El pasado 30 de septiembre, los ingenieros del Centro de Plasma y Fusi√≥n Nuclear del MIT lograron un nuevo r√©cord mundial al alcanzar por primera vez dos atm√≥sferas de presi√≥n en la c√°mara del reactor Alcator C-Mod de tipo Tokamak. Ese fue tambi√©n el √ļltimo d√≠a para el proyecto.

Los reactores de fusión como el Alcator C-Mod son la punta de lanza de la humanidad hacia el desarrollo de una fuente de energía limpia y prácticamente ilimitada. Comunidades de científicos de diferentes partes del mundo compiten entre sí por lograr lo que de momento es imposible: dominar una energía como la del Sol (plasma a altísimas temperaturas) confinada dentro de una cámara magnética a presión. El proceso no solo tiene le potencial de generar increíbles cantidades de energía, sino que no produce residuos radioactivos como los de los actuales reactores de fisión.

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Encender una peque√Īa estrella dentro de una c√°mara en forma de donut no es lo m√°s dif√≠cil. Varios laboratorios en Alemania, Francia, China y el propio MIT ya lo han logrado. Lo dif√≠cil es estabilizar el plasma de manera que no consuma enormes cantidades de electricidad para mantenerse encendido y que la cantidad de electricidad que genere sea comercialmente viable.

Para lograr esto hay que crear una nube de plasma estable a 50 millones de grados, sometida a alt√≠simas presiones y confinada en una c√°mara. Seg√ļn el MIT, lograr la presi√≥n es b√°sicamente dos tercios del reto.

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En esta carrera, el Alcator C-Mod hab√≠a logrado ya varios hitos. El √ļltimo ha sido mantener el plasma durante dos segundos a una temperatura de 35 millones de grados Celsius y algo m√°s de dos atm√≥sferas de presi√≥n. La cifra bate un r√©cord anterior que el MIT hab√≠a logrado en 2005.

El reactor cierra por falta de fondos. La financiaci√≥n de tres a√Īos concedida por el Departamento de energ√≠a de Estados Unidos se acab√≥, y los federales no pueden mantener esa remesa y la del ITER. El ITER es un gigantesco reactor de fusi√≥n que se est√° construyendo en Francia.

Maqueta con una sección del reactor de Fusión ITER. Foto: Wikimedia Commons.

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Estados Unidos, la Unión Europea, India, Corea del Sur, China, Rusia y Japón están concentrando sus esfuerzos monetarios en ese proyecto. El ITER es 800 veces más grande que el Alcator C-Mod del MIT. Cada uno de sus imanes pesa lo mismo que un Boeing 747. cuando esté terminado, será capaz de generar 500 megavatios de potencia, lo mismo que una central nuclear actual.

El problema es que el ITER lleva en construcci√≥n desde 2006. Se supone que iba a llevar solo 10 a√Īos terminarlo, pero los continuos cambios en el dise√Īo de los reactores tipo Tokamak ha demorado su conclusi√≥n una y otra vez. Actualmente se prev√© que comience a funcionar dentro de 15 o 20 a√Īos.

Dise√Īo del reactor planteado por Skunkworks. Foto: Lockheed Martin

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No faltan los que consideran al ITER un sumidero de fondos que no va a llegar a ninguna parte. Mientras tanto, varias compa√Ī√≠as privadas como Lockheed Martin a trav√©s de su departamento de investigaci√≥n Skunkworks, tratan de descifrar la clave para lograr un reactor de fusi√≥n operativo de menor tama√Īo.

Otra de esas compa√Ī√≠as es Tokamak Energy. Su fundador, el doctor David Kingham apuesta por un modelo de reactor m√°s peque√Īo con una c√°mara de contenci√≥n basada en imanes superconductores en lugar de electroimanes convencionales como los del ITER. Kingham cree que el futuro de la fusi√≥n nuclear est√° en reactores de peque√Īo tama√Īo como el del MIT. Su compa√Ī√≠a cree que podr√° tener un prototipo funcional en 2025. Si ellos o alg√ļn otro lo logra, el ITER probablemente se convierta en el pisapapeles m√°s grande que ha construido jam√°s el ser humano. [MIT v√≠a The Guardian]