Colas en Nueva York para combatir la enfermedad (1947) AP

De manera fortuita y enfrascados en otra investigaci√≥n, un grupo de genetistas podr√≠a acabar reescribiendo la historia de una de las mayores plagas de la historia de la humanidad. Todo comenz√≥ a trav√©s de un paquete en cuyo contenido hab√≠a una peque√Īa pieza de piel humana de hace 350 a√Īos.

La viruela es una enfermedad infecciosa grave, adem√°s es contagiosa y jam√°s hubo un tratamiento especial que la detuviera m√°s all√° de los m√©todos preventivos (inoculaci√≥n y vacunaci√≥n). Seg√ļn la OMS hoy ya no debemos preocuparnos. Tanto la viruela como la peste bovina son las dos √ļnicas enfermedades que hemos erradicado totalmente de nuestras vidas.

Dibujo en el Códice Florentino reflejando el impacto del mal entre los indígenas mesoamericanos. Wikimedia C.

Esto no fue siempre as√≠. Hasta ahora, los libros de historia hablaban de la viruela como la enfermedad que surgi√≥ en las poblaciones en torno al 10.000 a.C. Durante varios siglos y en sucesivas epidemias su devastaci√≥n fue palpable en la humanidad. Se trataba de una enfermedad tan letal que muchas culturas esperaban a que los ni√Īos la tuvieran (y la pasaran) para otorgarles un nombre.

La viruela fue especialmente devastadora en la Europa del siglo XVII, se extend√≠a en forma de epidemia arrasando a millones de personas, en parte y seg√ļn los historiadores, porque la tasa de poblaci√≥n creci√≥ de manera desmesurada haciendo m√°s sencillo la propagaci√≥n del contagio.

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Aunque durante los √ļltimos 100 a√Īos se cree que han existido ocasionalmente epidemias de viruela, hacia mediados del siglo XX estaba pr√°cticamente erradicada (por completo a partir de 1979). Los cient√≠ficos han argumentado desde entonces que la viruela estuvo con nosotros por lo menos 10 mil a√Īos.

Y así seguiríamos contándolo en los libros de historia si no fuera por ese encuentro fortuito de unos investigadores tras la llegada del paquete.

Una nueva historia y un gran interrogante

Microscopía electrónica del virus variola (imagen obtenida en 1975). Wikimedia Commosn

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Ese paquete lleg√≥ el a√Īo pasado a manos de Ana Duggan, genetista de la Universidad de McMaster, qui√©n a su vez colaboraba con cient√≠ficos de Lituania que estudiaban los cad√°veres desecados encontrados en una cripta de una iglesia de la capital lituana Vilna.

De los m√°s de 500 cad√°veres enterrados all√≠, la mayor√≠a se hab√≠an descompuesto, pero cerca de 200 fueron preservados debido a las condiciones frescas y secas de la propia cripta. Precisamente en aquel paquete que le lleg√≥ a la genetista hab√≠a una pieza de piel diferente. La muestra ven√≠a de la pierna de un ni√Īo enterrado entre 1643 y 1665.

En realidad, la investigadora y sus colegas estaban analizando el ADN en la muestra de piel para estudiar sobre la historia del ni√Īo. Mientras probaban la evidencia de Papovirus polioma (serotipos del virus del papiloma humano) tomaron muestras del ADN del virus. ¬ŅQu√© ocurri√≥? Que en su lugar encontraron el virus vari√≥lico, el causante de la viruela.

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¬ŅEsto qu√© significa? El hallazgo cambiar√≠a por completo la historia conocida de la viruela, pero hay m√°s. Como dec√≠amos anteriormente, se cree que el virus ha estado con nosotros desde hace m√°s 10 mil a√Īos. Los investigadores han encontrado muestras en la cara de momias egipcias con 3 mil a√Īos de antig√ľedad, e incluso los textos hist√≥ricos describen epidemias de una enfermedad similar a la viruela en la China del siglo IV y en la Roma del siglo II.

Los directores del Programa de Erradicaci√≥n Mundial de la Viruela anuncian en 1980 el √©xito de la campa√Īa. Wikimedia Commons

Sin embargo, el ADN del virus de la viruela del siglo XVII detectado por Duggan es el rastro definitivo más antiguo que hemos tenido en nuestro poder. Por eso los investigadores dieron un segundo paso: después de juntar el genoma del virus en su muestra, lo compararon con los genomas publicados de 42 cepas de viruela recogidas en el siglo XX.

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¬ŅPor qu√©? A medida que un virus se replica y copia su ADN, los errores se introducen en el genoma a un ritmo m√°s regular. Cuanto m√°s nueva sea la cepa del virus, m√°s mutaciones alojar√°. Por tanto, al examinar las mutaciones del ADN en todas las cepas de virus de la viruela, y asumiendo una tasa de mutaci√≥n estable, Duggan trabaj√≥ hacia atr√°s en el tiempo para crear un √°rbol geneal√≥gico de la enfermedad y calcular as√≠ la edad de la cepa que dio lugar al resto (incluida la muestra del ni√Īo del s. XVII).

El an√°lisis final, publicado en Current Biology, concluye que la viruela, tal y como la conocemos, surgi√≥ a finales del siglo XVI o principios de 1600, es decir, miles de a√Īos despu√©s de lo que los investigadores (y los libros de historia) cre√≠an hasta ahora.

El hist√≥rico descubrimiento nos deja con una pregunta de lo m√°s perturbadora. Si el virus de la viruela no caus√≥ ning√ļn brote mortal hasta hace unos 500 a√Īos, ¬Ņqu√© fue lo que caus√≥ todas aquellas plagas atribuidas a la enfermedad?

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Parece que hemos cerrado un capítulo para abrir un nuevo y apasionante interrogante en la historia de la humanidad. [Current Biology vía Smithsonian]