El 12 de junio de 1972 el vuelo 96 de American Airlines despeg√≥ del aeropuerto de Los √Āngeles rumbo a LaGuardia (Nueva York). La explosi√≥n que tuvo lugar poco despu√©s forma parte de la historia de la aviaci√≥n. Un incre√≠ble accidente conocido como el incidente de Windsor.

El vuelo tenía planeado dos paradas intermedias en Detroit y Niagara. A los mandos del avión estaban el capitán Bryce McCormick, el primer oficial Peter Whitney, y el ingeniero de vuelo Clayton Burke. En Detroit, la mayoría de los pasajeros desembarcó, quedando el avión con 56 pasajeros y 11 miembros de la tripulación.

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Cinco minutos despu√©s del despegue y mientras el McDonnell Douglas DC-10 ascend√≠a a 3 mil metros, un rugido de la parte trasera del avi√≥n silencia a los pasajeros. Comenz√≥ a volar todo por los aires, una s√ļbita descompresi√≥n con los pasajeros tratando de esquivar como pod√≠an las maletas, bolsos y restos de comida que guardaba el avi√≥n.

Un DC-10. Wikipedia Commons

El sonido que habían escuchado provenía de la puerta trasera de carga. Se había roto por completo y desprendido en pleno vuelo. Para empeorar un poco más las cosas, la descompresión también causó que parte del piso en la parte trasera de la cabina cediera parcialmente. Cuando los pasajeros, aterrorizados por la escena, eran capaces de girar sus cabezas y mirar atrás, podían apreciar un agujero en el suelo, a más de 3 mil metros de altura.

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Sin embargo, la tripulación no lo tuvo tan claro desde el principio, pensaron en algo mucho peor. De hecho, el capitán McCormick creyó que habían sufrido una colisión en el aire y que las ventanas de la cabina no aguantaron. Además, los pedales de control se movieron completamente a la derecha, y los controles del motor tornaron a ralentí.

Unos segundos después, un auxiliar de vuelo daba constancia en cabina de lo ocurrido. McCormick pasó inmediatamente al control manual. Los motores 1 y 3 respondieron bien, pero el motor 2, en la cola, no permitía movimiento porque los cables de control se cortaron cuando el piso cedió. Finalmente, el capitán consiguió nivelarse y estabilizar algo la velocidad. Al mismo tiempo, Whitney declaró la emergencia a la torre de control y solicitó una ruta de regreso a Detroit.

Representación del vuelo sin la puerta trasera de carga. Wikimedia Commons

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En la zona de pasajeros la escena era una aut√©ntico caos, con una especie de niebla cubri√©ndolo todo debido a la descompresi√≥n. Cydya Smith, una de las auxiliares, fue la primera en darse cuenta del agujero que se hab√≠a abierto en el suelo al final del pasillo (a la altura de los ba√Īos). Aterrorizada por lo que estaba viendo, la joven avanz√≥ como pudo para alertar a la cabina. Al llegar, Smith comunic√≥ lo siguiente:

‚Äú¬°Capit√°n, hay un enorme agujero en el pasillo de pasajeros, en la parte trasera!!‚ÄĚ A lo que respondi√≥ McCormick: ‚Äú¬ŅQu√©? ¬ŅUn agujero?‚ÄĚ Smith replic√≥: ‚ÄúS√≠, capit√°n, un agujero, ¬Ņqu√© hacemos?‚ÄĚ

McCormick avisó al resto de la tripulación. Debían llevar a cabo un aterrizaje de emergencia en muy poco tiempo antes de que el avión se convirtiera en una masa de hierro ingobernable. Los auxiliares trataban de aplacar las escenas de histeria entre los pasajeros mientras instruían a los pasajeros en los procedimientos de un aterrizaje de emergencia.

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Entre las escenas dantescas y surrealistas que marcaron aquella jornada hist√≥rica de la aviaci√≥n, cientos de maletas terminaron dispersadas sobre el suelo canadiense (se encontraban cerca de Windsor), aunque sin duda, el momento m√°s perturbador se vivi√≥ con al ata√ļd y el cuerpo de la mujer que se encontraba en su interior, cayendo desde la bodega de carga del DC-10.

Representación del vuelo sin la puerta trasera de carga. Wikimedia Commons

Finalmente, el avión logró dar la vuelta y acercarse al aeropuerto de Detroit. Con el motor 2 de la cola sin respuesta, McCormick lo apostó todo a los alerones y los motores restantes. Así fue como pudieron nivelarlo y lograr un aterrizaje de emergencia que consiguió salvar a las 67 personas a bordo del vuelo.

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El problema que caus√≥ el accidente era bastante obvio, faltaba la puerta de carga trasera que hab√≠a causado los da√Īos al estabilizador horizontal izquierdo cuando sali√≥ disparada. Los investigadores estudiaron el historial de mantenimiento y encontraron que el 3 de marzo de 1972, tres meses antes del accidente, los encargados de llevar las maletas informaron que la puerta no se cerr√≥ a trav√©s de su sistema el√©ctrico y tuvieron que hacerlo manualmente.

Un examen posterior descubri√≥ que la causa se deb√≠a al modelo de las compuertas de carga, las cuales se abr√≠an hacia fuera. Esto significa que la presurizacion las forzaba en cada vuelo. ¬ŅPor qu√© las dise√Īaron as√≠? Para optimizar el espacio en la carga, con ello consegu√≠an incluir m√°s equipaje.

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Tras el incidente, la FAA llev√≥ a cabo una serie de recomendaciones (b√°sicamente, que las puertas se abrieran hacia adentro) con el fin de incrementar la seguridad. Desgraciadamente, la advertencia no fue suficiente. Dos a√Īos despu√©s ocurri√≥ el mismo tipo de accidente en el vuelo 981 de Turkish Airlines. Aquel d√≠a fallecieron todos los pasajeros. Entonces s√≠, la advertencia se convirti√≥ en obligatoria para todos los DC-10. [Wikipedia, AviationSafety, ReportNTIS]