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El amor prohibido entre dos halcones ha dado como resultado un insólito híbrido

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Foto: El halcón negro hembra común (izquierda) y el halcón macho de hombros rojos (derecha) en su nido (Stan Moore)

Ella era un halcón negro común. Él un halcón de hombros rojos. No pertenecían al mismo género, y mucho menos a la misma especie, y normalmente ni siquiera viven en la misma parte del continente. Pero en un extraño giro del destino, nada de eso importó: fue amor al primer chillido.

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Los investigadores han descubierto que dos halcones de perchas sorprendentemente distantes en el árbol de la vida se han apareado, dando como resultado polluelos híbridos de lo más raros.

En 2005, Stan Moore, un experto rapaz en Fairfax Raptor Research, descubrió algo peculiar en el Complejo de Humedales Laguna de Santa Rosa en el condado de Sonoma, California. Era un halcón negro común (Buteogallus anthracinus), un ave rapaz que definitivamente no se sabía que habitaba en la costa de California. Normalmente, la especie se mantuvo cerca de los sistemas fluviales en América Central y del Sur, apenas alcanzando el interior del suroeste de Estados Unidos. La población reproductora más cercana estaba en el sureste de Nevada, a cientos de kilómetros de distancia.

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Imagen: Halcón negro común (Gail Hampshire)

Pero pronto se hizo evidente que no se trataba de un avistamiento único y, a medida que pasaban los años, el sujeto se convirtió en residente de los pantanos.

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El Humedal de la Laguna de Santa Rosa es un lugar muy rico que tiene grandes oportunidades de alimentación, por lo que podría ser la razón o parte de [por qué se quedó]”, dijo Jennifer Coulson, ecóloga de la Universidad de Tulane en Nueva Orleans y presidenta del Orleans Audubon Society.

En 2009, Moore capturó el halcón y lo etiquetó con una banda de pierna, determinando que era hembra. Fue alrededor de esta época cuando se vio al halcón realizando exhibiciones de apareamiento en el aire hacia halcones locales de hombros rojos (Buteo lineatus). Estos avances no salieron bien, y la hembra de halcón negro fue expulsada rutinariamente en una ráfaga de piquetes con plumas.

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Era comprensible. Los halcones de hombros rojos, que se encuentran en el este de América del Norte y una franja costera en California, son animales completamente diferentes. Son más pequeños que los halcones negros comunes y tienen un plumaje completamente diferente, coloreados con rubores oxidados y bandas blancas en lugar de un negro uniforme o gris pizarra.

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Foto: Un halcón de hombros rojos (Kat Vitulano)
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Pero, según un nuevo estudio publicado en el Journal of Raptor Research por Moore y Coulson, después de años de cortejo no correspondido, alguien finalmente se deslizó hacia la derecha. En 2012, un observador de aves vio lo que parecía ser un halcón juvenil híbrido después del halcón negro común. En 2013 y 2014, el halcón negro común fue visto fraternizando con un halcón de hombros rojos, y más tarde, los dos fueron registrados apareándose y tendiendo un nido. En la primavera de 2014, Moore vio su polluelo híbrido.

Al igual que su madre, tenía un plumaje oscuro en la espalda y era bastante grande. Pero su cabeza era redonda, su pico estaba ligeramente enganchado y su mandíbula estrecha; Todas las características se parecían más a su padre.

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El halcón negro común, como juvenil, tiene un patrón de cara realmente llamativo, con mucho color blanco o crema con algo de marrón oscuro”, dijo Coulson, y agregó que el híbrido no tenía este patrón.

Los híbridos ocurren regularmente en la naturaleza, pero a menudo son descendientes de especies estrechamente relacionadas dentro del mismo género (como coyotes y lobos, ambos Canis, o grizzlies y osos polares, ambos Ursus). Pero los halcones negros comunes y los halcones de hombros rojos pertenecen a diferentes géneros: Buteogallus y Buteo, respectivamente. Su cruce es más parecida a un mestizaje humano con un gorila o un gato doméstico que se aparean con un jaguar. La “hibridación intergenérica” ​​es excepcionalmente poco común en general, y solo se ha registrado en halcones y águilas salvajes otras tres veces.

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Imagen: El polluelo híbrido (Stan Moore)

Coulson dijo que encontrar este cruce es “algo grande”.

Eso no sucede a menudo en casi ninguno, especialmente en los depredadores”, agregó, y señaló que entre los halcones, las hembras son el sexo más grande, y los halcones negros son las más grandes de las dos especies, por lo que el contraste de tamaño aquí fue lo suficientemente grande como para poner al macho bajo un peligro físico significativo.

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También está la cuestión de la compatibilidad biológica.

La capacidad de hibridarse depende de la distancia genética entre dos especies”, dijo Jente Ottenburghs, un ecólogo evolutivo de la Universidad de Wageningen en los Países Bajos que no participó en esta investigación. “Cuanto más tiempo han evolucionado dos especies por separado, mayor es la distancia genética”.

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Coulson señaló que hay aproximadamente tres o cuatro veces la cantidad de separación genética entre las dos especies parentales que lo que se vería entre especies estrechamente relacionadas (y más frecuentemente cruzadas).

El emparejamiento inesperado ciertamente se debe al pragmatismo crudo más que al romance: el resultado de la desesperación por parte del halcón negro, encontrándose a cientos de kilómetros de distancia de otros de su especie. Los halcones de hombros rojos pueden haber sido la aproximación más cercana a su grupo de citas normal.

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Foto: El polluelo híbrido muestra una mezcla de coloración juvenil de ambas especies. (Stan Moore)

Coulson tiene curiosidad por saber si la composición genética de los híbridos se alinea con su apariencia externa. Se tomó una muestra de sangre del polluelo de 2014, pero todavía no se ha realizado un análisis genético para confirmar el estado híbrido.

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Ottenburghs dijo que, si es fértil, el híbrido podría cruzarse con su especie parental, lo que conduciría al flujo de ADN entre las dos especies.

Esto es lo que sucedió entre humanos y neandertales”, dijo. “En algunos casos, los genes intercambiados pueden resultar en una ventaja adaptativa para una de las especies. Por tanto, la hibridación puede ser un factor importante en la evolución”.

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