Imagen: Pixabay

Cuando miramos al cielo, vemos una parte incre√≠blemente reducida del universo. Pero ¬Ņcu√°ntas estrellas estamos viendo en total? La astr√≥noma Dorrit Hoffleit, de la Universidad de Yale, hizo la cuenta hace d√©cadas.

Los astr√≥nomos utilizan la escala de magnitud para medir el brillo de los planetas y las estrellas. Cada magnitud es 2,5 veces m√°s brillante que la siguiente. Altair, la estrella que m√°s brilla de la constelaci√≥n Aquila, tiene una magnitud aparente de +1, que es 2,5 veces m√°s brillante que +2 (y as√≠ sucesivamente). Si un objeto es muy brillante, tendr√° magnitud negativa. Sirio, la estrella m√°s brillante del cielo nocturno, brilla en magnitud -1,4, J√ļpiter en -2,5 y Venus, el planeta que m√°s brilla, en -4,4. La luna llena tiene una magnitud de -12.7; solo es superada por el Sol, con -26.7.

Imaginemos una noche de luna nueva en un lugar libre de contaminación lumínica. Ese día, las estrellas se vuelven visibles hasta la magnitud +6.5. Es el límite del ojo humano. Dorrit Hoffleit estudió todas las estrellas de magnitud aparente +6,5 o menor y las compiló en la versión más reciente del Bright Star Catalogue, un famoso catálogo estelar que data de 1908.

Hoffleit lleg√≥ a contar 9096 estrellas en el cielo de ambos hemisferios. Como solo podemos ver la mitad de la esfera celeste en cualquier punto, dividimos ese n√ļmero por dos para llegar a un total de 4548 estrellas.

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No parece gran cosa, pero se pone peor. Si est√°s a las afueras de una gran ciudad, solo podr√°s distinguir las estrellas que brillan hasta la magnitud +4 aproximadamente, lo que te deja un total de 450 puntos brillantes en el cielo nocturno desde el hemisferio en el que est√©s. Si en cambio vives en el centro de la ciudad, estar√°s limitado a una magnitud m√°s cercana a +2, y solo ver√°s 35 m√≠seras estrellas desde tu ventana. ¬ŅAhora entiendes por qu√© los astr√≥nomos se quejan tanto de la contaminaci√≥n lum√≠nica?

Pero, de nuevo, es solo el l√≠mite del ojo humano. Como hay m√°s estrellas d√©biles que estrellas brillantes, los n√ļmeros aumentan exponencialmente con ayuda de un telescopio o un simple par de binoculares. Con prism√°ticos de 50 mm ya puedes ver estrellas de magnitud +9, unas 217.000 en el cielo nocturno. Un peque√Īo telescopio de 3 pulgadas te abre una ventana a 5,3 millones de estrellas, y uno profesional de 15 pulgadas te permite ver cerca de 380 millones de estrellas (o la mitad, desde un punto concreto).

Con telescopios más grandes dejamos atrás las estrellas y empezamos a contar galaxias. Una galaxia típica contiene 10.000 millones de estrellas.

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Y bien, ¬Ņqu√© porcentaje del universo representan?

¬ŅQu√© porcentaje del universo representan las estrellas que vemos en el cielo? La respuesta r√°pida es que no lo sabemos, puesto que no todo el universo es observable. El universo naci√≥ hace 13.800 millones de a√Īos. Como ha pasado una cantidad finita de tiempo, solo podemos observar objetos a una determinada distancia de la Tierra. La luz de los objetos m√°s lejanos no ha tenido tiempo de llegar hasta nosotros.

Para calcular cu√°ntas estrellas hay en total, debemos limitarnos al universo observable. Y a√ļn as√≠, puesto que la luz tarda en viajar a trav√©s del universo, cuando apuntamos nuestro telescopio a algo que est√° muy lejos solo vemos c√≥mo era esa parte del universo cuando su luz fue emitida.

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Dicho esto, los astrónomos estiman que el universo observable tiene más de 100 billones de galaxias. Nuestra Vía Láctea alberga cerca de 300.000 millones de estrellas, pero no es una galaxia representativa porque otras más abundantes no son tan grandes.

En base al n√ļmero y la luminosidad de las galaxias observables, los astr√≥nomos estiman que la poblaci√≥n estelar total en el universo observable es de aproximadamente 70.000 trillones (7 x 1022). Nosotros somos capaces de ver 9096 a simple vista. Un 0,00000000000000001%.

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