En enero de 2006, la sonda New Horizons partió hacia lo desconocido. El 14 de julio de 2015 pasó por Plutón, a solo 12.500 kilómetros del planeta enano. Desde entonces hemos visto multitud de fotos increíbles y poco a poco conocemos más datos sobre estos nuevos horizontes.

Ahora Science publica el primer estudio realizado sobre los datos que recogi√≥ la sonda durante su breve fly by por Plut√≥n. ‚ÄúAntes de New Horizons pr√°cticamente no sab√≠amos nada de Plut√≥n‚ÄĚ dice Alan Stern, que dirige la misi√≥n. El art√≠culo lo firman √©l y otros 150 cient√≠ficos, un equipo enorme.

Advertisement

Tres meses después, estas son las conclusiones más asombrosas de New Horizons sobre el planeta enano:

  1. Plut√≥n no est√° muerto, sigue geol√≥gicamente activo. Los cient√≠ficos imaginaban un mundo helado y sin actividad geol√≥gica por la distancia hasta el Sol, pero nada mas lejos de la realidad. Algunos de los accidentes geogr√°ficos de Plut√≥n tienen apenas unos millones de a√Īos (muy j√≥venes, si tenemos en cuenta que el planeta enano se form√≥ hace 4.500 millones de a√Īos) y lo m√°s probable es que siga activo. Lo que la NASA no se explica a√ļn es por qu√©, de d√≥nde sale esa energ√≠a.
  2. Hay agua por todas partes y glaciares de nitr√≥geno. Casi todo se congela en Plut√≥n a medida que se aleja del Sol en su √≥rbita de 248 a√Īos. Las planicies rojas de hielo est√°n formadas por nitr√≥geno, mon√≥xido de carbono y metano. Y hay glaciares por los que todav√≠a fluye el hielo. Pero adem√°s New Horizons detect√≥ numerosas regiones peque√Īas que contienen abundante agua helada. Hay lechos de H2O congelado en las monta√Īas de Plut√≥n.
  3. Tiene monta√Īas de 3.000 metros y precipicios de hasta 600. El famoso coraz√≥n de Plut√≥n, la regi√≥n de Tombaugh, concentra muchos de estos accidentes geogr√°ficos. En esta zona brillante hemos visto cordilleras de hielo con picos de 2.000 y 3.000 metros, adem√°s de fosas y cr√°teres de otros cientos de metros.
  4. ¬ŅLos contrastes de color? Son compuestos org√°nicos. La misteriosa diferencia de color en la zona central de Plut√≥n se debe a los compuestos org√°nicos de un rojo oscuro que se producen cuando la luz del Sol incide sobre la superficie del planeta. Se generan a partir del metano y los otros elementos de la corteza.
  5. Tiene atmósfera y no está desapareciendo. Hay una neblina atmosférica a 150 kilómetros de la superficie de Plutón que, en contacto con la luz, produce un bonito cielo azul como el de la Tierra. Contiene partículas de hidrocarburos de acetileno (C2H2) y etileno (C2H4).
  6. La presión atmosférica es más baja de lo que creíamos. Plutón tiene una presión muy bajita en su superficie, de solo 10 microbares (en la Tierra es de 1.013.250 microbares). Es todavía más baja de lo que los científicos calculaban. Podría ser porque Plutón haya perdido algo de masa recientemente o porque nuestros cálculos eran erróneos.
  7. Es m√°s peque√Īo y denso de lo que se pensaba. En esto tambi√©n nos equivoc√°bamos, pero por muy poco. Plut√≥n mide exactamente 2.374 kil√≥metros de di√°metro. La densidad del planeta enano y la de Caronte, su luna m√°s grande, difieren en poco menos del 10%. Los investigadores creen que los precursores de ambos cuerpos celestes ten√≠an una composici√≥n rocosa similar antes de colisionar. Las implicaciones de este descubrimiento pueden ayudarnos a entender el origen del cintur√≥n de Kuiper.
  8. Caronte tambi√©n sigue activa. Al igual que Plut√≥n, el sat√©lite mayor tiene enormes ca√Īones y cr√°teres, y movimientos tect√≥nicos que apuntan a que sigue teniendo actividad geol√≥gica. M√°s evidencias de que los cuerpos celestes del cintur√≥n de Kuiper no est√°n tan inactivos como pens√°bamos. La influencia del sistema Plut√≥n-Caronte hace que los sat√©lites m√°s peque√Īos est√©n girando muy r√°pido.
  9. Nix e Hidra est√°n cubiertas de agua cristalina. El sorprendente brillo que emiten estas dos peque√Īas lunas de Plut√≥n nos lleva a pensar que tienen hielo de agua limpia por toda su superficie. Los cient√≠ficos no son capaces de explicar a√ļn c√≥mo es posible que Nix e Hidra hayan mantenido ese color impoluto despu√©s de miles de millones de a√Īos sufriendo los impactos de material oscuro (proveniente de Caronte y de meteoritos del cintur√≥n de Kuiper).

Advertisement

New Horizons está a casi 5.000 millones de kilómetros de la Tierra, y se está adentrando en el cinturón de Kuiper donde puede descubrir 200 nuevos planetas enanos de nuestro sistema solar.