Imagen: Mattias Karlén

El 71% a Tierra est√° cubierta de agua. Nosotros mismos somos agua en alrededor de un 70% y, sin embargo, sigue siendo una de las sustancias m√°s misteriosas que conocemos. C√≥mo l√≠quido, por ejemplo, tiene 70 propiedades √ļnicas. La m√°s reciente es que no es un s√≥lo l√≠quido, sino dos.

En el colegio solían decirnos que el agua tiene tres estados de la materia o fases: sólido, líquido y gaseoso. En realidad puede adoptar más. Se cree que un exoplaneta tiene agua en un exótico estado de plasma, y recientemente se han hallado evidencias de que se convierte en un líquido de baja densidad cuando alcanza temperaturas al borde del estado de congelación.

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El nuevo descubrimiento de un grupo de investigadores suecos va precisamente en esta direcci√≥n. Lo que Lars G.M. Pettersson. y su equipo ha encontrado es que, a nivel molecular, el agua no es un solo l√≠quido, sino dos fluidos de diferentes densidades que fluct√ļan, pasando de un estado a otro alternativamente, un poco como si mezcl√°ramos agua y aceite.

El estudio, reci√©n publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Science (PNAS) se basa en diversos an√°lisis de agua a bajas temperaturas mediante espectroscopia de rayos-X, un m√©todo que ha permitido estudiar la posici√≥n relativa de las mol√©culas de agua y c√≥mo interact√ļan unas con otras con una precisi√≥n in√©dita hasta ahora.

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La ciencia conoce diferentes tipos de hielo en funci√≥n de la temparatura y la presi√≥n. Existe, por ejemplo, el hielo cristalino (el que nos echamos en la bebida) y el hielo amorfo, que puede cambiar de dendidad y se cree que es el mas extendido en el universo. El nuevo descubrimiento apunta a que el agua l√≠quida podr√≠a tener tambi√©n diferentes fases de densidad, lo que explicar√≠a algunas de sus extra√Īas propiedades, como el hecho de que aumente de volumen al congelarse.

El descubrimiento viene a sumarse al realizado hace poco por la Universidad de Oxford. Es una pieza más en el complejísimo rompecabezas del agua que, de momento, podría proporcionarnos técnicas de desalinización y purificación mucho más eficientes. [Proceedings of the National Academy of Sciences vía Science Alert]