Concepción artística de dos galaxias fusionándose
llustración: National Astronomical Observatory of Japan.

Un grupo de científicos ha descubierto uno de los ejemplos más lejanos (y por tanto, más jóvenes) de fusión de galaxias que han sido observados hasta la fecha.

Un equipo de investigadores en Japón observó una fuente de luz distante que bautizaron como B14-65666 mediante el telescopio ALMA en Chile. Los datos de alta resolución obtenidos de la luz emitida por el oxígeno y los iones de carbono sugieren que este objeto objeto podría ser una sola galaxia que está formando nuevas estrellas a gran velocidad como resultado de una colisión.

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Gracias al hecho de que la luz tiene una velocidad máxima, mirar a una distancia mayor nos da información sobre hechos que sucedieron en el pasado. Por lo tanto, los científicos esperan poder estudiar la historia del universo (cómo evolucionó y cómo terminó viéndose como lo hace hoy en día) observando los objetos más distantes.

Los cient√≠ficos ya estaban familiarizados con el B14-65666, un objeto que vemos tal como era hace 13.000 millones de a√Īos. Los datos del Telescopio Espacial Hubble revelaron que parec√≠a tener dos l√≥bulos, separados entre 6.500 y 13.000 a√Īos luz (en comparaci√≥n, la V√≠a L√°ctea tiene un di√°metro de m√°s de 100.000 a√Īos luz). As√≠ que un equipo dirigido por Takuya Hashimoto, un investigador postdoctoral de la Sociedad Japonesa para la Promoci√≥n de la Ciencia de la Universidad de Waseda, examin√≥ de cerca el objeto utilizando el telescopio ALMA, durante los a√Īos 2016, 2017 y 2018.

Espec√≠ficamente, los investigadores observaron la radiaci√≥n emitida por iones concretos de carbono y ox√≠geno, as√≠ como tambi√©n la radiaci√≥n del polvo c√≥smico. Pudieron confirmar que este objeto estelar estaba organizado en dos c√ļmulos y estimaron que la masa total del objeto era aproximadamente 770 millones de veces la masa del Sol (mucho veces menos masiva que nuestra propia V√≠a L√°ctea). Tambi√©n predijeron que formar√≠a aproximadamente el equivalente en estrellas a 200 masas solares cada a√Īo.

Imagen: ALMA (ESO/NAOJ/NRAO), NASA/ESA Hubble Space Telescope, Hashimoto et al.

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Los investigadores han inferido que este objeto debe ser el resultado de la fusi√≥n de dos galaxias m√°s peque√Īas y como resultado, su estallido de estrellas (un per√≠odo excepcionalmente alto de formaci√≥n de estrellas).

Sin embargo, esta galaxia resulta interesante por algo m√°s que su antig√ľedad. El hecho de que los investigadores pudiesen detectar la se√Īal del polvo c√≥smico, as√≠ como l√≠neas espectrales espec√≠ficas de ox√≠geno y carbono, significa que podr√≠a ser un prometedor objetivo para nuestros nuevos telescopios. Seg√ļn el paper, esta es la primera galaxia de este tipo y a esta distancia en la que se pueden medir todas estas cosas. Los investigadores tambi√©n intentar√°n ver las l√≠neas espectrales de otros elementos, para hacerse una idea del tipo de materia que constituye una galaxia muy joven.

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Pero no es el √ļnico ejemplo temprano de fusi√≥n de galaxias, y tambi√©n hay pruebas de algunas incluso m√°s distantes. ‚ÄúEl universo temprano resulta especialmente interesante para hablar de galaxias, porque se producen muchas colisiones violentas y nada se parece a las estructuras ordenadas a las que estamos acostumbrados en la actualidad‚ÄĚ, dijo Dan Marrone, profesor asociado de la Universidad de Arizona a Gizmodo.

Los cient√≠ficos creen que estas fusiones son una parte importante de la formaci√≥n de galaxias. Ver galaxias fusionarse tan lejos, y remontarnos atr√°s en el tiempo, a√Īade algo de credibilidad a esa teor√≠a.