Prueba de velas solares en una cámara de vacío.
Photo: NASA

Desde hace siglos sabemos que la luz ejerce presi√≥n sobre los objetos. Sin embargo, a√ļn no sabemos c√≥mo funciona esa interacci√≥n y la fuerza que aplica es tan peque√Īa que nunca hab√≠amos podido medirla. Un equipo de f√≠sicos acaba de lograr esto √ļltimo, y puede ser de gran ayuda para viajes espaciales.

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¬ŅC√≥mo es posible que la luz ‚Äúmueva objetos‚ÄĚ si los fotones no tienen masa? No lo sabemos con seguridad, pero lo hemos podido comprobar incluso emp√≠ricamente y sabemos hasta cierto punto cu√°l es la fuerza que interviene. Aunque no tengan masa, los fotones si que tienen momento, y esa magnitud ejerce la suficiente presi√≥n como para interactuar con la materia.

El problema del momento de la luz es que la presi√≥n que ejerce es tan t√©nue que no disponemos del instrumental necesario para medirla directamente. Un equipo de investigadores de la Universidad de la Columbia Brit√°nica dirigidos por el f√≠sico Kenneth Chau ha dado con una forma indirecta pero precisa de medir el momento de la luz. Para ello han fabricado una c√°mara completamente aislada con un l√°ser que dispara su haz de luz sobre un espejo. Cada disparo genera ondas el√°sticas sobre la superficie del espejo que pueden ser medidad con sensores ac√ļsticos. Seguimos sin poder medir directamente la presi√≥n que ejercen los fotones, pero s√≠ que podemos medir su efecto de manera indirecta.

El descubrimiento tiene aplicaciones prácticas inmediatas. La primera es que permitirá mejorar la tecnología de velas solares, uno de los métodos de propulsión más prometedores para enviar sondas al espacio profundo. También ayudará a mejorar las pinzas ópticas que emplean fotones para capturar otras partículas en diferentes experimentos de física. [Nature Communications vía Science Alert]