Image: Piloto a los mandos de un Blackbird (Wikimedia Commons)

Curiosamente, casi medio siglo antes de que todas las cámaras se fijaran en el salto supersónico y estratosférico de Félix Baumgartner, un hombre ya lo había conseguido. Con una diferencia, no lo hizo a propósito. De hecho, siempre se preguntó cómo podía seguir vivo. Su nombre: Bill Weaver.

El 22 de diciembre de 1964 ten√≠a lugar el primer vuelo del m√≠tico Lookheed SR-71 ‚ÄúBlackbird‚ÄĚ. Se trata de un avi√≥n de reconocimiento estrat√©gico de largo alcance capaz de volar a 88.000 pies y superar la velocidad de Mach 3, de hecho, es el avi√≥n tripulado m√°s r√°pido del mundo (si no tomamos en cuenta el avi√≥n experimental North American X-15 que jam√°s entr√≥ en servicio).

Image: Lookheed SR-71 ‚ÄúBlackbird‚ÄĚ (Wikimedia Commons)

La aeronave, dise√Īada por Clarence Johnson, estuvo en activo desde 1964 hasta 1998. Tiempo suficiente para que alrededor de ella existan todo tipo de historias fascinantes. No en vano, estamos ante uno de los primeros aviones dise√Īados con tecnolog√≠as furtivas (indetectables) para reducir su se√Īal en el radar. Es verdad que nunca lo fue del todo, pero el avi√≥n fue y sigue siendo un hito.

Dos a√Īos despu√©s de que tuviera lugar el primer vuelo, los ingenieros segu√≠an tratando de mejorar la m√°quina. El ic√≥nico SR-71 requer√≠a que las tripulaciones llevaran un traje de presi√≥n especial plateado para garantizar su seguridad. Uno que demostr√≥ ser muy √ļtil durante un tiempo, ya que la aeronave experiment√≥ varios accidentes a velocidades y altitudes muy altas durante sus vuelos de prueba.

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Y de todas ellas, la prueba ocurrida el 25 de enero de 1966 iba a ser la definitiva, aunque no fuera a propósito.

Caída desde el espacio

Image: Weaver listo para una de las pruebas (Bill Weaver)

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Aquel día el SR-71 lo llevó el piloto Bill Weaver junto a un especialista en pruebas de vuelo de Lockheed, Jim Zwayer, en el asiento trasero. Ambos despegaron del Edwards AFB a las 11:20 am. Repostaron combustible desde un KC-135, aceleraron a Mach 3.2 y subieron a 78.000 pies, que era su altitud inicial de crucero.

Weaver y Zwayer estaban probando un SR-71 Blackbird ligeramente modificado, un avión espía capaz de volar tres veces la velocidad del sonido. Dicho Blackbird en particular tenía su centro de gravedad movido ligeramente hacia atrás para que se pudieran probar nuevos procedimientos para reducir la resistencia y mejorar el rendimiento. Esta alteración también hizo que el avión fuera menos estable longitudinalmente.

Sea como fuere, todos los planes se iban a torcer en cuesti√≥n de segundos. Mientras estaban en Mach 3.2 y Weaver giraba a la derecha, la entrada al motor J-58 (derecho) desarroll√≥ alg√ļn tipo de mal funcionamiento. A velocidades supers√≥nicas, las entradas de aire a los motores son algo complicadas, con todo tipo de v√≠as complejas para reducir la velocidad del aire de admisi√≥n a subs√≥nica antes de entrar en contacto con el motor.

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Image: Cabina de un Blackbird (Wikimedia Commons)

Aquello obligó a la aeronave a girar más a la derecha y comenzar a elevarse. La pérdida de empuje del motor a la derecha causó una violenta desviación del Blackbird. Weaver se dio cuenta desde el principio que no podía hacer nada para hacerse con los controles.

‚ÄúAgarr√© como pude la palanca de control tanto a la izquierda como a la derecha. No hab√≠a respuesta. Instant√°neamente supe que est√°bamos inmersos en un viaje salvaje‚ÄĚ, cont√≥ el piloto.

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Dado que las posibilidades de sobrevivir a una expulsión a Mach 3 y 78.000 pies no eran del todo buenas, Weaver y Zwayer decidieron quedarse en el interior para restablecer el control hasta que alcanzaran una velocidad y altitud más bajas, pero los efectos acumulativos de las fallos del sistema eran demasiados.

Image: Wikimedia Commons

‚ÄúTodo parec√≠a desarrollarse en c√°mara lenta‚ÄĚ, explic√≥, ‚Äúincluso si el tiempo transcurrido desde el inicio del evento hasta la catastr√≥fica salida fue de dos a tres segundos‚ÄĚ.

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Ni ellos mismos tienen idea del tiempo que pasaron allí. Weaver recordaba que en un momento dado estaba tratando de comunicarse con Jim y se desmayó, sucumbiendo a las fuerzas extremadamente altas.

