La Real Academia de Ciencias de Suecia ha otorgado el Premio Nobel de Química 2014 a Eric Betzig (del Howard Hughes Medical Institute, EE.UU.), Stefan W. Hell (Max Planck Insitute, Alemania) y William E. Moerner (Stanford University, EE.UU.) por su trabajo en el desarrollo del "nanoscopio", avance que ha revolucionado la investigación médica y biológica.

Hasta hace unos a√Īos, los microscopios √≥pticos, utilizados en todo tipo de investigaciones, ten√≠an un gran inconveniente: no pod√≠an obtener una mejor resoluci√≥n que la mitad de la longitud de onda de la luz. En otras palabras: no pod√≠an analizar c√©lulas o bacterias a un tama√Īo de nan√≥metros (nm).

Eric Betzig, Stefan W. Hell y William E. Moerner ayudaron a solucionar este obst√°culo creando lo que hoy se conoce como "nanoscopio", un microscopio de fluorescencia capaz de analizar el interior de las c√©lulas llegando a un nivel de detalle tan peque√Īo como un nan√≥metro (1 nm = 10‚ąí9 m). Como dice la Real Academia de Ciencias de Suecia, lograron "llevar el microscopio a la nanodimensi√≥n".

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Gracias al nanoscopio, los cient√≠ficos pueden visualizar mol√©culas individuales dentro de c√©lulas vivas. Pueden, por ejemplo, ver c√≥mo las mol√©culas crean sinapsis entre c√©lulas nerviosas dentro del cerebro; o son capaces de analizar prote√≠nas relacionadas con el Alzheimer o la enfermedad de Huntington. En la ilustraci√≥n debajo puedes ver una comparativa de tama√Īos y qu√© se puede analizar a nivel de nan√≥metros, como prote√≠nas o mol√©culas individuales. Esto era algo totalmente imposible con los microscopios √≥pticos convencionales.

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El Nobel a Betzig, W. Hell y E. Moerner reconoce su avance en dos frentes. Por un lado, en el m√©todo conocido como stimulated emission depletion (STED), en el que un l√°ser estimula las mol√©culas fluorescentes para que brillen, y otro cancela toda la flourescencia excepto aquella a nivel de nan√≥metros. Por otro lado, el m√©todo de microscopio de mol√©cula √ļnica, que se basa en la posibilidad de "encender o apagar" la fluorescencia de las mol√©culas individuales para su an√°lisis. Estos dos avances han dado lugar al nanoscopio, hoy utilizado por cient√≠ficos en laboratorios de todo el mundo.

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