El primer transbordador espacial de la NASA no alcanz√≥ la √≥rbita terrestre hasta 1981, pero el veh√≠culo ya llevaba m√°s de doce a√Īos en desarrollo. En ese tiempo, la agencia realiz√≥ decenas de modificaciones, algunas para mejorar su dise√Īo, otras por problemas de presupuesto. Esta es su evoluci√≥n.

La divisi√≥n de dise√Īo aeroespacial de la NASA comenz√≥ a dibujar los primeros conceptos de transbordador en 1970. Los esquemas a continuaci√≥n muestran la evoluci√≥n de esos dise√Īos. Cada concepto est√° numerado y muestra la fecha en la que se cre√≥.

Uno de los mayores cambios fue el salto de las alas convencionales, propuestas por el dise√Īador de Mercury Aerospace Max Faget, hacia unas con forma de delta. Tambi√©n se abandon√≥ la idea de dotar al transbordador de m√ļltiples cohetes reutilizables para ayudar en su reentrada en la atm√≥sfera. A cambio, se dot√≥ a la nave de cohetes desechables como los que se conocen en la actualidad.

La versi√≥n 040C introdujo asimismo el concepto de tanque de combustible externo. Aunque se hicieron muchas otras pruebas de dise√Īo posteriores a esta versi√≥n, la 040C fue la que finalmente se propuso a Lockheed, McDonnell-Douglas, Grumman y North American Rockwell para su desarrollo final. En marzo de 1972 se dio el visto bueno definitivo para comenzar la producci√≥n de la primera de estas m√≠ticas naves.

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Imagen de portada: Rockwell Aerospace, vía Simotron.