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Un faro en la galaxia: los científicos actualizan el mensaje de la humanidad a los extraterrestres

El nuevo mensaje es realmente genial, pero debemos tener una discusión seria sobre si deberíamos intentar contactar extraterrestres

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Imagen para el artículo titulado Un faro en la galaxia: los científicos actualizan el mensaje de la humanidad a los extraterrestres
Imagen: NASA

Un equipo internacional de científicos ha formulado un mensaje actualizado en código binario que eventualmente podría transmitirse a los extraterrestres en nuestra galaxia. Está repleto de detalles, incluida la composición química de los humanos, un mapa de la Tierra e incluso nuestra ubicación precisa en la Vía Láctea. ¿Qué podría salir mal?

El mensaje Beacon in the Galaxy (BITG), como se le llama, es una actualización del mensaje de Arecibo de 1974. De hecho, han pasado casi 50 años desde que el divulgador científico Carl Sagan y el pionero de SETI, Frank Drake, elaboraron su famoso mensaje a los extraterrestres, por lo que una actualización tiene mucho sentido, dados los muchos avances en tecnología digital desde ese momento. Recientemente se cargó en arXiv un documento que describe el nuevo mensaje y actualmente está a la espera de una revisión por pares.

El mensaje de Arecibo de 1974
El mensaje de Arecibo de 1974
Imagen: SETI Institute
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El mensaje comienza transmitiendo conceptos matemáticos y físicos básicos para “establecer un medio universal de comunicación”, según los investigadores, un equipo que incluye al astrofísico Jonathan Jiang del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el Instituto de Tecnología de California. A partir de ahí, la secuencia de unos y ceros continúa describiendo la composición bioquímica de la vida en la Tierra, nuestra posición en la Vía Láctea y vistas digitalizadas de nuestro sistema solar, los continentes de la Tierra y la forma humana. También se incluyó una invitación para que los extranjeros respondieran en especie, entre muchos otros elementos.

En su artículo, Jiang y sus colegas también explican la forma óptima de transmitir el mensaje y hacia dónde debemos dirigir la señal de radio en la Vía Láctea. El equipo propone que el radiotelescopio esférico de apertura de quinientos metros (FAST) en China y el Allen Telescope Array del Instituto SETI en California se utilicen para la tarea. Las instituciones involucradas en el nuevo documento incluyen el Instituto SETI, la Universidad de Cambridge y la Universidad Normal de Beijing, entre otras.

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BITG es un gran paso desde el mensaje de Arecibo de 1974, que fue el primer intento real de hacer contacto con extraterrestres y alertarlos de nuestra presencia. El mensaje original era claro, conciso y directo al grano, pero dolorosamente básico para los estándares actuales. El mensaje de Arecibo transmitía los números del 1 al 10, los valores atómicos de los elementos clave, una representación del ADN, una figura humana, un esquema del sistema solar (ups, Plutón se mostraba como un planeta) y una representación rudimentaria del Radiotelescopio de Arecibo.

Los científicos rusos hicieron algo similar en 1999 y 2003, una serie de proyectos conocidos como Cosmic Calls. Tales esfuerzos para contactar a los extraterrestres se conocen como Active SETI o METI (mensajes a la inteligencia extraterrestre), este último término fue acuñado por el difunto científico ruso Alexander Zaitsev. Un esfuerzo más reciente se produjo en 2017, cuando se enviaron clips de un festival de música electrónica a una enana roja a unos 12,4 años luz de distancia.

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La primera “diapositiva” del mensaje (izquierda) transmite artificialidad (es decir, una secuencia de números primos, que no ocurren naturalmente) y una lección rápida sobre la lectura del sistema decimal
La primera “diapositiva” del mensaje (izquierda) transmite artificialidad (es decir, una secuencia de números primos, que no ocurren naturalmente) y una lección rápida sobre la lectura del sistema decimal
Imagen: J. H. Jiang et al., 2022

Los desarrolladores de BITG utilizaron la fórmula original de Arecibo como semilla a partir de la cual crear su mensaje actualizado. Pero mientras que el mensaje de Arecibo fue como una postal a las estrellas, la nueva misiva es una verdadera presentación de PowerPoint. De hecho, un objetivo clave era incluir la mayor cantidad de información relevante posible. El desafío obvio era idear un sistema de comunicación en ausencia de un lenguaje común.

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“Aunque el concepto de matemáticas en términos humanos es potencialmente irreconocible para ETI [inteligencia extraterrestre], es probable que el binario sea universal en toda la inteligencia”, escriben los científicos. “El sistema binario es la forma más simple de las matemáticas, ya que involucra solo dos estados opuestos: cero y uno, sí o no, blanco o negro, masa o espacio vacío”.

Con el código binario elegido, los científicos recurrieron a una verdad inalienable sobre los extraterrestres: viven en el mismo universo que nosotros y, por lo tanto, están sujetos a las mismas leyes inmutables. No es descabellado suponer que los extraterrestres han descubierto cosas similares sobre matemáticas, física, los elementos básicos de la materia, etc.

