Un niño de 12 años hace historia al construir un reactor de fusión nuclear en su casa

Un reactor de fusión nuclear casero
Imagen: William Jack (CC BY-SA 3.0)

¿Recuerdas lo que solías hacer cuando tenías 12 años? Probablemente, nada remotamente parecido al proyecto que inició Jackson Oswalt a esa edad. El pequeño, natural de Tennessee, terminó su trabajo el 19 de enero de 2018, poco antes de cumplir los 13 años: un reactor de fusión nuclear en su casa.

Oswalt tiene hoy 14 años y en las últimas semanas ha sido objeto de varias entrevistas en los medios. Y es que este ingeniero nuclear en ciernes ha logrado lo nunca antes nadie había conseguido, la fusión nuclear a una edad asombrosa.

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Obviamente, y aunque el término reactor nuclear puede evocar a material radiactivo o a una instalación gigante, el construido por Oswalt no es así. Es un reactor de fusión, en lugar de uno de fisión, que utiliza uranio para producir electricidad. En el reactor de fusión, los átomos de hidrógeno se convierten en plasma y luego se empujan hasta que se convierten en átomos diferentes.

En el caso de Oswalt, fundió deuterio, un tipo especial de hidrógeno con un neutrón y un protón en su núcleo. Según explicó él mismo el 1 de febrero de 2018 en el foro de Fusor.net:

Para aquellos que no han visto mis publicaciones recientes, será una gran sorpresa e incluso considerarían no creer que he logrado la fusión. Sin embargo, durante el último mes he logrado una enorme cantidad de progreso como resultado de la reparación de fugas importantes en mi sistema. Ahora tengo resultados que creo que valen la pena.

Al parecer, al usar 50.000 voltios de electricidad, el joven supuestamente pudo combinar dos átomos de gas deuterio, fusionando exitosamente los núcleos en el núcleo de plasma de su reactor. Tras algunas pruebas adicionales durante los meses siguientes, Oswalt había logrado la fusión.

Decimos “supuestamente” porque su trabajo no ha sido revisado por pares, y hasta que se replican y los resultados se publican en una revista de revisión por pares (y nos encantaría que fuera así), hay que tomar todo su trabajo con ciertas reticencias.

Sea como fuere, no solo Oswalt está convencido de ello. El Open Source Fusor Research Consortium, el espacio donde el pequeño obtuvo la inspiración y sugerencias sobre cómo construir un dispositivo de este tipo, también ha verificado los resultados. Según Jason Hull, el administrador de la web, Oswalt ahora se ha agregado a la lista de fusionadores con éxito de un selecto grupo de aficionados.

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De hecho, Hull considera a Oswalt como el más joven del mundo en lograr tal hazaña. Y es que el anterior poseedor del récord lo tenía Taylor Wilson, quien logró la fusión nuclear en 2008 cuando tenía 14 años.

En cuánto al coste de su asombroso trabajo, si bien el reactor nuclear se considera un “pequeño fusor de volumen”, instalarlo en una vieja habitación de juegos en su casa costó (a sus padres) aproximadamente 10.000 dólares. [IFLScience, Fox]

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Miguel Jorge

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