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Cómo los infrasonidos podrían servir a los científicos para detectar tornados

Ryan F. Mandelbaum
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Los resultados de una nueva investigación muestran cómo los infrasonidos —sonidos por debajo del rango de audición humana— pueden ayudar a los científicos a predecir y rastrear tornados.

Conseguir predecir los tornados es crucial para salvar vidas. Hoy en día, los meteorólogos confían en los datos de los radares Doppler, así como en ciertas pistas contextuales que combinan con informes presenciales sobre el terreno. Las nuevas tecnologías de estas últimas décadas han llevado a un aumento importante del tiempo con el cual podemos advertir la presencia de un tornado. Pero aún existe al menos una tasa de falsas alarmas del 50% en los avisos de tornado emitidos desde el 2014, y la tasa podría ser incluso mayor. Ahora, los científicos están probando seriamente el uso de infrasonidos (sonidos con una frecuencia inferior a lo que el ser humano es capaz de escuchar) que sirvan para complementar los métodos actuales de detección de tornados.

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Elbing y sus colaboradores comenzaron a detectar la firma característica de infrasonidos de un tornado en Oklahoma ocho minutos antes de que se formara, y su señal distintiva apareció cuatro minutos antes de tomar tierra, según reza su comunicado de prensa sobre el trabajo. El radar no detectó el tornado. Los investigadores detectaron estas firmas características utilizando múltiples micrófonos de infrasonidos, que son más sensibles a los ruidos de bajas frecuencias y que están diseñados especialmente para que no se filtre el sonido del viento.

Elbing le explicó a Gizmodo que hay una serie de ventajas potenciales en el uso de infrasonidos. El radar no funciona si hay un obstáculo como una montaña entre el radar y la fuente, pero los infrasonidos sí. Además, hay algunas zonas donde no siempre hay un segundo par de ojos que pueda confirmar si se está formando un tornado en esa región. Por eso, los datos de radar combinados con los infrasonidos pueden ayudar a reducir la tasa de falsas alarmas.

Elbing dijo que aún no entienden qué es lo que produce esos infrasonidos, y su equipo aún está trabajando en cómo separar mejor esas señales del ruido. Otra pega del uso de los infrasonidos es que esta información viaja más lentamente que por radar. El sonido de un tornado a 20 kilómetros del micrófono podría tardar un minuto entero en ser detectado, dijo a Gizmodo Roger Waxler, físico de la Universidad de Mississippi, que no participa en esta investigación.

Pero los científicos que trabajan en este campo esperan que unos años más de investigación y financiación den como resultado un sistema de detección de infrasonidos. El propio equipo de Waxler incluso ha encontrado diferentes firmas sónicas en tornados antes y después de aterrizar. Estas pruebas con sonidos es solo una de las maneras en que los investigadores están tratando de comprender mejor por qué algunas tormentas generan tornados y otras no. Pero el objetivo final es el mismo.

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“Nos sentimos realmente entusiasmados con esto”, dijo Waxler. “Creemos que puede salvar vidas”.

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