Una colonia de Chroococcidiopsis thermalis al microscopio. Los tonos muestran la fotosíntesis-a (morado) y la fotosíntesis-f (amarillo)
Photo: Dennis Nuernberg / Colegio Imperial de Londres

¬ŅQu√© hace falta para hacer habitable un planeta como Marte? Una de las posibles respuestas es sembrar el planeta rojo con alg√ļn microorganismo capaz de generar ox√≠geno a partir de la luz, lo que vulgarmente conocemos como fotos√≠ntesis. Un equipo de cient√≠ficos cree haber encontrado ese organismo.

El problema de la fotosíntesis es que solo funciona bajo unas determinadas longitudes de onda. Hasta ahora se creía que el proceso por el que las plantas usan la energía de la luz para crear bloques de materia orgánica (glucosa) a partir de dióxido de carbono y agua (generando oxígeno como subproducto) terminaba en los 700 nanómetros.

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A este tipo de fotos√≠ntesis se le conoce como Fotos√≠ntesis-a, y es la m√°s com√ļn en la naturaleza. Para llevarla a cabo, las plantas emplean una mol√©cula llamada clorofila-a. Se trata de un pigmento que absorbe la luz en las longitudes de onda comprendidas entre los 400 y 500 nan√≥metros (luz azul) y los 600-700 nan√≥metros (luz roja). Adem√°s, el pigmento refleja la parte media del espectro (500 a 600 nan√≥metros) que se correspondiente con el color verde. Esta es la raz√≥n por la que vemos la mayor parte de plantas de ese color.

En 2014 se descubrieron dos nuevos tipos de clorofila presentes en bacterias marinas que viven a grandes profundidades, la clorofila-d y la clorofila-f. Ambas trabajan en longitudes de onda cercanas al espectro infrarrojo (740-760 nanómetros). El problema es que estos nuevos tipos de clorofila apenas contribuyen al aporte energético del organismo, o eso parecía.

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Un equipo de investigadores del Colegio Imperial de Londres ha descubierto que en realidad no es del todo as√≠. En varias pruebas con una bacteria extrem√≥fila llamada Chroococcidiopsis thermalis, los cient√≠ficos han descubierto que, si las condiciones de luz solo ofrecen un espectro infrarrojo, la clorofila-f toma las riendas y produce mucha m√°s energ√≠a y ox√≠geno. ‚ÄúEsta nueva forma de fotos√≠ntesis nos obliga a replantearnos lo que es y no posible. Esto va a cambiar los libros de texto‚ÄĚ, explica el profesor Bill Rutherford y uno de los autores del estudio.

El descubrimiento no solo podr√≠a servir para desarrollar un alga dise√Īada gen√©ticamente para medrar y producir ox√≠geno en Marte. Adem√°s nos obliga a replantear todo lo que sabemos de la vida en otros planetas. Si la naturaleza es capaz de activar un nuevo tipo de fotos√≠ntesis de infrarrojos en planetas a los que no llega el espectro de luz que usan las plantas en la Tierra significa que podr√≠a haber vida en lugares donde cre√≠amos que era imposible. [Science v√≠a Phys.org]