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Una diapositiva que muestra la forma humana
Una diapositiva que muestra la forma humana
Imagen: J. H. Jiang et al., 2022

Usando esto como base para el diálogo, Jiang y sus colegas optaron por iniciar el mensaje con una secuencia de números primos y una lección rápida sobre el sistema decimal. A partir de ahí, el equipo transmitió elementos comunes de la tabla periódica, la estructura del ADN e incluso un sello de fecha para el mensaje en sí, una hazaña que fue posible gracias al uso de la transición de giro e inversión del hidrógeno neutro. El mensaje también transmite nuestra ubicación en la Vía Láctea al hacer referencia a nuestra posición en un grupo prominente de cúmulos globulares que probablemente conocerían los astrónomos extraterrestres. También se incluyó una invitación a los extraterrestres para enviar un mensaje, al igual que nuestra frecuencia de radio preferida.

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Toda esta información se empaquetó en 13 partes compuestas de 204 000 bits o 25 500 bytes. En perspectiva, podría colocar todo el mensaje de BITG en un disquete viejo de 5,25 pulgadas y todavía tendrías mucho espacio de sobra.

La posición de la tierra en el sistema solar
La posición de la tierra en el sistema solar
Imagen: J. H. Jiang et al., 2022
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Es concebible que el mensaje sea puro galimatías para los extraterrestres. Es posible que no perciban las cadenas de unos y ceros como nosotros, y es posible que los extraterrestres, aunque inteligentes, no puedan interpretar nuestras representaciones pictóricas, ya sea debido a diferencias cognitivas, perceptivas o incluso culturales.

El equipo dice que los radiotelescopios elegidos en China y el norte de California deberán modificarse para enviar el mensaje como una onda de radio emitida. Añaden que la mejor época del año para hacerlo será entre marzo y octubre, ya que el ángulo de la Tierra y el Sol será óptimo para reducir las interferencias. El objetivo elegido es un anillo concéntrico ubicado a 13.000 años luz del centro galáctico, un lugar que recientemente atrajo la atención de los científicos de SETI.

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El conjunto de telescopios Allen en el norte de California
El conjunto de telescopios Allen en el norte de California
Imagen: Allen Telescope Array

Lo que nos lleva al elefante gigante en la habitación: ¿Deberíamos hacer tal cosa, dados los riesgos potenciales? No sabemos absolutamente nada acerca de los extraterrestres en términos de su comportamiento, ética y motivaciones, pero este mensaje sería un intento deliberado de alertarlos de nuestra presencia. Esto es lo que los autores del artículo tenían que decir sobre el tema:

Los argumentos en contra de la continuación de la comunicación han sido explorados y declarados en actas: ¿Sería la ETI pacífica e incluso si lo fueran, la naturaleza humana significaría que la guerra con la ETI es inevitable, posiblemente causando la extinción de otra raza consciente? Sin embargo, la lógica sugiere que una especie que haya alcanzado la complejidad suficiente para lograr la comunicación a través del cosmos, muy probablemente también habría alcanzado altos niveles de cooperación entre ellos y, por lo tanto, conocería la importancia de la paz y la colaboración.

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Aquí, los autores son culpables de repetir el viejo tropo de que los extraterrestres deben ser benévolos, de lo contrario, no seguirían existiendo. El hecho es que en realidad no sabemos que esto sea cierto. Mi retorcida imaginación puede idear una gran cantidad de escenarios en los que los ETI avanzados continúan existiendo a pesar de las tendencias malévolas, desde sondas berserker en hibernación hasta un singleton artificialmente inteligente en una misión para limpiar la galaxia de cualquier amenaza potencial. Es posible que las ETI no sean conscientes ni autorreflexivas en la forma en que nos gustaría creer.

Inteligentemente, Jiang y sus colegas dicen que se requiere una discusión pública, con el objetivo de “consenso informado al máximo” sobre el asunto. No está claro cómo, exactamente, se supone que la comunidad global alcance este consenso, dadas las incógnitas y el potencial de METI para introducir un riesgo existencial. No estoy seguro de que un análisis de coste-beneficio pase la prueba del olfato, pero estoy de acuerdo en que es necesario entablar una conversación. Detectar extraterrestres, conversar con ellos y participar en intercambios tecnológicos y culturales podría elevar nuestra civilización y nuestra especie a alturas ni siquiera imaginadas. 

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Es importante señalar que la civilización humana ha estado transmitiendo, aunque débilmente, su presencia desde que comenzamos a transmitir ondas de radio, por lo que es probable que el gato esté fuera de la bolsa, al menos dentro de la extensión del espacio tocado por nuestra burbuja de radio en expansión. Personalmente, no creo que una señal METI llegue nunca a una ETI, ya que tengo puntos de vista muy pesimistas en relación con la Paradoja de Fermi y el Gran Filtro.

Dicho esto, aplaudo a los científicos por idear este nuevo mensaje para los extraterrestres, pero asegurémonos de tener una conversación significativa antes de hacer algo precipitado. Gritar en voz alta al cosmos podría no ser una idea tan inteligente.