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Imagen: LD2 2019 el 11 de junio de 2019 (JD Armstrong/IfA/LCOGT)

Bajo el nombre de 2019 LD2, estacionado dentro de la órbita de Júpiter, los astrónomos han identificado un objeto único, el primero de su tipo, a medias entre un cometa y un asteroide. Se trata del único troyano de Júpiter activo conocido por la ciencia.

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Cuando hablamos de troyanos en el espacio nos referimos a un grupo de asteroides ubicados en el mismo camino orbital que Júpiter, un objeto astronómico que pertenece a un grupo grande de objetos que comparte la órbita alrededor del Sol del planeta Júpiter. Sin embargo, hasta ahora se trataban de objetos muertos, asteroides inertes… hasta la llegada de 2019 LD2.

Cuenta el Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawai, quienes han emitido un comunicado, que el objeto cuenta con una cola muy parecida a un cometa. Por tanto, ¿cometa o asteroide? Lo cierto es que existe una clase intermedia de objetos conocidos como asteroides activos. Son asteroides que han cobrado vida repentinamente, y 2019 LD2 apunta a ello.

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Descubierto en junio del año pasado por astrónomos del ATLAS de la Universidad de Hawai, espacio que generalmente se usa para encontrar objetos que amenazan la Tierra, cuando se detectó por primera vez su aspecto borroso generó sospechas de que efectivamente podría tratarse de un cometa o algo muy parecido.

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Ilustración: Impresión artística de los troyanos de Júpiter (NASA/JPL-Caltech)
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Un segundo conjunto de observaciones de ATLAS en julio de 2019 fortaleció esta idea, con imágenes que revelaron una tenue cola similar a un cometa, probablemente compuesta de gas y polvo. Posteriormente, a finales del año pasado y principios de 2020, las observaciones mostraron que el objeto permanecía activo.

Se descartaba entonces que fuera un asteroide activo porque es extremadamente raro pero, ¿y un troyano de Júpiter activo? No tendría precedentes. Su ubicación con el gigante gaseoso ofrecía más pistas. Júpiter cuenta con dos enjambres masivos de asteroides a lo largo de su trayectoria orbital, uno delante y otro detrás. 2019 LD2 se encuentra en el grupo de troyanos por delante del planeta.

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Un hecho que ha desconcertado a los científicos porque, como explican en su descubrimiento, los asteroides troyanos, debido a su edad extrema, deberían tener superficies sucias de materiales volátiles como el hielo de agua, y deberían estar muertos.

Por tanto, el descubrimiento de un troyano activo solitario sugiere que podría estar sucediendo algo más, quizás la exposición repentina de materiales más profundos a la superficie. Según explicó en un comunicado lan Fitzsimmons, profesor de astronomía en la Universidad de Queen’s Belfast que ha estado estudiando 2019 LD2:

Hemos creído durante décadas que los asteroides troyanos deberían tener grandes cantidades de hielo debajo de sus superficies, pero nunca tuvimos ninguna evidencia hasta ahora. ATLAS ha demostrado que las predicciones de su naturaleza helada pueden ser correctas.

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Un objeto emocionante que seguirá siendo objeto de estudio. De hecho, la NASA lanzará la sonda Lucy para visitar los asteroides troyanos. La nave investigará media docena de ellos entre 2027 y 2033 y, con suerte, arrojará nueva luz sobre estos misteriosos objetos y cómo se encontraron en los alrededores de Júpiter. [Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawai]

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