Este domingo 28 de junio SpaceX volverá a intentar aterrizar el cohete Falcon 9 en una barcaza, lo que supondría un enorme avance en la tecnología dedicada a los viajes espaciales. Será su tercer intento, pero Elon Musk no se rinde, y así es como piensa lograrlo.

Antes de comenzar a entender cómo lo harán, es importante saber por qué intentar aterrizar un cohete es tan importante.

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Durante décadas la NASA lanzó sus transbordadores al espacio y cada viaje suponía un costo enorme, tanto así que el gobierno de los Estados Unidos terminó cancelando el programa espacial, y hoy en día pagan a Rusia para llevar a sus astronautas a la Estación Espacial Internacional, y a empresas como SpaceX para llevar suministros al espacio.

Esto se debe principalmente a que, aunque los transbordadores regresaban a Tierra y aterrizaban como si fueran un avión, los cohetes propulsores que los llevaban al espacio se descartaban después de cada viaje. SpaceX compara esto con las aerolíneas: “imaginen que un avión se descartara después de un único viaje de Los Ángeles a New York”, y ciertamente no sería nada rentable.

Aunque los cohetes de esos viejos transbordadores se volvían a usar, no podían hacerlo sino después de un largo y costoso proceso de recuperación del mar en el que caían, y luego reparación (dado que el agua marina corroe el metal) y preparación para un nuevo viaje. En serio, esto es algo realmente costoso.

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Por eso el empeño de Musk y SpaceX en aterrizar estos propulsores, para que regresen a Tierra sanos y salvos y puedan ser utilizados con facilidad en un nuevo viaje; el gasto sería mínimo.

El problema es que hasta ahora han fallado dos veces en sus intentos de aterrizar el Falcon 9 en una barcaza. La más reciente fue en abril, y esa vez estuvieron muy cerca. Debajo puedes ver el vídeo con la maniobra completa del último intento de aterrizaje del Falcon 9. No se había publicado hasta ahora al completo y es impresionante. Te da una idea de lo cerca que estuvo de conseguirlo - y de lo complejo que es lograr algo así:

Según explica SpaceX, han aprendido mucho de ambos intentos en aterrizar al Falcon 9, sobre todo al entender por qué no han tenido éxito. En el primer intento que se llevó a cabo el pasado mes de enero no incluyeron el suficiente fluido hidráulico que es utilizado para controlar y maniobrar al cohete mientras desciende. Mientras en el segundo intento una de las válvulas encargada de controlar los propulsores del cohete no respondió a las órdenes por apenas pocos segundos. Han tomado previsiones para que nada de esto vuelva a suceder.

Como explica SpaceX, el proceso de aterrizaje de la Falcon 9 se basa en los siguientes componentes con los que cuenta el cohete:

“Nuestro cohete posee unas pequeñas alas plegables resistentes al calor que son necesarias para maniobrar mientras desciende a más de 300 kilómetros por hora desde la frontera con el espacio, atravesando la atmósfera terrestre. También cuenta con propulsores de gas frío que lo giran y posicionan cuando comienza su viaje de regreso y, finalmente, cuenta con unas patas de aterrizaje bastante livianas pero resistentes, hechas de fibra de carbono, las cuales se despliegan cuando está cerca de hacer contacto con la superficie de la barcaza.”

Todo esto es necesario para realizar las maniobras que le permitirán al cohete aterrizar sano y salvo, las cuales se explican a la perfección en este gráfico:

El Falcon 9 además usará sus propulsores de forma pausada y repetida para disminuir su velocidad a medida que desciende, y al final solamente usará uno de sus propulsores para realizar la maniobra final de aterrizaje, como explica el mismo Musk en una genial conversación sobre cohetes con el desarrollador de videojuegos John Carmack:

Lograr este aterrizaje será un hito importantísimo para los viajes espaciales, que permitirá ahorrar millones de dólares tanto a SpaceX como a cualquier industria o gobierno que que siga sus pasos en implementar cohetes verdaderamente reutilizables en sus programas espaciales. Veremos si a la cuarta va la vencida. [vía SpaceX]

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