Cuando volvi√≥ a recuperar la conciencia no daba cr√©dito a lo que estaba viendo. ‚ÄúLiteralmente, el SR-71 comenz√≥ a desintegrarse a nuestro alrededor‚ÄĚ. Weaver no pod√≠a creer lo que realmente estaba sucediendo:

No podría haber sobrevivido a lo que acababa de suceder. Debía estar muerto, pero no. Cuando recuperé la plena conciencia, me di cuenta de que no estaba muerto para nada. De alguna manera me había separado del avión. No tenía idea de cómo podría haber sucedido esto, de hecho, no había iniciado una expulsión.

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Image: Wikimedia Commons

Lo que s√≠ recordaba perfectamente fue el sonido inconfundible del aire apresurado entremezclado al sonido de unas correas agit√°ndose en el viento. Con los ojos alcanz√≥ a ver la realidad de la situaci√≥n, ‚Äúestaba cayendo, aunque no pod√≠a ver nada. La placa frontal de mi traje de presi√≥n se hab√≠a congelado y estaba mirando a una capa de hielo‚ÄĚ.

Dicho de otra forma, el traje de presión estaba demostrando ser una protección de lo más efectiva ante una situación extrema. De hecho, una vez que se infló por completo, también funcionaba un cilindro de oxígeno de emergencia situado en el kit del asiento conectado al arnés del paracaídas.

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No solo suministraba oxígeno para respirar, sino que también presionaba el traje, evitando que la sangre de Weaver hirviera a una altitud extremadamente alta. De esta forma, la presurización del traje también había proporcionado protección física contra golpes fuertes y fuerzas g.

El traje inflado se hab√≠a convertido en una peque√Īa c√°psula de escape.

Image: Vista desde la cabina a 83,000 pies (25,000 metros) sobre el Océano Atlántico (Wikimedia Commons)

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No fue lo √ļnico que funcion√≥ a la perfecci√≥n ese d√≠a. Para que Weaver llegara a tierra sano y salvo deb√≠an funcionar muchas m√°s cosas. Por ejemplo, otro sistema concebido para salvaguardar a la tripulaci√≥n del Blackbird durante el procedimiento de rescate: el sistema de paraca√≠das del SR-71.

Para evitar movimientos por el cuerpo y lesiones f√≠sicas debido a las fuerzas centr√≠fugas, se dise√Ī√≥ para desplegar autom√°ticamente un paraca√≠das estabilizador de peque√Īo di√°metro poco despu√©s de la expulsi√≥n y la separaci√≥n del asiento.

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S√≠, Weaver no hab√≠a activado intencionalmente la secuencia de eyecci√≥n, y como √©l mismo pens√≥, la rampa de estabilizaci√≥n podr√≠a no haberse desplegado, ‚Äúpero r√°pidamente determin√© que estaba cayendo verticalmente y no en picado‚ÄĚ.

Aquello significaba que el peque√Īo paraca√≠das se hab√≠a desplegado y estaba haciendo su trabajo.

Image: Wikimedia Commons

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La siguiente preocupaci√≥n ten√≠a que ver con el paraca√≠das principal, el cual estaba dise√Īado para abrirse autom√°ticamente a 15.000 pies, aunque nuevamente no ten√≠a ninguna garant√≠a de que la funci√≥n de apertura autom√°tica saliera adelante.

Por eso Weaver decidi√≥ abrir la placa frontal, ‚Äúpara estimar mi altura sobre el suelo, pero cuando alcanc√© la placa frontal, sent√≠ la repentina desaceleraci√≥n (y tranquilizadora) del despliegue del paraca√≠das principal‚ÄĚ.

Levanté la placa frontal congelada y descubrí que su parte superior estaba rota. Usando una mano para sostenerla, vi que descendía a través de un cielo despejado e invernal con visibilidad ilimitada. Me sentí muy aliviado al ver el paracaídas de Jim cayendo a cierta distancia. No pensé que ninguno de los dos podría haber sobrevivido a la ruptura de la aeronave, por lo que al ver que Jim también había escapado, levantó mi espíritu.

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Desafortunadamente, Jim Zwayer ya estaba muerto, su cuello se rompió casi inmediatamente después de que el Blackbird se desintegró. Por el contrario, Weaver estaba ileso. Un hombre lo rescató cuando aterrizó en su granja y un helicóptero lo llevó a un hospital cercano unos minutos después.

Image: Weaver (U.S. Air Force)

Weaver regresó a las pruebas del SR-71 a las dos semanas, y continuó una larga y exitosa carrera como piloto de pruebas.

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El mundo normalmente no suele acordarse del alucinante vuelo de Weaver y sí de Baumgartner. Quizás porque al bueno de Bill le faltaban las alas de Red Bull. [The Aviationist, ChuckYeager, Roadrunners Interncional, Wikipedia]