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Científicos avisan que la Covid-19 podría causar diabetes

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Foto: Getty Image
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Parece que puede haber una nueva complicación relacionada con la covid-19 y no es ni más ni menos que la diabetes. Los científicos advierten que las personas que tuviesen una diabetes preexistente tienen un mayor riesgo de desarrollar complicaciones graves por el virus, mientras que la infección también puede aumentar el riesgo de desarrollar un nuevo caso de diabetes. Pero aun no está claro por qué existe esta relación entre ambas afecciones.

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Al principio, era evidente que los problemas de salud crónicos como la diabetes tipo 1 y tipo 2 podían hacer que aumente el riesgo ante una infección potencialmente mortal como la que causa la covid-19. Un estudio llevado a cabo en Reino Unido sugiere que tener cualquiera de los dos tipos de diabetes puede aumentar entre dos y tres el riesgo de muerte, mientras que alrededor del 30% de las personas que murieron de covid-19 tenían diabetes tipo 2 en aquel momento.

Pero también ha habido cada vez más pruebas que indican que este vínculo funciona en ambos sentidos: tener el virus aumenta el riesgo de una persona a desarrollar algún tipo de diabetes. En algunos casos, los pacientes de covid-19 han desarrollado rápidamente cetoacidosis diabética, una complicación severa donde los niveles de azúcar en la sangre aumentan drásticamente y pueden causar que la persona afectada entre en coma si no se trata inmediatamente con altas dosis de insulina.

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La diabetes básicamente genera una falta de control corporal sobre el azúcar en sangre. Esto puede suceder de diferentes maneras, pero a menudo está relacionado con la insulina, una hormona que regula el azúcar en sangre. Las personas con diabetes tipo 1 no pueden producir insulina, generalmente desde una temprana edad. Las personas con diabetes tipo 2, que habitualmente la desarrollan ya en edad adulta, pierden la capacidad de producir insulina o su cuerpos dejan de responder a ella de manera normal. También hay otras formas de diabetes que pueden tener lugar durante un tiempo, como la diabetes gestacional durante el embarazo.

Es un trastorno médico complejo, causado por una combinación de factores genéticos y ambientales, entre los que se incluye el estrés. Pero los científicos sospechan que la infección por covid-19 puede traer su propia influencia única a la mesa. Este fin de semana, un grupo de expertos investigadores de la diabetes firmó una carta publicada en el New England Journal of Medicine, en la que expusieron su teoría de que el virus puede tener un “efecto diabetógeno” que va más allá del estrés ejercido en el cuerpo por cualquier infección grave.

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Está ampliamente establecido que el virus infecta las células de nuestro cuerpo uniéndose a los receptores de enzima conversiva de la angiotensina 2 (ACE2). Estos receptores se encuentran a menudo en las células de la garganta, donde el virus habitualmente encuentra un hogar. Pero también se encuentran en las células que forman nuestro páncreas y otros órganos clave que regulan la insulina y nuestro metabolismo. Por lo tanto, es plausible, escriben los autores, que la infección pueda afectar de alguna manera a las funciones relacionadas con el azúcar en sangre del cuerpo, mientras que esas mismas funciones, si ya están dañadas por la diabetes, podrían hacer que la infección sea más dañina.

Los autores también citan otras investigaciones que muestran que algunas personas que contrajeron el virus SARS original hace más de 15 años (un pariente cercano del coronavirus que hay detrás de la covid-19) también desarrollaron casos agudos de diabetes.

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En este momento, sin embargo, todavía hay muchas incógnitas, advierten los autores.

“No está claro si las alteraciones graves del metabolismo de la glucosa que se producen de forma repentina por covid-19 persisten o remiten cuando se resuelve la infección”, escribieron.

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Incluso aunque estos síntomas de diabetes no sean duraderos, todavía existe la posibilidad de que puedan aumentar el riesgo a desarrollar diabetes tipo 2 más adelante, al igual que ocurre con la diabetes gestacional. Por otro lado, existe la preocupación de que el metabolismo a largo plazo de las personas con una diabetes ya preexistente quede aun más maltrecho después de sobrevivir a la infección. También se plantean otras preguntas, como si la diabetes relacionada con el coronavirus se parece biológicamente más a la diabetes tipo 1 o a la tipo 2 o incluso podría tratarse de otro tipo completamente nuevo.

Para tratar de responder a estas preguntas algún día, los autores han anunciado la creación de un registro de pacientes para rastrear el alcance de los casos de diabetes relacionados con covid-19 y para estudiar mejor cómo una diabetes preexistente afecta a los pacientes y viceversa.

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Independientemente de lo que estos médicos terminen encontrando, sirve para recordarnos que nos llevará años comprender realmente todos los daños que causa la covid-19.

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