Dos técnicos reparan una boya Atlas como la que marca Null Island. Foto: NOAA

Si nos atenemos a los datos que manejan los geógrafos, es uno de los lugares más visitados del mundo. De hecho, es muy probable que ya hayas pasado por allí sin saberlo. Se llama Null Island, y es una pequeña isla de un metro cuadrado perdida en aguas del Golfo de Guinea, en el Océano Atlántico.

Si viajas en barco hasta la isla, no vas a encontrar ninguna playa paradisíaca que justifique que sea un lugar tan frecuentado. Lo único que marca el lugar es una boya meteorológica Atlas perteneciente al programa PIRATA (Prediction and Research Moored Array in the Atlantic).

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Lo que hace especial Null Island es su loicalización. La isla imaginaria está situada en la intersección entre el meridiano cero y el ecuador. En otras palabras, sus coordenadas son 0º Norte - 0º grados Este. Sí, lo has adivinado, Null Island es el lugar del planeta que los ordenadores de los sistemas de localización geográfica asignan por defecto cuando no saben dónde estás.

Representación artística de Null Island. Imagen: GitHub

Los orígenes de Null Island no están claros. Comenzó a hacerse popular en 2011 cuando el servicio cartográfico de código abierto Natural Earth incorporó el lugar a su base de datos. La isla aparece con el rango de escala 1:100.000, lo que significa que los cartógrafos no deben dibujarla nunca en los mapas.

Aunque la existencia de Null Island no está exenta de humor (hay hasta una página web describiendo el lugar como si existiera), su utilidad es muy real. Hay una parte de la elaboración de mapas que consiste en codificar cada lugar del planeta de acuerdo a sus coordenadas geográficas.

En teoría, cualquier lugar de un mapa puede considerarse como el punto de partida (0ºN - 0ºE), pero la intersección del ecuador con el meridiano cero es el punto de partida del World Geodetic System 1984 (WGS84), una cartografía GIS que sirve de base a los GPS entre otras plataformas.

Lamentablemente, la manera que tenemos los seres humanos de señalizar calles o plazas dista mucho de ser coherente o universal. Con mucha frecuencia se producen errores en los que el sistema es incapaz de asociar una dirección física a unas coordenadas. Cuando eso ocurre, se asignan las coordenadas 0ºN - 0ºE. En otras palabras, el lugar se ubica en Null Island. Así los cartógrafos tienen una manera sencilla y rápida de detectar errores. Para los demás, es un lugar curioso que solo existe en la imaginación... y en los errores de nuestro GPS. [Library of Congress vía Atlas Obscura]


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