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Detectan un virus emergente en las garrapatas de Georgia

Han confirmado que el virus Heartland está circulando activamente entre las poblaciones de garrapatas estrella solitaria en el estado

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Imagen para el artículo titulado Detectan un virus emergente en las garrapatas de Georgia
Foto: James Gathany/CDC

Ciertas garrapatas en Georgia portan un virus emergente que puede enfermar a las personas, según muestra una nueva investigación. El estudio encontró rastros del virus Heartland, uno de los gérmenes transmitidos por garrapatas descubiertos más recientemente en los EE. UU., en las poblaciones de garrapatas de la estrella solitaria del estado. El virus encontrado en estas garrapatas parece ser genéticamente distinto de las muestras recolectadas en otras partes del país, lo que sugiere que ha estado presente en Georgia desde hace algún tiempo.

El virus Heartland, también llamado bandavirus Heartland, fue descubierto por primera vez en 2009 por médicos en Missouri. En 2013, se confirmó que las garrapatas estrella solitaria (Amblyomma americanum) pueden portar y transmitir el virus a los humanos. Sus síntomas incluyen fiebre, dolores de cabeza, dolores musculares y una gran pérdida de plaquetas, un componente de la sangre crucial para la formación de coágulos que evitan el sangrado.

Rara vez se han documentado casos de Heartland desde 2009. A partir de enero de 2021, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, se han informado más de 50 casos en 11 estados del medio oeste y sureste de EE. UU. Las víctimas identificadas han sido hospitalizadas de forma rutinaria y algunas han muerto, aunque estos casos tendían a involucrar a personas que ya tenían peor salud. Sin embargo, Heartland no se identifica fácilmente y, por lo general, se diagnostica después de excluir otras enfermedades con síntomas similares, incluidas otras enfermedades transmitidas por garrapatas. Por lo tanto, se sospecha que se han producido más casos de los que se han documentado oficialmente.

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Heartland se ha visto en Georgia, donde abundan las garrapatas estrella solitaria y son la fuente más común de picaduras de garrapatas humanas. Sin embargo, hasta ahora, la evidencia de infección en Georgia solo se había encontrado en el venado de cola blanca, una garrapata huésped común, y en una sola muerte humana. Esta nueva investigación, publicada en Emerging Infectious Disease, parece ser la primera en confirmar que el virus circula activamente entre las garrapatas estrella solitaria en el estado.

Los investigadores, provenientes de la Universidad de Emory y la Facultad de Medicina Veterinaria de la Universidad de Georgia, recolectaron casi 10.000 garrapatas jóvenes y adultas entre 2018 y 2019 y combinaron su ADN para buscar rastros del virus. Pudieron identificar y aislar tres muestras distintas del virus, recolectadas de garrapatas jóvenes y adultas en diferentes momentos y lugares. En general, estimaron que Heartland se podía encontrar en aproximadamente una de cada 2000 garrapatas.

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La tasa de infección encontrada en estas garrapatas es relativamente baja, en comparación con estudios de garrapatas estrella solitaria en otros lugares. Pero todas las muestras del virus recolectadas por el equipo se veían genéticamente similares entre sí y no tanto a las muestras recolectadas en otras regiones. Eso indica que se ha convertido en un hogar cómodo para sí mismo en Georgia, ya que ha tenido tiempo suficiente para evolucionar de formas únicas a partir de otras poblaciones del virus. Incluso si el virus solo se encuentra en una pequeña cantidad de garrapatas, la gran cantidad de exposición que los residentes tienen durante la temporada alta (de abril a mayo) probablemente sea suficiente para que exista un riesgo de transmisión en el estado, según un estudio principal. autor Gonzalo Vazquez-Prokopec, ecologista especializado en enfermedades transmitidas por vectores en la Universidad de Emory.

“Este estudio confirma la presencia del virus en Georgia y, lo que es más importante, que está siendo transmitido por las especies de garrapatas más abundantes que pican a los humanos en el estado”, dijo Vázquez-Prokopec a Gizmodo en un correo electrónico.

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Se sabe muy poco sobre el virus Heartland, señalan los autores, incluido su ciclo de vida y cuán común es en los humanos. Esta falta de conocimiento es aún más peligrosa ya que las enfermedades transmitidas por garrapatas en general van en aumento (en gran parte debido al cambio climático). Otro problema potencial ha surgido con la llegada y rápida propagación de la especie de garrapata invasora Haemaphysalis longicornis, o la garrapata asiática de cuernos largos.

Se sabe que estas garrapatas, en su hogar natal de Asia, portan un virus relacionado con Heartland que puede causar una afección grave, a veces fatal, llamada fiebre severa con síndrome de trombocitopenia. Si estas nuevas garrapatas malas también pueden transportar y propagar Heartland, advierten los investigadores, eso podría “conducir a cambios importantes” en su potencial de transmisión en áreas donde ambas especies se superponen. Después de haber sido visto por primera vez en los Estados Unidos en Nueva Jersey en 2017, las garrapatas asiáticas de cuernos largos se detectaron en todo el este de los EE. UU., incluida Georgia en 2021.

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Los investigadores planean seguir estudiando Heartland en las garrapatas de estrella solitaria, y ahora también se están preparando para realizar un seguimiento de la garrapata asiática de cuernos largos. También esperan que su investigación le recuerde a la gente que las garrapatas y las enfermedades que transmiten son una seria amenaza para la salud pública.