Image: Getty

El holocausto, pandemias, desastres naturales‚Ķ de todas las barbaridades y desgracias que le han ocurrido a la humanidad a lo largo de la historia, ¬Ņcu√°l crees que ha sido el peor a√Īo para estar vivo? Esto es precisamente lo que han tratado un grupo de investigadores de la Universidad de Harvard.

Curiosamente, ni aunque te pusieras a repasar los mayores desastres acertar√≠as en la fecha. Resulta que el, a priori anodino 536 dC, fue la (peor) fecha. Seg√ļn ha explicado Michael McCormick, arque√≥logo de la Universidad de Harvard e historiador medieval:

Ese a√Īo fue el comienzo de uno de los peores per√≠odos para estar vivo, si no el peor a√Īo. Nuestro estudio muestra que desde entonces no hubo signos de recuperaci√≥n econ√≥mica hasta el 640 dC.

Al parecer, el a√Īo 536 fue el d√©cimo a√Īo del reinado del emperador bizantino Justiniano el Grande, y en realidad no estaba sucediendo gran cosa: no hab√≠a plagas o genocidios inusualmente grandes. Sin embargo, s√≠ que estaba sucediendo algo extra√Īo en el cielo: una niebla misteriosa y polvorienta bloqueando el Sol que provoc√≥ que las temperaturas se desplomaran.

Image: M. MCCORMICK

Aquello desencaden√≥ a√Īos de caos en todo el mundo: sequ√≠a, perdidas de los cultivos, nieve en verano en China y hambruna generalizada en todo el planeta. De hecho, es justo en esta fecha cuando el historiador bizantino Procopio escribi√≥ lo siguiente:

Y sucedi√≥ durante este a√Īo que se produjo un temible presagio. Porque el sol emiti√≥ su luz sin brillo, como la luna, durante todo este a√Īo, y parec√≠a muy similar al sol en Eclipse, porque las vigas que arroj√≥ no eran claras ni semejantes a las que est√° acostumbrada a arrojar.

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Hoy hay evidencias que sugieren que las erupciones volc√°nicas catastr√≥ficas son las culpables, no solo en los n√ļcleos de hielo de la Ant√°rtida y Groenlandia, sino en los efectos de eventos volc√°nicos posteriores, que tambi√©n causaron un enfriamiento global a corto plazo y una devastadora hambruna.

De hecho, gracias a un nuevo an√°lisis del n√ļcleo de hielo del glaciar Colle Gnifetti en la frontera entre Suiza e Italia sabemos nueva informaci√≥n sobre el siglo de aflicci√≥n en que se hundi√≥ el mundo.

Y es que los n√ļcleos de hielo son un recurso arqueol√≥gico sin igual, principalmente porque los dep√≥sitos de hielo permanentes se acumulan gradualmente a trav√©s de las nevadas anuales. Esto significa que se puede encontrar el dep√≥sito de hielo para un a√Īo determinado y observar lo que estaba sucediendo en la atm√≥sfera.

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En el a√Īo 536 dC se mezclaron cenizas volc√°nicas y escombros, denominados tefra, con la capa de hielo, lo que indica un gigantesco evento volc√°nico. Adem√°s, los n√ļcleos de hielo de Groenlandia y la Ant√°rtida mostraron evidencia de una segunda erupci√≥n en el 540 dC, lo que habr√≠a prolongado la miseria. Un a√Īo despu√©s, en el 541, surgi√≥ la plaga de Justiniano, lo que empeor√≥ todo un poco m√°s.

Image: Monedas de plata en 660 (T. Abramson)

Con todo, la investigaci√≥n not√≥ que alrededor del a√Īo 640 hubo una renovaci√≥n en el hielo: el plomo, y con ello la contaminaci√≥n. Los humanos comenzaron a extraer y fundir plata del mineral de plomo para las monedas. Seg√ļn la investigaci√≥n:

Esto demuestra inequ√≠vocamente que, junto con cualquier grupo residual de lingotes romanos y metal importado, la nueva miner√≠a facilit√≥ la producci√≥n de las √ļltimas monedas de oro post-romanas, degradadas con cantidades crecientes de plata, y las nuevas monedas de plata que las reemplazaron. El registro de alta resoluci√≥n del n√ļcleo de hielo ofrece una cronolog√≠a nueva e independiente para la producci√≥n de plata renovada en el oeste medieval temprano.

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Dicho de otra forma, aquello significaba que la econom√≠a se estaba recuperando (tomar√≠a 100 a√Īos). Curiosamente, el n√ļcleo de hielo tambi√©n muestra un colapso en la contaminaci√≥n por plomo alrededor de 1349 a 1353. Esto coincide exactamente con la cronolog√≠a de la denominada Muerte Negra, y los investigadores lo utilizaron como marcador para determinar que estaban estimando los a√Īos correctos para los marcadores volc√°nicos y picos de contaminaci√≥n.

Y todo esto lo descubrieron a partir de un pedazo de agua congelada. Alucinante. [Antiquity vía ScienceAlert]