Imagen: JAXA, University of Tokyo, Kochi University, Rikkyo University, Nagoya University, Chiba Institute of Technology, Meiji University, University of Aizu, AIST.

La sonda japonesa Hayabusa 2 tomó muestras con éxito del asteroide Ryugu la semana pasada, explotando su superficie y, con suerte, recogiendo muestras. Una nueva imagen lanzada por JAXA muestra una mancha distintiva en el asteroide en el que se realizó el procedimiento, pero la causa de la característica de superficie oscura no está clara.

La misión de Japón de extraer muestras de superficie de un asteroide y devolverlas a la Tierra parece ir excepcionalmente bien. La fase de recolección de la misión se realizó a finales de la semana pasada, cuando la sonda Hayabusa 2 realizó su tan esperado descenso a la superficie del asteroide de un kilómetro de ancho, que se encuentra a unos 3.200 millones de kilómetros de la Tierra.

Para recolectar muestras, la sonda usó un proyector, una especie de pistola, para disparar una bala de tantalio de 5 gramos a la superficie de Ryugu a 300 metros por segundo. Los restos levantados por el impacto fueron recogidos por la muestreadora de la sonda. Al menos en teoría, no sabremos realmente si el material entró hasta que la sonda regrese a la Tierra en diciembre de 2020.

Una nueva imagen lanzada por JAXA muestra una mancha negra en el sitio de muestra. Hayabusa 2 tomó la foto con su cámara de navegación óptica aproximadamente un minuto después del aterrizaje, y cuando regresaba a su posición inicial a unos 20 kilómetros por encima del asteroide. La sonda sacó la foto cuando estaba a unos 25 metros del sitio de muestra. La causa y la naturaleza del área oscurecida no son del todo claras.

Advertisement

‚ÄúEl color de la regi√≥n debajo de la sombra de la nave espacial se diferencia del entorno y se ha descolorido por el impacto‚ÄĚ, se√Īal√≥ JAXA en un comunicado de prensa. ‚ÄúEn este momento, se desconoce el motivo de la decoloraci√≥n, pero puede deberse a la arenilla que fue empujada hacia arriba por los propulsores o balas de la nave espacial‚ÄĚ.

Ambas teorías tienen sentido, y podría ser una combinación de las dos. No está claro, sin embargo, si el impacto en sí causó la decoloración, o si las actividades de la sonda subieron hacia arriba el material oscuro desde abajo. O si es algo completamente distinto.

Advertisement

Imagen: el c√≠rculo p√ļrpura muestra el √°rea objetivo deseada, y el punto blanco indicado por la flecha es el marcador brillante colocado en la superficie antes de la extracci√≥n. (JAXA, University of Tokyo, Kochi University, Rikkyo University, Nagoya University, Chiba Institute of Technology, Meiji University, University of Aizu, AIST.)

Una imagen anotada muestra el sitio de toma de contacto planeado en p√ļrpura. La flecha roja indica un marcador de destino implementado anteriormente por la sonda; El marcador brillante proporcion√≥ un punto de referencia para Hayabusa 2 ya que estaba haciendo su descenso. Los planificadores de la misi√≥n JAXA esperaban aterrizar a unos 4 a 5 metros del marcador, informa la BBC. Mirando el √°rea objetivo de 6 metros de ancho y las manchas oscuras, parece que Hayabusa 2 clav√≥ el sitio de aterrizaje.

Advertisement

Imagen: Una imagen del √°rea objetivo (en p√ļrpura) antes de la extracci√≥n de la muestra. La X blanca muestra d√≥nde se coloc√≥ el marcador. (JAXA, University of Tokyo, Kochi University, Rikkyo University, Nagoya University, Chiba Institute of Technology, Meiji University, University of Aizu, AIST.)

JAXA también lanzó una imagen que muestra el área antes de la toma de contacto. No se puede ver ninguna decoloración en las fotos, lo que significa que las actividades de la sonda son seguramente responsables de la nueva característica de superficie.

Advertisement

En las pruebas preparatorias realizadas en la Tierra por JAXA, la tremenda fuerza del impacto de la bala podría verse en imágenes de cámara lenta. Por lo tanto, no debería sorprender que el impacto en Ryugu, con su gravedad mínima, produzca una característica superficial tan dramática.

El trabajo de Hayabusa en Ryugu a√ļn no est√° completo. A finales de este a√Īo (entre abril y junio), la sonda intentar√° extraer material del subsuelo. Para hacerlo, lanzar√° un peque√Īo dispositivo explosivo sobre el asteroide, creando un peque√Īo cr√°ter. Despu√©s de que el polvo se asiente, Hayabusa 2 caer√° e intentar√° recolectar muestras. [JAXA, BBC]