En el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore se realizaron los primeros experimentos de fusión nuclear

Hemos dejado atr√°s un nuevo a√Īo, lo que significa que estamos un paso m√°s cerca de nuestros sue√Īos. Aqu√≠ van los avances m√°s futuristas de 2016.

Una inteligencia artificial derrotó a un gran maestro de Go

En un torneo que rivalizó con la importancia histórica de Deep Blue contra el Gran Maestro de ajedrez Garry Kasparov en 1996 y Deep Blue contra los mejores campeones de Jeopardy en 2011, AlphaGo de Google ganó cuatro de las cinco partidas que jugó contra el campeón mundial de Go Lee Sedol. Algunos ingenuos expertos supusieron que la máquina no tendría ninguna oportunidad contra un humano en un juego notorio por su complejidad y jugabilidad sofisticada.

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Lee Sedol tras su derrota ante Google AlphaGo. Imagen: AP

Tras su derrota, Sedol admiti√≥ t√≠midamente: ‚ÄúDespu√©s de mi experiencia con AlphaGo, he llegado a cuestionarme un poco las creencias cl√°sicas, as√≠ que tengo m√°s estudios por hacer‚ÄĚ. La derrota de Sedol fue un rotundo recordatorio de que las m√°quinas est√°n alcanzando r√°pidamente a los humanos en niveles de inteligencia, y que ning√ļn dominio humano es inmune a los poderes de la IA.

Los vehículos autónomos de Uber se hicieron realidad

Sabíamos que los taxis autoconducidos iban a ser una realidad inevitable, pero aun así fue una gran sorpresa que Uber desplegara una flota de vehículos autónomos en octubre, un momento que marcó el comienzo de una nueva era para el transporte.

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Imagen: Jared Wickerman/AP

Los coches están lejos de ser perfectos, y algunas jurisdicciones están poniendo pegas estos programas pilotos, pero es solo cuestión de tiempo antes de que compartir viajes en automóviles robóticos sea el pan de cada día.

Dimos la bienvenida al primer bebé con tres padres genéticos

El Dr. John Zhang con Abrahim en brazos. Es el primer bebé con tres padres genéticos. Imagen: NHFC

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Una t√©cnica controvertida conocida como donaci√≥n mitocondrial fue utilizada para concebir a un ni√Īo con material gen√©tico de tres padres distintos. Esta terapia evita que se transmitan enfermedades graves de madre a hijo, en este caso un desorden gen√©tico debilitante y fatal llamado s√≠ndrome de Leigh, que afecta al sistema nervioso en desarrollo. La t√©cnica todav√≠a no es legal en los Estados Unidos, por lo que el Dr. John Zhang, del Centro de Fertilidad New Hope de Manhattan, realiz√≥ el procedimiento en M√©xico, donde ‚Äúno hay reglas‚ÄĚ.

Una ni√Īa gan√≥ su batalla legal para ser criogenizada¬†

Una ni√Īa de 14 a√Īos con c√°ncer cerebral terminal pudo cumplir su √ļltimo deseo despu√©s de que la corte brit√°nica aprobara su solicitud para ser preservada en una instalaci√≥n de criogenia de los Estados Unidos. El padre de la adolescente, separado, se hab√≠a opuesto inicialmente a sus deseos, pero el tribunal decidi√≥ que su madre era la mejor persona para decidir en nombre de la ni√Īa.

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El Instituto de Criogenia de Michigan donde la adolescente est√° criogenizada. Imagen: Cryonics Institute

La adolescente muri√≥ poco despu√©s y ahora est√° criogenizada en el Instituto de Criogenia de Michigan. Este caso estableci√≥ un precedente que demostr√≥ que el deseo de ser preservado en una ba√Īera gigante de nitr√≥geno l√≠quido no es tan radical como para influir en la decisi√≥n de un juez sobre la tutela.

Los científicos crearon vida artificial con solo 473 genes

Los investigadores de Synthetic Genomics y el Instituto J. Craig Venter desarrollaron un genoma bacteriano sint√©tico ‚Äúm√≠nimo‚ÄĚ que es m√°s peque√Īo que cualquier cosa encontrada en la naturaleza.

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JCVI-syn3.0. Imagen: J. Craig Venter Institute

El objetivo del experimento era crear un genoma basal que los cient√≠ficos tuvieran disponible para estudiar la vida y usar como ‚Äúchasis‚ÄĚ para agregar nuevos conjuntos de genes. La bacteria de 473 genes, denominada Syn3.0, podr√≠a ser usada para construir pr√°cticamente cualquier tipo de c√©lula con propiedades personalizadas, lo que permitir√° a los cient√≠ficos crear formas de vida artificiales que puedan usarse para producir nuevos medicamentos, sustancias qu√≠micas, biocombustibles y alimentos.

