Si te preguntan qu√© anillos de Saturno son m√°s densos en esta foto ¬ŅQu√© contestar√≠as? Sin pensar mucho, es probable que respondas que los anillos m√°s brillantes son los m√°s densos porque reflejan m√°s luz. Los astr√≥nomos llevan siglos pensando lo mismo, pero resulta que est√°bamos equivocados.

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La intuición sobre la densidad de los anillos de Saturno nos ha jugado una mala pasada. Dos investigadores de las Universidades de Cornell e Idaho han medido por primera vez la densidad de los diferentes anillos de Saturno. No es un proceso sencillo. Para lograrlo han tenido que desarrollar un algoritmo que procesa los datos obtenidos por la Sonda Cassini. Phil Nicholson, de la Universidad Cornell y uno de los autores del estudio explica:

Las apariencias enga√Īan. Una buena analog√≠a para esto es un banco de niebla densa. A la vista resulta mucho m√°s opaco que una piscina. sin embargo, la piscina es mucho m√°s densa y contiene m√°s agua que la niebla.

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El resultado es sorprendente. Apenas hay diferencia de densidad entre el anillo B (el m√°s brillante) y el resto. Los anillos m√°s oscuros tienen pr√°cticamente la misma cantidad de material que los grandes, lo que descarta que sean m√°s oscuros porque tengan menos objetos que los grandes como se pensaba hasta ahora. De hecho, la densidad del anillo B, pese a su luminosidad, es menor de lo que se pensaba.

El nuevo dato es importante porque la densidad de los anillos tiene una implicaci√≥n directa en la edad de Saturno y en c√≥mo se formaron sus caracter√≠sticos anillos. Todas las estimaciones deben ser revisadas y, seg√ļn la NASA, es probable que la edad de los anillos sea mucho menor que la estimada, apenas de hace 200 millones de a√Īos. [v√≠a NASA / JPL]

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