En paleontolog√≠a es conocido como Monstruo de Tully (Tullimonstrum gregarium) y no es para menos. Esta diminuta criatura marina de hace 300 millones de a√Īos tiene una morfolog√≠a tan rara que si no fuera por los f√≥siles, hoy la considerar√≠amos un error. Un equipo de investigadores por fin ha puesto al Monstruo de Tully en su lugar.

La criatura debe su nombre a su descubridor, el coleccionista de f√≥siles Francis Tully. Este qued√≥ tan sorprendido del especimen que lo llev√≥ al departamento de paleontolog√≠a de la Universidad de Chicago, pero all√≠ tampoco fueron capaces de a√Īadir la criatura a ninguna de las grandes familias de animales conocidos.

El Monstruo de Tully exhibe un organismo definitivamente adaptado a la vida acu√°tica. Su cuerpo fusiforme con aletas que recuerda al de los calamares, pero la piel es m√°s parecida a la de los peces o algunos reptiles. Los ojos est√°n en el extremo de dos ped√ļnculos como los de los caracoles. Finalmente, su pieza bucal se extiende en una trompa larga rematada por una pinza con dientes de queratina.

Fósil de un Tullimonstrum gregarium. Foto: Universidad de Yale

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Este c√≥ctel imposible de caracter√≠sticas fison√≥micas ha desconcertado a los paleont√≥logos durante m√°s de 50 a√Īos. Finalmente, un equipo de investigadores dirigido por la paleont√≥loga Victoria McCoy ha logrado emparentar la criatura despu√©s de analizar m√°s de 1.200 f√≥siles. El hallazgo de una notocorda, o espina dorsal rudimentaria ha permitido descartar su pertenencia a filos como el de los moluscos. El Monstruo de Tully es, sin lugar a dudas, un vertebrado.

Grupo de lampreas en un acuario. Foto: Drow_Male / Wikimedia Commons

McCoy y su equipo lo han catalogado ya como un pariente lejano de las lampreas, un animal que ya de por s√≠ parece un peque√Īo monstruo marino y que, aunque vive en el agua, no es de la misma familia que los peces. Aparte de para poner fin al misterio del Monstruo de Tuly, el descubrimiento permitir√° completar el √°rbol evolutivo de las lampreas, que era muy poco conocido. [v√≠a Nature]

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