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Cómo la impresionante erupción de un volcán hizo prosperar a la criatura más inesperada

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Un ratón Pinatubo
Un ratón Pinatubo
Imagen: Danny Balete, Field Museum

Cuando una colosal columna de ceniza y lava explotó desde el monte Pinatubo en Filipinas en 1991, pocas personas probablemente tenían sus mentes en la vida animal de la zona, y mucho menos en una especie de roedor. Se temía que el ratón Pinatubo se extinguiera después de la erupción, pero 30 años después, resulta que las criaturas rudas están prosperando.

La nube de cenizas de la erupción del monte Pinatubo en 1991.
La nube de cenizas de la erupción del monte Pinatubo en 1991.
Imagen: Dave Harlow, USGS (Other)

Un nuevo estudio, publicado recientemente en Philippine Journal of Science, describe cómo el roedor ha recuperado por completo el paisaje quemado por la lava. De color leonado, con cola de gusano y del tamaño de una ardilla listada, el ratón montañés (conocido científicamente como Apomys sacobianus) fue descrito por primera vez por científicos occidentales en 1956, cuando D.H. Johnson capturó un espécimen cerca del río Sacobia. Ese animal, el holotipo de la especie, fue llevado a la Institución Smithsonian en Washington, DC, pero no se documentaron otros ratones. Sin embargo, hace unos 10 años, las investigaciones de Danny Balete, investigador del Field Museum de Chicago, junto con la gente local de Aeta, encontraron muchos ratones en las escarpadas inestables del paisaje posterior a la erupción.

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El equipo de investigación estaba catalogando especies locales, para ver cuál, si alguna, había regresado a la zona desde la explosión. Encontraron ocho especies diferentes de murciélagos y los lugareños informaron haber encontrado cerdos y ciervos. Entre las siete especies de roedores registradas en la montaña, el ratón del volcán Pinatubo fue, con mucho, el más abundante, representando más del 60% de los roedores atrapados.

El hecho de que Danny descubrió que este ratón localizado era abrumadoramente la especie más común fue completamente inesperado”, dijo Eric Rickart, un mamólogo del Museo de Historia Natural de Utah y autor principal del artículo reciente, en una llamada telefónica. El descubrimiento “nos llevó a darnos cuenta de que con lo que estábamos lidiando era con un animal que había ... logrado mantenerse, sobrevivir y prosperar en este hábitat de crecimiento secundario temprano”.

El paisaje de Pinatubo todavía muestra evidencia de la erupción de 1991
El paisaje de Pinatubo todavía muestra evidencia de la erupción de 1991
Imagen: Danny Balete, Field Museum

La erupción de Pinatubo fue una de las más grandes de la historia reciente, con una nube de ceniza de más de 30 km de altura y flujos piroclásticos que empujaron cientos de metros de material volcánico hacia los valles contiguos, destruyendo hogares y matando a cientos de personas (aunque decenas de miles de personas ya habían evacuado, gracias a un impresionante trabajo científico que predijo la explosión). La erupción arrasó el área, y podría haber parecido imposible que una pequeña población de ratones hubiera sobrevivido.

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Por el contrario, parece que los ratones se tomaron el desastre con calma. Balete encontró más especies después de la erupción de Pinatubo de las que se habían encontrado antes. Es posible, dijo Rickart, que los ratones prefieran el paisaje en ruinas pero que vuelve a crecer alrededor de la montaña al bosque denso y antiguo que precedió a la erupción, y que volverá a crecer en los siglos futuros, si se les da la oportunidad. La encuesta del equipo, para la cual la mayor parte del trabajo de campo se realizó en 2012, también señaló el regreso de 16 especies además del ratón, incluidos grandes mamíferos como el cerdo salvaje y el ciervo, lo que sugiere que la biodiversidad del bosque montano está regresando a su vigor de antaño. Entre las especies detectadas, el otrora raro del volcán Pinatubo es el más abundante.

También es conocido como el ratón del bosque de Luzón de nariz larga
También es conocido como el ratón del bosque de Luzón de nariz larga
Imagen: Danny Balete, Field Museum
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Después de la erupción del Pinatubo, buscamos este ratón en otros picos de las montañas Zambales, pero no lo encontramos”, dijo el coautor del estudio Lawrence Heaney en un comunicado de prensa del Field Museum, “lo que sugiere una distribución geográfica muy limitada para la especie”. Si bien puede que no se aleje demasiado, es evidente que el ratón hace un buen uso del espacio que tiene.

Rickart dijo que el ratón podría ser una especie de “especialista en perturbaciones”, aprovechando los peligros naturales que ponen en peligro a otras especies.

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Esperamos que este sea un momento realmente brillante”, dijo Rickart, “no solo al descubrir que hay especies de mamíferos nativos que pueden soportar este tipo de magnitud de perturbación, sino que también nos dice algo sobre su capacidad de recuperación y su capacidad para restablecerse si se le da la oportunidad”.

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