Los genetistas usaron CRISPR para mejorar la capacidad humana

En 2015, un equipo de cient√≠ficos chinos se convirti√≥ en el primero en utilizar la herramienta de edici√≥n gen√©tica CRISPR para modificar un embri√≥n humano, eliminando un gen defectuoso responsable de un trastorno sangu√≠neo fatal (los embriones fueron destruidos despu√©s del experimento). Pero en abril de este a√Īo, un segundo equipo de investigadores chinos utiliz√≥ el CRISPR para hacer algo mucho m√°s interesante: dotaron a los embriones humanos de una mejora biol√≥gica.

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Imagen: ICSI

Los investigadores introdujeron concretamente una mutaci√≥n ben√©fica que desactiva un gen del sistema inmune que hace imposible que el virus del VIH se infiltre en las c√©lulas humanas inmunes (como en el experimento de 2015, a continuaci√≥n los embriones fueron destruidos). Una peque√Īa fracci√≥n de la poblaci√≥n humana tiene esta inmunidad incorporada, pero este experimento demostr√≥ que CRISPR podr√≠a eventualmente ser utilizado para convertirla en una inmunidad universal.

En noticias relacionadas, un equipo de investigación de la Universidad de Sichuan, en China, introdujo células inmunes modificadas en un paciente que sufre de una forma agresiva de cáncer de pulmón. Los científicos usaron CRISPR-Cas9 para hacer que las células fueran más resistentes en presencia del cáncer. Fue la primera vez que la poderosa herramienta de edición de genes se utilizó para tratar a un ser humano vivo.

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Las interfaces neuronales dieron un gran salto adelante

Una interfaz cerebral inal√°mbrica permite que este mono controle los movimientos de una silla de ruedas usando sus pensamientos. Imagen: Duke Health

Ha sido un gran a√Īo para las interfaces cerebro-computadora (BCIs). Un equipo de investigaci√≥n dirigido por Miguel Nicolelis, de Duke Health, desarroll√≥ una interfaz cerebral inal√°mbrica que permite a los monos controlar los movimientos de una silla de ruedas rob√≥tica utilizando √ļnicamente sus pensamientos, mientras que un equipo del Instituto Federal Suizo de Tecnolog√≠a de Lausana utiliz√≥ un dispositivo neuronal implantado en primates paralizados para restaurar la movilidad de sus extremidades inferiores.

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Utilizando un implante cerebral, el tetrapléjico Ian Burkhart es ahora capaz de jugar al Guitar Hero con sus manos. Imagen: Universidad Estatal de Ohio / Batelle

Investigadores de los Pa√≠ses Bajos probaron exitosamente un implante cerebral que permiti√≥ a un paciente con la enfermedad de Lou Gehrig en fase tard√≠a deletrear mensajes, a raz√≥n de dos letras por minuto. En un experimento relacionado, unos monos usaron un BCI para escribir 12 palabras por minuto con sus mentes. Los investigadores de Johns Hopkins probaron un sistema que permiti√≥ a una persona mover los dedos individuales de una mano prot√©sica utilizando solo sus pensamientos, mientras que un equipo del Battelle Memorial Institute desarroll√≥ un implante cerebral que permiti√≥ a un hombre tetrapl√©jico jugar a Guitar Hero con sus manos, convirti√©ndole en la primera persona de la historia que recupera una funci√≥n usando se√Īales de su cerebro.

Por fin llegó al mercado una realidad virtual convincente

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Tras alcanzar niveles nauseabundos de anticipación y hype, los cascos de realidad virtual totalmente inmersivos llegaron por fin a los consumidores, pero por un precio poco asequible. Productos como Oculus Rift y HTC Vive cumplieron con las más altas expectativas. Estos dispositivos realment son impresionantes y tan divertidos como esperábamos.

Los científicos lanzaron un plan para construir un genoma humano sintético desde cero

En mayo, m√°s de cien cient√≠ficos, abogados y empresarios celebraron una reuni√≥n secreta para discutir la posibilidad de crear un genoma humano sint√©tico. No se invitaron periodistas y se pidi√≥ a los asistentes que lo mantuvieran en secreto. Un mes m√°s tarde, el bi√≥logo de Harvard George Church aclar√≥ que los rumores hab√≠an sido desproporcionados y que el proyecto, denominado Human Genome Project-write (HGP-write), es un esfuerzo para dise√Īar e implementar un genoma totalmente sint√©tico en c√©lulas humanas dentro de una d√©cada.

