A la izquierda, una imagen de Neptuno tomada por el Very Large Telescope (ESO) desde Chile. A la derecha, el planeta captado por el telescopio espacial Hubble (NASA) desde la órbita terrestre.

A la izquierda, una foto de Neptuno tomada recientemente desde Chile. A la derecha, el gigante gaseoso fotografiado por el telescopio espacial Hubble, que desde la √≥rbita terrestre ha captado algunas de las im√°genes m√°s hermosas y con m√°s zoom del universo. ¬ŅD√≥nde est√° el truco?

La teor√≠a nos dice que los telescopios espaciales tienen mejor definici√≥n que los terrestres porque eliminan la distorsi√≥n atmosf√©rica y reciben m√°s radiaci√≥n electromagn√©tica, especialmente en el infrarrojo. Sin embargo, el Hubble tiene sus a√Īos (fue puesto en √≥rbita en 1990 y mejorado por √ļltima vez en 2009) y ha sido superado en calidad de imagen por el Very Large Telescope del Observatorio Austral Europeo, en el desierto de Atacama.

La imagen increíblemente definida de Neptuno fue posible gracias a una técnica de óptica adaptativa llamada tomografía láser que es capaz de corregir la turbulencia de la atmósfera, esa distorsión que hace que las estrellas parpadeen y los objetos distantes se vean difuminados.

A la izquierda, la imagen de Neptuno usando el sistema de ópticas adaptativas. A la derecha, la misma imagen sin usar la técnica

Para corregir la distorsi√≥n, un m√≥dulo llamado GALACSI dispara cuatro l√°seres muy brillantes sobre el espacio, creando una falsa estrella en el cielo. A continuaci√≥n, analiza la falta de definici√≥n del l√°ser e informa a un espejo controlado por ordenador que cambia constantemente de forma. Por √ļltimo, un instrumento espectr√≥grafo llamado MUSE utiliza este sistema para tomar una imagen con mejor resoluci√≥n. El resultado es incre√≠ble.