Foto: Uwe Bellhäuser

Resulta f√°cil ignorar algunos peque√Īos rayones en tu coche, ¬Ņpero eres capaz de hacer lo mismo con la pantalla t√°ctil de tu smartphone? Para algunos, la pantalla de su tel√©fono es como su propia piel, y este miedo ha hecho que prolifere una sub-industria que vende fundas y protectores de pantalla para que no sufran da√Īos este tipo de dispositivos. ¬ŅPero qu√© pasar√≠a si la pr√≥xima vez que tu smartphone se hiciese un ray√≥n, lo √ļnico que tuvieses que hacer fuese aplicar un poco de calor para que estuviese otra vez como nuevo?

Investigadores del Instituto Leibniz de Nuevos Materiales en Saarbr√ľcken, Alemania, y de la Universidad de Saarland, recurrieron al almid√≥n de ma√≠z para ayudar a desarrollar un nuevo recubrimiento que puede ayudar a reparar peque√Īos desperfectos. Usaron el almid√≥n de ma√≠z para crear ciclodextrinas, una serie de compuestos cuyas mol√©culas tienen forma de anillo. Esta caracter√≠stica es importante porque permite atarlas a una larga cadena de pol√≠meros.

Esto da lugar a la creaci√≥n de un polirotaxano; una mol√©cula compleja hecha de cadenas y anillos que puede deslizarse hacia arriba y hacia abajo a lo largo de su longitud, pero que nunca puede llegar a caerse gracias a las mol√©culas que tiene en los extremos y que act√ļan de tap√≥n. Mediante otra reacci√≥n qu√≠mica, se conectan varias de estas cadenas juntas, lo que da como resultado una red de mol√©culas que se pueden estirar y flexionar como un tejido el√°stico. Se puede aplicar como una pintura o como un tipo de recubrimiento que a√Īada¬†otra capa de protecci√≥n a las superficies irregulares, pero este material va un paso m√°s all√°. Cuando se aplica calor, los anillos de ciclodextrina se mueven y viajan a lo largo de sus cadenas de pol√≠meros, llenando cualquier espacio que haya creado alg√ļn ara√Īazo.

Las primeras muestras de la capa protectora consiguieron auto repararse a s√≠ mismas despu√©s de que le aplicasen calor durante unas pocas horas, pero a medida que los investigadores comenzaron a a√Īadir otros ingredientes para que el recubrimiento resistiera el desgaste, descubrieron que eran capaces de acelerar radicalmente el tiempo que necesitaba para sanar. Actualmente, los ara√Īazos desaparecer√°n despu√©s de estar expuestos a temperaturas de 100 grados cent√≠grados durante un solo minuto.

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As√≠ que, ¬Ņpor qu√© no puedes rociar tu iPhone con este material extraordinario y nunca m√°s preocuparte por guardarlo sin querer en el mismo bolsillo que tus llaves? Los investigadores a√ļn est√°n trabajando en formas de aumentar la producci√≥n, ya que actualmente solo han conseguido crear peque√Īas cantidades en un laboratorio. Aplicarlo a los coches ser√° sencillo: este recubrimiento podr√≠an aplicarlo directamente a la pintura en la f√°brica, y presumiblemente podr√≠a ocurrir lo mismo con los pol√≠meros pl√°sticos que se usan para hacer los protectores de pantalla, asumiendo que esta capa adicional no reduzca la visibilidad de la pantalla o obstaculice la capacidad del tel√©fono para detectar los dedos.

Pero aplicar la capa protectora es solo la mitad del problema. Los 100 grados centígrados necesarios para que se pueda auto reparar son aproximadamente dos veces el aire que expulsa un secador de pelo normal, e introducir tu teléfono en un horno tan caliente, aunque sea durante un minuto, sería catastrófico para todos los circuitos electrónicos de su interior. Podría funcionar con tu automóvil, pero habría que idear otra solución para dispositivos electrónicos más sensibles.

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[Leibniz Institute for New Materials via New Atlas]


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