ConfiguraciĂłn molecular del hielo hexagonal. Imagen: Yingying Huang y Chongqin Zhu

El agua es la sustancia mĂĄs abundante de la Tierra, y aĂșn asĂ­ seguimos sin comprender del todo su funcionamiento. Un equipo de la Universidad de Nebraska cree haber encontrado uno de los santos griales del agua. Se trata de un estado lĂ­quido en el que el agua presenta una densidad inferior a la normal.

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Ese estado se viene sospechando desde los años 90, pero hasta ahora no se había dado con un método que pudiera demostrarlo. Lo que ha logrado este grupo de químicos de Nebraska es precisamente desarrollar una simulación que, en teoría, permitiría convertir el agua a ese estado.

El descubrimiento tiene que ver con el equilibrio entre temperatura y presión, y se ha llegado a él por accidente. El objetivo original de los científicos era tratar de determinar a qué temperatura el agua se congela formando nanotubos de hielo.

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En su lugar han encontrado que el agua se comporta de manera nunca vista. Si encerramos molĂ©culas de agua en un nanotubo de carbono y reducimos la temperatura a -42 grados celsius constantes, el agua se congela. Sin embargo, poco despuĂ©s cambia de estado y se convierte en un lĂ­quido de baja densidad antes de congelarse de nuevo para formar un nanotubo hexagonal de hielo. “El hielo se funde y se reforma de nuevo. Era algo que no esperĂĄbamos ver”, explica el profesor de quĂ­mica Yet Zeng, uno de los autores del estudio.

Por supuesto, hablamos de una simulaciĂłn computerizada. El siguiente paso es confirmar este nuevo estado de la materia del agua llevando la simulaciĂłn a la prĂĄctica. Algo que es posible en los laboratorios actuales. [vĂ­a Phys.org]