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El replicante Pris de Blade Runner. ¬ŅPodr√≠an los seres humanos sint√©ticos estar a la vuelta de la esquina?

Los investigadores esperan desarrollar nuevas y poderosas tecnolog√≠as que les permitan conectar cadenas largas de ADN humano artificial, y luego activar estas c√©lulas sint√©ticas en una placa de Petri ‚ÄĒy nada m√°s (o eso dicen). Eso est√° muy bien, pero la investigaci√≥n en esta √°rea podr√≠a ser utilizada eventualmente para crear organismos artificiales e incluso seres humanos de dise√Īo.

Las energías renovables están creciendo ahora más rápido que cualquier otra fuente de energía

En octubre, un informe publicado por la Agencia Internacional de Energ√≠a mostr√≥ que la capacidad global de electricidad renovable creci√≥ hasta su punto m√°s alto, alcanzando la marca de 153 gigavatios (GW) que es b√°sicamente toda la producci√≥n de energ√≠a de Canad√°. La mayor parte de este crecimiento provino de nuevas plantas e√≥licas y de energ√≠a solar en tierra (alrededor de medio mill√≥n de paneles solares se instalaron cada d√≠a en todo el mundo el a√Īo pasado).

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Una serie de espejos en la planta solar de Ivanpah. Imagen: AP

La AIE dice que, por primera vez, ‚Äúlas energ√≠as renovables representaron m√°s de la mitad de las adiciones netas anuales a la capacidad de energ√≠a y superaron al carb√≥n en t√©rminos de capacidad instalada acumulada en el mundo‚ÄĚ. T√©cnicamente alcanzamos este hito en 2015, pero no se dieron cuenta hasta octubre de este a√Īo.

Un algoritmo descontrolado hizo que la libra se desplomara

El 7 de octubre, la libra esterlina sufri√≥ un ‚Äúdesplome r√°pido‚ÄĚde un 6% frente al d√≥lar estadounidense en cuesti√≥n de minutos. Los expertos se√Īalaron a la negociaci√≥n de acciones de alta frecuencia como culpable, y probablemente a un solo algoritmo que reaccionaba a los comentarios del presidente franc√©s Fran√ßois Hollande, quien pidi√≥ negociaciones m√°s duras tras el Brexit. El incidente apunt√≥ al creciente poder ‚ÄĒy nuestra creciente dependencia‚ÄĒ de los bots ultrarr√°pidos y a que cada vez somos m√°s incapaces de controlarlos.

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Imagen: TheBigData

En noticias relacionadas, los estudiantes de Georgia Tech fueron enga√Īados para pensar que uno de sus profesores asistentes era un humano real llamado Jill Watson, cuando en realidad era una inteligencia artificial. El asistente digital logr√≥ responder a las preguntas de los estudiantes con un 97% de certeza en una farsa que dur√≥ casi todo el mes de abril.

Los investigadores encontraron una forma prometedora de preservar el cerebro después de la muerte

Un equipo de investigación de 21st Century Medicine (21CM) empleó un compuesto químico para dejar el cerebro de un conejo en un estado parecido al vidrio y luego lo enfrió a temperaturas cercanas al nitrógeno líquido, demostrando que es posible lograr una preservación casi perfecta y a largo plazo de un cerebro de mamífero intacto.

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Cerebro de conejo ‚Äúfijado qu√≠micamente‚ÄĚ. Imagen: 21st Century Medicine

La nueva técnica permitirá a los científicos estudiar los cerebros en un detalle sin precedentes, pero también podría aplicarse a la criogenia, la práctica de preservar a una persona en un almacén frío con la esperanza de que eventualmente volverá a la vida. La técnica esencialmente convierte un cerebro en un trozo inerte de plástico, destruyendo todos los componentes biológicos en el proceso, lo que significa que, en el mejor de los casos, solo tendría como resultado la restauración de un cerebro duplicado.

Hemos dado un paso importante hacia la fusión nuclear

En febrero, científicos alemanes utilizaron un dispositivo experimental de fusión nuclear para producir plasma de hidrógeno. Durante el experimento, un pulso de energía de microondas de 2 megavatios hizo explotar una nube de gas hidrógeno convirtiéndola en plasma de hidrógeno de extremadamente baja densidad.

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Plasma muy, muy caliente. Imagen: Instituto Max Planck

Duró sólo una fracción de segundo, pero el plasma alcanzó los 80 millones de grados en un proceso similar a lo que ocurre en el Sol. Pasará un tiempo antes de lograr una fusión nuclear segura, contenible y sostenible, pero esta prueba marcó un paso importante en esa dirección.