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Un grupo de astrónomos observa uno de los ejemplos más lejanos de fusión de galaxias conocidos hasta la fecha

Concepción artística de dos galaxias fusionándose
llustración: National Astronomical Observatory of Japan.
Concepción artística de dos galaxias fusionándose
llustración: National Astronomical Observatory of Japan.

Un grupo de científicos ha descubierto uno de los ejemplos más lejanos (y por tanto, más jóvenes) de fusión de galaxias que han sido observados hasta la fecha.

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Un equipo de investigadores en Japón observó una fuente de luz distante que bautizaron como B14-65666 mediante el telescopio ALMA en Chile. Los datos de alta resolución obtenidos de la luz emitida por el oxígeno y los iones de carbono sugieren que este objeto objeto podría ser una sola galaxia que está formando nuevas estrellas a gran velocidad como resultado de una colisión.

Gracias al hecho de que la luz tiene una velocidad máxima, mirar a una distancia mayor nos da información sobre hechos que sucedieron en el pasado. Por lo tanto, los científicos esperan poder estudiar la historia del universo (cómo evolucionó y cómo terminó viéndose como lo hace hoy en día) observando los objetos más distantes.

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Los científicos ya estaban familiarizados con el B14-65666, un objeto que vemos tal como era hace 13.000 millones de años. Los datos del Telescopio Espacial Hubble revelaron que parecía tener dos lóbulos, separados entre 6.500 y 13.000 años luz (en comparación, la Vía Láctea tiene un diámetro de más de 100.000 años luz). Así que un equipo dirigido por Takuya Hashimoto, un investigador postdoctoral de la Sociedad Japonesa para la Promoción de la Ciencia de la Universidad de Waseda, examinó de cerca el objeto utilizando el telescopio ALMA, durante los años 2016, 2017 y 2018.

Específicamente, los investigadores observaron la radiación emitida por iones concretos de carbono y oxígeno, así como también la radiación del polvo cósmico. Pudieron confirmar que este objeto estelar estaba organizado en dos cúmulos y estimaron que la masa total del objeto era aproximadamente 770 millones de veces la masa del Sol (mucho veces menos masiva que nuestra propia Vía Láctea). También predijeron que formaría aproximadamente el equivalente en estrellas a 200 masas solares cada año.

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Imagen: ALMA (ESO/NAOJ/NRAO), NASA/ESA Hubble Space Telescope, Hashimoto et al.
Imagen: ALMA (ESO/NAOJ/NRAO), NASA/ESA Hubble Space Telescope, Hashimoto et al.

Los investigadores han inferido que este objeto debe ser el resultado de la fusión de dos galaxias más pequeñas y como resultado, su estallido de estrellas (un período excepcionalmente alto de formación de estrellas).

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Sin embargo, esta galaxia resulta interesante por algo más que su antigüedad. El hecho de que los investigadores pudiesen detectar la señal del polvo cósmico, así como líneas espectrales específicas de oxígeno y carbono, significa que podría ser un prometedor objetivo para nuestros nuevos telescopios. Según el paper, esta es la primera galaxia de este tipo y a esta distancia en la que se pueden medir todas estas cosas. Los investigadores también intentarán ver las líneas espectrales de otros elementos, para hacerse una idea del tipo de materia que constituye una galaxia muy joven.

Pero no es el único ejemplo temprano de fusión de galaxias, y también hay pruebas de algunas incluso más distantes. “El universo temprano resulta especialmente interesante para hablar de galaxias, porque se producen muchas colisiones violentas y nada se parece a las estructuras ordenadas a las que estamos acostumbrados en la actualidad”, dijo Dan Marrone, profesor asociado de la Universidad de Arizona a Gizmodo.

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Los científicos creen que estas fusiones son una parte importante de la formación de galaxias. Ver galaxias fusionarse tan lejos, y remontarnos atrás en el tiempo, añade algo de credibilidad a esa teoría.

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