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Detectan por primera vez avispones gigantes asiáticos en EE.UU. y Canadá

Un avispón gigante disecado.
Un avispón gigante disecado.
Imagen: Washington State Department of Agriculture

Hola 2020, ¿puedes relajarte durante al menos cinco minutos? Ahora, además de una pandemia y una inestabilidad económica mundial casi en paralelo, parece que necesitamos agregar “avispones asesinos” a la lista de razones para perder el sueño en estos días.

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Se trata de los avispones gigantes asiáticos o avispones gigantes de Japón (Vespa mandarinia) , pero estas pesadillas voladoras tienen varios apodos coloridos como “asesinos de yak”, la “Abeja Gorrión Gigante” y “OH DIOS, QUE ALGUIEN LO QUEME CON FUEGO “(Aunque esa última podría haber sido mi reacción al ver estos cazadores de la vida real).

Algunos datos más no tan divertidos: miden hasta cinco centímetros de largo y 7,5 de ancho con las alas extendidas. Sus picaduras venenosas matan a aproximadamente 50 personas cada año en Japón. Se alimentan arrancando las cabezas de las abejas y transportando los cadáveres decapitados a sus crías. Y aunque son nativos del sudeste y este de Asia, de ahí el mismo nombre, recientemente han comenzado a aparecer en el estado de Washington y Canadá. Los científicos aún no saben por qué.

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Son como una caricatura de monstruo con esta enorme cara de color amarillo anaranjado”, dijo Susan Cobey, criadora de abejas del Departamento de Entomología de la Universidad Estatal de Washington, en un comunicado reciente.

Es un avispón sorprendentemente grande”, agregó Todd Murray, entomólogo y especialista en especies invasoras de la universidad. “Es un peligro para la salud y, lo que es más importante, un depredador importante de las abejas melíferas”.

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Esto se debe a que los avispones gigantes asiáticos pueden diezmar colmenas enteras en unas pocas horas utilizando sus “mandíbulas con forma de aletas de tiburón con púas”, según un informe del New York Times del fin de semana. Como si las abejas, una especie notoriamente amenazada, no tuvieran suficiente de qué preocuparse, ya que los humanos las conducen rápidamente hacia la extinción.

El invierno pasado, los lugareños en diferentes partes del condado de Whatcom de Washington vieron un puñado de especímenes muertos, informó el Times. Más tarde, las autoridades se enteraron de que se había visto otro avispón al otro lado de la frontera canadiense en White Rock, Columbia Británica en noviembre, y se descubrió y exterminó una colmena entera en la isla de Vancouver antes de eso. El estado de Washington verificó un total de cuatro avistamientos reportados en diciembre, según The Guardian.

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Las autoridades enviaron varios especímenes para ser analizados por un laboratorio en Japón, donde los científicos confirmaron que eran avispones gigantes asiáticos, por inexplicables que puedan ser. Además del misterio, el laboratorio descubrió que los avispones del condado de Whatcom y la isla de Vancouver no estaban relacionados, lo que indica que la especie se había introducido en al menos dos incidentes separados.

Ese descubrimiento tiene implicaciones aterradoras. La reina del avispón puede crecer hasta varios centímetros de largo, y sus picaduras producen un veneno potente que puede ser comparable al de una mordedura de serpiente venenosa si tienes la mala suerte de ser atacado por un enjambre. A diferencia de las abejas, pueden pincharte varias veces con aguijones casi del largo de una aguja hipodérmica.

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Y como puedes imaginar, no solo es potencialmente mortal, sino que duele; puedes ver el temerario Coyote Peterson de YouTube siendo picado por uno y no parece un momento divertido. Conrad Bérubé, un apicultor y entomólogo que fue atacado mientras limpiaba la colmena de la isla de Vancouver, le dijo al Times que “era como tener chinchetas al rojo vivo en mi carne”, incluso a través de su traje de abeja y pantalones de chandal.

Pero aun así, para muchos apicultores y entomólogos, ser atacados por estos “avispones asesinos” es la última de sus preocupaciones.

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La mayoría de la gente tiene miedo de ser picado por ellos. Tenemos miedo de que destruyan totalmente nuestras colmenas”, dijo al Times Ruthie Danielson, una apicultora que ayudó a coordinar una respuesta a estos avispones en todo el condado de Whatcom.

Con ese fin, los funcionarios se han unido para librar una guerra contra las especies potencialmente invasoras a medida que su ciclo de vida comienza de nuevo este año. Alrededor de abril, la reina de los avispones sale de la hibernación, mientras los trabajadores buscan y construyen guaridas subterráneas para anidar. Su destructividad alcanza su punto máximo a finales del verano y principios del otoño, mientras los trabajadores buscan furiosamente alimentos, que pueden ser desde abejas hasta mantis e incluso otras especies de avispones, para sostener a la reina del próximo año.

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Esta es nuestra ventana para evitar que se establezca”, dijo Chris Looney, entomólogo del Departamento de Agricultura del Estado de Washington, en el informe del Times. “Si no podemos hacerlo en los próximos años, probablemente no se pueda hacer”.

Para evitar que los avispones establezcan un punto de apoyo en la región, las autoridades han comenzado recientemente a colocar trampas improvisadas, y como no encajan en las trampas tradicionales de avispas y abejas, están usando jarras transparentes y mezclas de jugo de naranja y vino de arroz, leche fermentada y agua y otros señuelos experimentales. Cada uno está colgado de un árbol y geoetiquetado, y las autoridades planean instalar cientos más en los próximos meses. También están experimentando con el despliegue de imágenes térmicas para detectar nidos, según el Times, ya que todo ese zumbido puede provocar temperaturas de hasta 86 grados. Cualquier avispón atrapado estará equipado con una “etiqueta de identificación de radiofrecuencia” o, más simplemente, un “pequeño transmisor” para mapear su viaje de regreso a su nido.

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El Departamento de Agricultura del Estado de Washington se ha asociado con los apicultores y científicos locales con WSU para la iniciativa, e incluso los vecinos de los alrededores han sido contactados para ayudar a rastrear la especie. Cualquiera que descubra un avispón zumbando puede informar el avistamiento utilizando la aplicación WA Invasives.

Necesitamos enseñar a las personas cómo reconocer e identificar este avispón mientras las poblaciones son pequeñas”, dijo Murray, “para que podamos erradicarlo mientras aún tengamos una oportunidad”.

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Porque, después de todo, ¿no hemos pasado ya lo suficiente este año? Y solo es mayo, maldita sea. [New York Times]

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