Imagen: Chris Alcock / Shutterstock

El perro fue el primer animal que domesticamos (aunque no nos comiéramos su carne ni nos bebiéramos su leche). Sencillamente nos hicimos amigos y compañeros. Y funcionó tan bien que al parecer lo domesticamos dos veces —un descubrimiento que cambia lo que sabíamos hasta ahora sobre el origen de la especie.

Los perros proceden de dos poblaciones diferentes de lobos en dos lugares distintos del mundo. Es lo sugiere un nuevo estudio liderado por la Universidad de Oxford que publicará este viernes la revista Science. Los científicos no sabían si el proceso de domesticación y selección artificial del perro se había iniciado en Europa o al este de Asia, pero ahora tienen pruebas firmes de que ambas hipótesis son válidas.

Advertisement

Para llegar a esta conclusión, los investigadores analizaron el ADN mitocondrial de 59 perros que vivieron hace más de 3.000 y menos de 14.000 años. Una pieza clave del estudio fue el fósil del Neolítico hallado en el pasaje funerario de Newgrange, Irlanda: el hueso de perro con el ADN antiguo mejor conservado que se ha encontrado hasta la fecha. Los científicos compararon los resultados con evidencias arqueológicas y con la información genética de 2.500 perros actuales.

El origen geográfico y la antigüedad de los perros cuyos restos arqueológicos han sido estudiados. Imagen: L. A. F. Frantz et al., 2016

El estudio concluye que dos poblaciones de lobos ancestrales ya extintas fueron el origen común de los lobos modernos y de los perros. Una de estas poblaciones vivía en Eurasia Occidental y otra en Eurasia Oriental. Esto significa que dos grupos diferentes de humanos paleolíticos llegaron a la misma conclusión: esos animales inteligentes podían ser criados para vivir y trabajar con nosotros. Fue así como acabamos domesticándolos en dos ocasiones independientes.

Advertisement

Advertisement

De acuerdo con la investigación, los antepasados del perro aparecieron hace más de 12.000 años a ambos extremos del continente. Seis mil años más tarde, la antigua variante asiática de los perros se dispersó por Europa junto a los humanos y acabó mezclándose con los perros europeos de Paleolítico, a los que reemplazó parcialmente. Hoy en día, la mayoría de los perros son un híbrido entre los linajes europeos y asiáticos: razas como el husky siberiano presentan rasgos genéticos del este y el oeste. Otros son puramente asiáticos.

Diagrama que muestra la domesticación del perro bajo la nuevo hipótesis del doble origen. Imagen: L. A. F. Frantz et al., 2016

Queda mucho trabajo aún para esclarecer de una vez por todas el origen del perro. Los investigadores han emprendido una segunda fase del estudio en la que combinarán los datos genéticos y arqueológicos con un análisis físico más detallado de los fósiles de perros para averiguar cómo cambió su morfología con respecto a los lobos ancestrales. En la actualidad hay unas 800 razas de este animal, más que de cualquier otra especie, de modo que reconstruir su pasado a partir de su ADN moderno puede ser todo un reto. [Science]


Síguenos también en Twitter, Facebook y Flipboard.