Un planeta gaseoso a 13.000 a√Īos luz de la Tierra y cercano al centro mismo de la V√≠a L√°ctea. Es el descubrimiento que acaban de confirmar astr√≥nomos de la NASA utilizando el telescopio espacial Spitzer. Se trata de uno de los nuevos planetas conocidos ubicados a mayor distancia de la Tierra.

El descubrimiento es importante porque ayudar√° a entender mejor c√≥mo se distribuyen los planetas en la V√≠a L√°ctea y, por extensi√≥n, en otras galaxias. Hasta ahora se desconoce realmente si los planetas tienden a concentrarse en la zona central de las galaxias en espiral, o m√°s en las zonas exteriores. ¬ŅHay alguna relaci√≥n? ¬ŅQu√© causa una distribuci√≥n u otra? Son algunas de las preguntas que este nuevo descubrimiento deber√≠a ayudar a responder.

El hallazgo lo puedes ver resumido en la imagen de arriba que, en s√≠ misma, es impresionante. Es una representaci√≥n art√≠stica, pero muestra d√≥nde est√° nuestro (inmenso) Sistema Solar en la V√≠a L√°ctea, y d√≥nde se ubica este nuevo planeta. Teniendo en cuenta que la V√≠a L√°ctea es solo un punto min√ļsculo entre los millones de galaxias del Universo, uno puede intentar hacerse una idea de la inmensidad del mismo.

Astr√≥nomos utilizaron el telescopio espacial Spitzer en conjunto con el telescopio del Observatorio de Las Campanas, en Chile, perteneciente al proyecto polaco OGLE (Experimento de lente √≥ptica gravitacional), para realizar el descubrimiento. El telescopio de Chile escanea el cielo utilizando un fen√≥meno conocido como lente gravitacional, es decir, cuando la luz procedente de objetos distantes y brillantes (planetas, por ejemplo) se curvan alrededor de otro objeto hasta ser captada por el receptor. En este caso, utilizaron la t√©cnica de microlente, un tipo de lente gravitacional que se capta cuando una estrella pasa delante de otra. Lo que act√ļa de lente amplificadora en este caso es el campo de gravedad de la estrella m√°s cercana. Esto ilumina los objetos de fondo. Si esa estrella en primer plano pasa delante de un planeta, este puede que brille y los telescopios captar√°n la luz.

As√≠ es como los astr√≥nomos han descubierto hasta ahora m√°s de 30 planetas lejanos en nuestra galaxia. El m√°s lejano est√° a 25.000 a√Īos luz e la Tierra. En el gr√°fico debajo puedes ver descrito en m√°s detalle c√≥mo funciona la t√©cnica de microlente:

Advertisement

En el caso del nuevo planeta descubierto, el periodo de microlente en el cual se pudo captar su brillo dur√≥ 150 d√≠as, una ventana de tiempo inusualmente alta. Midiendo las diferencias de tiempo en las que el Spitzer y el telescopio del proyecto OGLE captaron la se√Īal, los astr√≥nomos han podido calcular la distancia a la que se encuentra y su masa, similar a la de Jupiter. Un primer paso para entender mejor nuestra propia galaxia. [v√≠a NASA]

***

Psst! también puedes seguirnos en Twitter, Facebook o Google+ :)