Contempla el centro del crater Occator en toda su gloria. Despu√©s de meses fascinando a los astr√≥nomos, las manchas brillantes de Ceres revelan su aut√©ntica naturaleza en esta fascinante foto coloreada. Pero, como sucede con el espacio, un misterio se cierra y se abre otro. ¬ŅC√≥mo se han formado esos dep√≥sitos de sales?

La imagen corresponde al punto más profundo del crater Occator, un accidente geográfico del planeta enano que tiene 92 kilómetros de diámetro y 4 de profundidad. En otras palabras, lo que se ve en la foto no es un montoncito precisamente. Cada píxel de la imagen equivale aproximadamente a 35 metros.

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La foto m√°s cercana hasta ahora del crater Occator

En el centro del valle cubierto de sales se aprecia una estructura en forma de domo de un color más claro. Los colores, por cierto, se aproximan a la realidad pero no son del todo naturales. Se han obtenido mediante fotos a diferentes longitudes de onda tomadas por los sensores de la sonda Dawn y después aplicadas sobre una imagen de alta resolución en blanco y negro.

Sacar fotos no es la √ļnica labor de Dawn. El instrumento de medici√≥n de rayos gamma y neutrones (GRaND por sus siglas en ingl√©s) ha comenzado a arrojar nuevos datos sobre la composici√≥n del planeta enano. Los resultados indican que las capas de terreno inmediatamente por debajo de la capa de regolito que cubre el planeta son considerablemente m√°s variadas de lo que se pensaba.

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Los colores indican diferente composición. El polo norte de Ceres podría albergar grandes cantidades de agua helada en el subsuelo

Parte de esas capas son precisamente lo que se ve al descubierto en las manchas brillantes. Se cree que estas formaciones son las capas de terreno m√°s profundas que han salido a la luz debido al impacto de meteoritos. Sin embargo, los b√≥lidos no explican por s√≠ solos la peculiar geograf√≠a de Ceres. Otros cr√°teres como Haulani revelan formaciones que solo ser√≠an posibles con la mediaci√≥n de actividad geol√≥gica y un n√ļcleo caliente. La gran cuesti√≥n es si esta actividad prosigue en nuestros d√≠as.

El cr√°ter Occator no es ya el √ļnico lugar en el que los astr√≥nomos centran la mirada. Al otro lado de Ceres, en el cr√°ter Oxo, el sensor VIR de la Dawn ha confirmado la existencia de agua helada en la superficie del peque√Īo planeta. De momento es el √ļnico punto en el que se ha detectado agua. El estudio de Ceres continua, y a buen seguro que las extra√Īas formaciones de sales no son la √ļltima sorpresa que nos depara. [v√≠a NASA]

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