexacta, ya que los científicos e historiadores no saben realmente dónde comenzó esta pandemia. Lo que sí sabemos es que la enfermedad cobró fuerza durante la primavera de 1918 y golpeó con toda su ferocidad en el otoño del mismo año. Para cuando disminuyó durante el año siguiente, la pandemia se había cobrado entre 50 y 100 millones de vidas.

Pacientes con influenza en un hospital temporal en Kansas, 1918.
Pacientes con influenza en un hospital temporal en Kansas, 1918.
Imagen: Otis Historical Archives National Museum of Health & Medicine
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Y así terminaron “varios años de mortalidad sin precedentes en toda Europa”, escribieron los autores en su estudio. El equipo inició su investigación para ver si el clima durante la Primera Guerra Mundial fue realmente extraño y, de ser así, si las condiciones ambientales jugaron un papel en la impactante mortalidad durante la guerra y la pandemia. Los resultados de su trabajo sugieren que probablemente sí.

Para comenzar, los investigadores extrajeron un núcleo de hielo de los Alpes europeos, lo que les permitió reconstruir las condiciones climáticas de 1914 a 1919. Estos datos se compararon con las tasas de mortalidad experimentadas en Europa durante el mismo período de tiempo, así como con relatos históricos de lluvias torrenciales. lluvias en los campos de batalla del Frente Occidental.

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Los científicos encontraron correlaciones entre los períodos pico de mortalidad y los períodos puntuados de temperaturas frías y fuertes lluvias, es decir, episodios climáticos inusuales durante los inviernos de 1915, 1916 y 1918. 

Los datos presentados aquí muestran que las anomalías climáticas extremas capturadas en [núcleos de hielo] y los registros de reanálisis trajeron afluencias inusualmente fuertes de aire marino frío desde el Atlántico Norte, principalmente entre 1915 y 1919, lo que resultó en eventos de precipitación inusualmente fuertes, y que exacerbaron el total de mortalidad en Europa”, escribieron los autores en el artículo.

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Este tipo de anomalía climática, dijeron, ocurre aproximadamente una vez por siglo. Que sucediera durante la guerra más grande que la humanidad había visto hasta ese momento, aunque también coincidió con algunas de las batallas más grandes de la guerra, fue una increíble mala suerte. 

También es posible que este mal tiempo haya provocado la pandemia, argumentan los autores. El exceso de precipitación, junto con el aire frío del océano que se cierne sobre el frente occidental, puede haber alterado los patrones migratorios de los ánades reales. Esto es significativo porque los patos reales son “el reservorio principal [fuente] del virus de la influenza aviar H1N1", según el estudio.

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Entonces, en lugar de emigrar a Rusia como de costumbre, muchos ánades reales se quedaron allí, pasando el rato cerca de poblaciones civiles, teatros militares y animales domésticos, especulan los autores. A través de sus excrementos fecales, estos patos podrían haber contaminado cuerpos de agua provenientes de humanos y otros animales. Curiosamente, la lluvia excesiva durante este período produjo más cuerpos de agua de lo habitual, amplificando una situación ya mala. Como escriben los autores, la “interacción resultante de factores ambientales, ecológicos, epidemiológicos y humanos” puede explicar el exagerado número de muertos experimentado en Europa durante este período de tiempo.

Esta teoría, que los patos provocaron la pandemia porque no podían migrar, es súper, súper especulativa, como admiten los propios autores.

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No estoy diciendo que esta fue ‘la’ causa de la pandemia, pero ciertamente fue un potenciador, un factor de exacerbación adicional a una situación ya explosiva”, dijo More en un comunicado de prensa de AGU.

En el mismo comunicado de prensa, Philip Landrigan, director del Programa de Salud Pública Global de Boston College, dijo que es “interesante pensar que las lluvias muy fuertes pueden haber acelerado la propagación del virus”. Una lección aprendida de la pandemia de covid-19 es que “algunos virus parecen permanecer viables durante períodos más prolongados en aire húmedo que en aire seco. Por tanto, tiene sentido que si el aire en Europa estuviera inusualmente húmedo durante los años de la Primera Guerra Mundial, la transmisión del virus podría haberse acelerado”, dijo Landrigan, que no participó en el nuevo estudio.

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Creo que es un estudio muy creíble y provocativo que nos hace pensar de nuevas formas sobre la interacción entre las enfermedades infecciosas y el medio ambiente”, añadió.

Este no es el primer estudio que se publica este año y afirma que los factores ambientales influyeron en los eventos históricos. La investigación publicada en junio señaló que el terrible clima provocado por una erupción volcánica en el 43 a. C. coincidió con la desaparición de la República Romana y el Reino Ptolemaico. La historia sucede, pero a veces los factores ambientales pueden hacer que suceda más.

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