Image: El híbrido arriba (Cascadia Research Collective)

La primera vez que se observ√≥ ocurri√≥ hace un a√Īo, cuando un grupo de investigadores descubrieron un cet√°ceo ins√≥lito, una especie de h√≠brido a medio camino en los delfines y las ballenas en la costa de Hawai. Un nuevo an√°lisis gen√©tico confirma su extra√Īa naturaleza.

Al parecer, y seg√ļn han explicado los cient√≠ficos, se trata efectivamente de una criatura cuyo padre era un delf√≠n y su madre una ballena del tipo Peponocephala electra. Seg√ļn el bi√≥logo marino Robin Baird:

Teníamos las fotos y sospechamos que era un híbrido de características morfológicas intermedias entre especies. Ahora lo podemos confirmar.

Para ello, el equipo pudo obtener una biopsia, utilizando una ballesta equipada con un dardo especial que evita la penetración profunda y devuelve una muestra de piel. Aquello confirmó la ascendencia del animal, y el hallazgo es realmente inusual, no solo porque es el primer híbrido conocido entre estas dos especies.

Image: Cascadia Research Collective

Para empezar, la ballena con cabeza de mel√≥n, que los investigadores tambi√©n observaron dando vueltas durante su expedici√≥n, tambi√©n es relativamente rara en las aguas de Haw√°i. Hab√≠a una manada grande de entre 200 y 300. Aunque sin duda, la mayor anomal√≠a que encontraron fue a una de estas ballenas con una manada de delfines. Esta, seg√ļn los investigadores, podr√≠a ser la madre del h√≠brido, que ahora vive con su nueva familia.

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De ser así, los investigadores han sido los primeros en dejar volar la imaginación y preguntarse cómo demonios una ballena logro reproducirse con éxito con un delfín. Resulta que al igual que las orcas o las ballenas beluga, las Peponocephala electra son en realidad una especie de delfín o delphinidae, y los delfines son una subfamilia de las ballenas. Ya no resulta tan raro.

No s√≥lo eso, aunque sigue siendo extra√Īo, en la historia se conocen otros casos de h√≠bridos de delfines, como los descendientes de un delf√≠n y una falsa orca (tambi√©n delphinidae), o los descendientes de una ballena beluga y un narval, llamado narlugfa.

Image: Cascadia Research Collective

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Entonces, ¬Ņestamos ante una nueva especie? No tiene por qu√©. Los h√≠bridos no significan la aparici√≥n de una nueva especie, principalmente porque los h√≠bridos gen√©ticos a menudo son inf√©rtiles o se reproducen con gran dificultad, lo que significa que no pueden producir descendencia viable con su propia especie.

Por supuesto, no siempre es así, y la historia también nos dice que existen casos donde un híbrido dio lugar a una nueva especie, como en el caso de los pinzones de Galápagos, donde los científicos recientemente observaron que se convirtieron en una nueva especie en solo dos generaciones.

Así que habrá esperar, de hecho, el equipo de investigadores regresará en unas semanas para realizar más investigaciones y, con suerte, podrá echar un nuevo vistazo al Steno bredanensis, el nombre que le han puesto a la criatura. [The Garden Island, Buzzfeed]