Imagen: NASA/APL/SwRI

Cuando la sonda New Horizons lleg√≥ a Plut√≥n y nos mand√≥ sus primeras im√°genes en alta definici√≥n, medio Internet cay√≥ rendido ante lo que parec√≠a ser un coraz√≥n en la superficie de nuestro planeta enano favorito. Un a√Īo despu√©s, los cient√≠ficos tienen una explicaci√≥n sobre c√≥mo se form√≥.

El coraz√≥n es conocido oficialmente como regi√≥n de Tombaugh, en homenaje al astr√≥nomo estadounidense que descubri√≥ Plut√≥n en 1930. La zona est√° formada por enormes glaciares de nitr√≥geno helado y cuenta con una extraordinaria juventud geol√≥gica que podr√≠a rondar los 10 millones de a√Īos. ¬ŅDe d√≥nde sali√≥ todo ese nitr√≥geno? Los cient√≠ficos sospechaban que pod√≠a haber una gran reserva debajo de la superficie del planeta enano, pero esa teor√≠a ha quedado atr√°s en un nuevo estudio publicado por la revista Nature.

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Imagen: Tanguy Bertrand

Un equipo de investigadores se sirvi√≥ de datos recogidos por New Horizons para generar una simulaci√≥n que abarca 50.000 a√Īos en la historia de Plut√≥n, tanto el pasado como una predicci√≥n del futuro. El modelo habla de una compleja mezcla de factores atmosf√©ricos y topogr√°ficos en la superficie del coraz√≥n, como la latitud y la profundidad. Dentro del coraz√≥n hay enormes cuencas donde las bajas temperaturas y una elevada presi√≥n atmosf√©rica permiten que el nitr√≥geno se condense en hielo, formando una reserva permanente.

Sputnik Planum es una cuenca de 1.000 kil√≥metros de ancho donde existe un glaciar gigantesco que probablemente se form√≥ al mismo tiempo que esta. Este glaciar no se ve afectado por los cambios estacionales, pero fluye y se retrae cientos de kil√≥metros con el paso del tiempo (‚Äúcomo los latidos de un coraz√≥n‚ÄĚ), lo que da forma a las monta√Īas que lo rodean.

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Por eso el estudio predice que el característico corazón podría cambiar de forma con el tiempo. Lo que demuestra, una vez más, que Plutón no está muerto sino geológicamente activo a pesar de la distancia hasta el Sol. [Nature]

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