Tiene el largo nombre de Láser Cuántico de Cascada con ultra-ancho de banda, pero su función es muy sencilla: identificar sustancias a nivel molecular. Pronto, este dispositivo pequeño y ligero servirá para detectar drogas o explosivos en aeropuertos, y para que la NASA explore otros planetas.

En la actualidad, ese tipo de tareas se realizan mediante espectroscopios de infrarrojos, pero son dispositivos pesados e inc├│modos de manejar. Los l├íser de infrarrojos tambi├ęn se utilizan, por ejemplo, para medir la temperatura a distancia. El nuevo l├íser cu├íntico de cascada es peque├▒o, su manejo es tan sencillo como pulsar un bot├│n, y funciona a temperatura ambiente.

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Los l├íser gen├ęricos emiten sus haces de luz en una sola longitud de onda. Lograr un l├íser que sea capaz de emitir en una franja determinada de longitudes de onda es muy complicado. El L├íser Cu├íntico de Cascada consta de seis fases separadas compuestas de diferentes compuestos. La primera fase emite fotones de alta energ├şa, mientras que las siguientes modulan esos fotones para emitir en cualquier longitud de onda entre los 5,9 y los 10.9 micr├│metros. En otras palabras, el l├íser emite en diferentes longitudes de onda pertenecientes al espectro infrarrojo.

Manijeh Razeghi es el director del Centro de Dispositivos Cuánticos de la Universidad del Noroeste en Illinois, Estados Unidos, y creador del nuevo instrumento. Razeghi explica que la parte más complicada ha sido ajustar las fases para que la emisión sea unificada en una sola frecuencia.

Los haces de infrarrojos son especialmente ├║tiles para detectar materiales porque gran parte de las mol├ęculas tienen su frecuencia de resonancia natural en longitudes de onda del espectro infrarrojo. La manera en la que las mol├ęculas reaccionan al recibir el haz permitir├í detectar todo tipo de sustancias, desde toxinas en el aire o el agua, hasta drogas en aeropuertos o explosivos. Parte de la financiaci├│n del proyecto, de hecho, corresponde al Departamento de Seguridad Nacional de Estados Unidos. La NASA tambi├ęn ha participado, ya que el l├íser ser├í de especial utilidad a la hora de identificar compuestos en misiones espaciales sobre Marte u otros planetas. [Optic Express v├şa IEEE Spectrum]

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Foto: Termometro de mano mediante láser. nikkytok / Shutterstock

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