Las colonias de bacterias es lo que da el color a este estanque de Yellowstone. Foto: Joseph Shaw. Montana State University.

Aunque parezca extra√Īo, no sabemos exactamente cu√°ntas especies de animales hay en nuestro propio planeta. Las estimaciones m√°s optimistas calculaban que hay alrededor de 50 millones. Un nuevo modelo matem√°tico m√°s preciso ha destrozado esa estimaci√≥n. La tierra podr√≠a albergar un bill√≥n de especies (1.000.000.000.000) de las que solo conocemos alrededor de 10 millones.

Por supuesto, no hablamos de mamíferos o reptiles. Se considera que, salvo contadas excepciones, la mayor parte de criaturas visibles ya está perfectamente catalogada. El problema son los microorganismos como las bacterias, las arqueas o algunos tipos de hongos microscópicos.

Advertisement

El problema para estimar la biodiversidad es que hasta ahora se han empleado métodos muy convencionales y sobre muestras demasiado limitadas. En un solo gramo de tierra ya podemos encontrar hasta mil millones de microorganismos, y hay estudios que calculan la biodiversidad sobre muestras de solo 100.

Dos investigadores de la Universidad de Indiana, Jay Lennon y Kenneth Locey han empleado una muestra base de 5,6 millones de especies provenientes de 35.000 lugares diferentes. Tras aplicar la base de datos de genomas que se han secuenciado hasta ahora y extrapolar el n√ļmro posible de individuos, ambos investigadores creen que el n√ļmero total de especies diferentes se ha subestimado en decenas de ordenes de magnitud. Lennon y Locey calculan que nuestro planeta alberga alrededor de un bill√≥n (un uno seguido de 12 ceros) de especies.

Advertisement

La cifra es tan solo una predicci√≥n, pero se basa en el modelo matem√°tico al respecto m√°s exhaustivo y completo que se ha realizado hasta la fecha. Teniendo en cuenta que conocemos unos 10 millones de especies y que el 29% de ellas solo las hemos encontrado dos veces, es perfectamente posible que la biodiversidad de la Tierra sea bastante mayor de lo que imagin√°bamos. El estudio acaba de publicarse en Proceedings of the National Academy of Sciences y sus creadores explican que a√ļn habr√° que seguir analizando datos para afinar la cifra. [Proceedings of the National Academy of Sciences v√≠a Phys.org]


Síguenos también en Twitter, Facebook y Flipboard.